[Castlevania]  Heart to Heart (Alucard x Hector)

Disclaimer: Characters belong to their respectful owners

Fandom: Netflix’s Castlevania

Rating: Teen and up

Pairing(s): Alucard/Adrian Fahrenheit Ţepeş x Hector, one-sided Godbrand x Hector, Dracula x Lisa (mentioned)

Genres: Fanfiction, slash, fluff, humor

Characters: Dracula/Vlad Ţepeş, Hector, Alucard/Adrian Fahrenheit Ţepeş, mention of Godbrand

Warnings: brief mention of gore, a little OOC, dark!Alucard (sort of), mild jealousy and possessiveness, implied sexual content

Preview:

This story is inspired by a tweet from the account Adrian Fahrenheit Ţepeş (Twitter) to celebrate Valentine’s Day.

IMG_4890

It was that time of the year and Godbrand gave Hector a gift in accordance with vampire tradition. Unfamiliar with vampire tradition and customs, Hector did not take it too kindly.


Dracula was greeted with the rhythmic chimes of metal on stone when he was a few steps away from the entrance to Hector’s forge. He stopped, stayed still and for several moments did nothing but listen. He wondered if the Forgemaster was aware of the musical quality his infernal work was imbued with, of how those monotonous tunes had such calming effect on the vampire lord’s exhausted, tumultuous mind that it was almost therapeutic. It was a shame his study and Hector’s workplace resided at opposite ends of the castle since he wouldn’t mind listening to the young man’s hammer hitting stone all night. Should have taken that into consideration at the planning stage, he mused.

His musing was cut short as he received a subconscious reminder of why having his place and Hector’s within hearing distance might not be the idealest arrangement. It was tacitly known throughout the castle that Dracula’s only son spent his time in this wing as much as he did in his own lair. He did not need to ask Adrian for the reason; a father should be perceptive and Dracula prided himself on that particular department. Plus he had been there to witness the moment Adrian locked eyes with the newly arrived Forgemaster and the air between them crackled. Between their nocturnal activities and his preternatural hearing, his mental wellbeing was put at risk; being the vampire with the keenest ears in the lot could prove to be disastrous. Damn those youths and their rampant libidos.

Sparks flew like stars and the body on the slab convulsed and morphed. Dracula watched with mild fascination the unholy birth of a night creature. The half-bitten head started to grow scarlet flesh as the same time the shape of the skull elongated, turning canine. Glowing blue eyes filled up empty sockets, mouth became snout and equipped with double rows of jagged teeth, and a drill-like horn protruded from triangular forehead. Ear-piercing shrieks erupting from its new mouth, the creature rolled off its birthing bed and curled up on the floor while its body continued to shift. Its arched back was embossed with the shape of its spine and with a ripping sound, a set of chiropteran wings tore through its skin. It scrambled to stand on its hooves, stumbling a few times and making a lot of noise until the transformation was complete and its final form settled: red like the Devil and gorgeous in its grotesquerie. Looming over its master, the night creature lifted its head and bellowed before proceeding to slap Hector with its clawed hand.

Dracula moved his feet, ready to intervene lest he find himself short of an invaluable Forgemaster, but the vampire lord stilled when he saw Hector evade the strike with nary a scratch. So the young man was not utterly hopeless in combat as his lean form suggested, Dracula thought, amused. Having missed, the creature panted in frustration, drooling onto the floor before it struck again with its needlelike claws. Hector dodged the assaults again and again, moving around his workshop with grace like a dance master leading a waltz. It suddenly occurred to Dracula that this sort of hostile behavior was likely inevitable in newborn creatures, whose births defiled the very law of nature, and Hector must have had ample experience in dealing with it on his own, otherwise he would not be here right now. That explained the ease and serenity he had been demonstrating since his own creation started trying to maim him.

With his arms crossing in front of his chess, Dracula watched the monster’s speed decline until it ceased all movements. Its jaws hung open, its nostrils dilated to sniff its master’s scent, and the vitreous surface of its beady eyes showed Hector’s reflections. The young man’s stern expression shifted into a pleased one, and a small smile graced his lips. “Good girl,” he cooed, patting the side of the creature’s head with his left hand. It tilted its head and rubbed its cheek against his palm, mindless of the fact that its scaly hide could scratch his tender flesh. “Go and join your siblings in the pen,” he ordered and retrieved his hand, turning on his heels to walk to the corner, where a basin and washcloth were laid on an unornate table.

The monster whimpered — actually whimpered — and stalked to him with all the subtlety of a sliding boulder. It lowered its neck and looked about to butt his master in the back, an innocent and playful gesture with a catastrophic outcome. Fortunately, what appeared to save Hector from a tragic fate of impalement was the creature’s single shred of intelligence: its head shook as if to physically rid the notion, and its tail coiled around Hector’s calf, causing him to stumble and nearly trip.

Just outside the room, Dracula couldn’t help a chuckle. This was easily the most hilarious thing he had seen in months, and though it was a far cry from joy, seeing his talented general fumbling did light a spark in his bleak mind. Perhaps he should venture here more often.

“The hell you think you’re doing?” Hector scolded, trying to untangle the tail from his leg. Meanwhile the creature opened its mouth, baring its fangs in all their glory, and Dracula arched an eyebrow, almost convinced it was going to bite the Forgemaster’s head clean off. The need to intervene lingered even after it turned out to be unnecessary, since all the beast did was lick its maker with a forked tongue, slathering half of his face and his hair with saliva. Dracula smiled, sensing Hector’s patience plummeting to the deep, deep end.

“Out!” Hector spat. Anger and frustration added a glow to his eyes that could rival his creations’. His forefinger jabbed the spot between the monster’s eyes. “Out, before I send you back to that slab and reforge you!”

His threat, coupled with his harsh tone and finger, had an immediate effect on the creature. It stared at him with disproportioned eyes, unblinking for several seconds, and let out a whine but it obeyed him nonetheless, getting to its feet and making its way to the exit. Its long, veiny tail dragged on the ground as proof of great reluctance.

Hector wiped his cheek and hair with a washcloth and huffed. “What kind of day is it? First was that brutish annoying vampire and now this nonsense! I’ll be damned if it becomes a trend!” He stopped his rant abruptly and whipped around to face the entrance. “And you!” he barked. “Quit peeping. I know you’ve been there for a while. If you think you scare me—”

Dracula chuckled as he stepped out of the shadow and into Hector’s workshop. As expected, his presence shut Hector up at once, and the Forgemaster stood frozen, eyes like saucer and shock written over his youthful face. “I wanted to pay my two Forgemasters a visit to see if they have adapted to life at the castle. Then I saw such an interesting scene I couldn’t help myself. My sincere apologies if I happened to disturb you.”

“No-no, my lord,” Hector stammered. A blush dusted his tanned cheeks, which wasn’t quite visible given the lighting here, but it posed no problem to his enhanced vision. “I was frustrated so I sort of lashed out. It’s nothing really.”

Hector glanced around his place and went to retrieve a chair. Dracula took his offer and sat down with grace.

“I must have you know that I care about my Forgemasters’ wellbeing,” he began, looking Hector in the eyes. “Therefore I would very much like to be informed if something, or someone, in this castle is bothering you, and I will deal with the matter promptly. So, Hector, do share. Get it off your chest before it consumes you.”

Hector signed, briefly running his hand through his silver locks. The gesture reminded Dracula of his own son, who did the same before he had something unpleasant to tell his father. Wasn’t it great now that they were subconsciously mirroring each other?

“It’s… Godbrand,” Hector hesitated.

“Huhm? Godbrand. That vampire is a brute who looks down on humans and he’s all mouth. Is he harassing you? Threatening you?”

“He doesn’t threaten me, but he’s been acting quite strange.”

“Strange how?”

Hector’s gaze flickered to an empty corner in the room. “He comes here often and just lounges around with no purpose while I’m working.”

“You find it vexing?”

“Honestly, yes. I don’t mind being watched but I prefer silence to chinwag and he doesn’t seem to take the hint that I couldn’t care less about his ‘exquisite’ method of building boats from human remains.”

“Is he hostile towards you?”

Hector shook his head. “No. He’s actually kind of… agreeable, which is strange because I can’t imagine Godbrand has anything other than disdain for me.”

An idea flashed in his mind, lifting the corners of his lips. “You are right. That is indeed strange.”

“Then just after sunset today he pushed a box into my hands and stormed off without a word.”

“What was inside?”

Hector wrinkled his nose, another mirrored expression. At this point Dracula didn’t know whether he should find it amusing or unsettling. “Inside was a human heart,” Hector said. “It was bloody and still beating when I opened the box. Am I supposed to interpret this ‘gift’ as a death threat or an attempt to intimidate me?”

It took all Dracula’s hundreds years of self-restraint to not laugh. This was simply comedy gold. He cleared his throat. “Are you intimidated?” he asked.

“I am insulted,” Hector replied. “I may be a mere human smith but I am also a general of the same rank as he is. He should have had at least the grace to say it to my face.”

“He was neither threatening nor intimidating you, rest assured.”

“Then why a bloody heart?”

“Why don’t you ask Adrian?”

“He… I haven’t seen him since last night. He must have gone out.”

“Hector, I think you have mistaken the meaning of Godbrand’s gift. Yes, it was a gift in the truest sense of that word, no hidden agenda. To us vampires, such a gift carries a special meaning.”

“A special meaning?” Hector echoed. “What is it?”

Dracula find himself smiling at Hector. It was a small smile, barely there before it vanished, but it was already an improvement from the perpetually straight line of his mouth. “It is better if you have Adrian explain it to you,” Dracula said, leaving his seat to give Hector a pat on the shoulder. “Ask him when he returns, which I believe to be soon. The boy should not want to miss tonight.”

“Why is that?”

“Do you not know what date it is?”

Hector blinked. “I sort of forget. Keeping time and date is a bit harder in the castle than back in my cottage.”

“Remind me to get a calendar,” Dracula said. “It is the fourteenth of February.”

Hector blinked several times until he let out a soft “oh”.

“Uhmm, this is delicious,” Hector moaned. In his hands was a half-eaten pastry, its soft cheese filling oozing from the edge onto his finger. He was about to bring it to his mouth but Adrian beat him to it by catching his wrist. He then proceeded to suck Hector’s digit, teasing the soft pad with a hint of teeth. Just enough pressure for Hector to feel their sharpness but not to break the skin — he preferred to taste the Forgemaster’s spiced blood somewhere else, his lovely neck preferably. Hector’s work was manual; it wouldn’t do to damage any part of his hands.

Adrian released his finger and smiled, making sure to flash his fangs. “It has to be,” he said, hopping onto the slab. “It took me almost two days to go to that town and back.”

“So that’s where you went. Just to get a batch of papanași.”

Adrian cocked an eyebrow, nudging Hector’s side. “Didn’t you say you wanted to try some papanași?”

Hector finished the pastry and wiped his hands with a washcloth. “You remember something I said in passing?”

Adrian feigned annoyance. “Of course I remember.”

Hector beamed and pecked him on the lips. “Thank you. But isn’t it time-consuming to go that far for some sweet treats?”

“Father refused to move the castle so I had to race against time,” Adrian huffed. “That bakery made the best papanași in Wallachia; I visited it many times when I was younger. Luckily it is still open since the little backwater town hasn’t been ravaged… yet.”

Hector glanced at the brown paper bag and sighed. “They make such fine pastry.”

“It can’t be helped,” Adrian concluded. “Did something happen while I was away?”

Hector got off the slab and went to the table where he placed a few necessities. He retrieved a box wrapped in crimson and hopped back onto the slab. Adrian eyed the item with narrow eyes.

“Godbrand gave me this box earlier today. Guess what is inside? A bloody human heart, no pun intended.”

Adrian opened the box and peeked into its content. He snorted and set it aside. “He did?”

“I thought he was sending me death threats, but Lord Dracula said I was wrong. He also said I should ask you the meaning of such a gift.”

“Care for a story?” Adrian asked, smiling.

Hector nodded and inched closer until their thighs were touching again.

“Years ago, when my parents just cemented their relationship, around this time, Father brought Mother a red velvet box. It had taken all her courage not to scream, she told me.”

“Was it a heart inside?”

“Covered in blood and still beating,” Adrian confided. “Needless to say, she was furious once the initial shock passed.”

Hector made a face. “She must have thought he was threatening her, or at least pulling a horrible prank.”

To Hector’s surprise, Adrian laughed. “No, she knew what it meant.” A pause. “A bloody heart is the vampire equivalent of red roses and chocolate and anything humans give their significant others to show love during this time of the year.”

For a second, there was nothing but shock on Hector’s expression. Then the shock faded as realization dawned in. He stared at Godbrand’s box. “It was to show love?”

Adrian hummed in agreement. “A bloody heart that’s still beating is most ideal. Back in the day, some vampires in Father’s court had so many admirers that they usually went home with a basketful of hearts.”

“I find it unbelievable that Godbrand wants to show me love. He likes to remind me how keen he is on making boats out of humans. Humans like me.”

Adrian scoffed, twirling a silver lock around his finger. “Your obliviousness is what I love about you.”

Hector chuckled. “I thought it was my face.”

“And your face, too, amongst other things,” Adrian said, leaning in for a quick kiss. “Ask any vampire in the castle and they’ll tell you Godbrand has a thing for you. He isn’t exactly being discreet, either. I’m two steps from challenging him to a mano a mano, vampire style.”

“I have no feeling for Godbrand whatsoever, except mild annoyance.”

“I know, but it’s a matter of territory. As you put it, vampires are like cats and cats are territorial.”

“Am I your territory?”

“Don’t you want to?” Adrian wrapped an arm around Hector’s shoulder, pulling him close to his body. He craned his neck and nibbled the shell of Hector’s ear, then blew a puff of air into it. He grinned into Hector’s skin, satisfied with the whole-body shiver such a simple act elicited.

“How to tell Godbrand I want neither his gift nor his affection?” Hector said, somewhat breathless. “How did your mother return the gift?”

Adrian shrugged. “She didn’t, as it would have broken Father’s own heart.”

“But she was furious?”

“She furiously demanded to know whose heart it was, and only calmed down after he told her it belonged to a man who had hung that day, no killing involved on his part.”

“And then?”

“Like any studious scientist, she wouldn’t pass an opportunity to study the anatomy of a human heart. She took out her scalpels and proceeded to dissect it on the spot.”

Hector could almost vision Dracula’s smitten look as he watched his wife work. He was sure he had that same look around Adrian sometimes, especially when he was treated to the dhampir’s sword dance.

“I’m afraid I don’t share the same interest in human anatomy, despite my line of work,” Hector said. “What am I to do with the heart?”

“A shame. I have much interest in your anatomy.”

As if to emphasize his point, Adrian laid his hand on the top of Hector’s thigh, kneading the flesh through the fabric of his breeches. He couldn’t help a smirk as he heard the Forgemaster’s heart speed up several notches. “Adrian…” he moaned, putting his hand on Adrian’s but making no attempt to stop him. “Not in my workshop. Anyone can walk by, Godbrand, your father…”

Adrian lifted the Forgemaster’s face with a finger under his chin so that they locked eyes like the moment they had acknowledged each other’s existence, and within seconds had come to a realization that their carnal desire was mutual. Mesmerized by the golden blaze in his irises, Hector fixed him an unblinking stare.

“I have half the heart to let Godbrand watch us,” Adrian drawled. “That way he’ll know he should quit before I have to rip his heart out and upset Father.”

“Adrian…”

“But I like to consider myself a gentleman, and today is meant to celebrate love and romance.”

Adrian slid off the slab and scooped Hector in his arms with ease, eliciting a quiet gasp from his mouth. Hector locked his arms around his neck while Adrian strode to the door leading to the Forgemaster’s private quarters.

“About Godbrand’s gift,” Adrian said, “you can feed it to your creatures the next time he comes here.”

Perplexed, Hector looked up at him. “Isn’t that too harsh?”

“That’s the way with vampires — you either reciprocate their love or trample it, no need for subtlety. Unless you want to give him the wrong idea that you may consider it.”

“I do not,” Hector denied.

“Then take my advice and crush him thoroughly.”

Hector exhaled. “I hope he doesn’t take rejection too badly.”

Adrian just snorted.

They were inside Hector’s room. Gently Adrian laid Hector on the mattress and lowered himself on top of him.

“How come you didn’t give me a heart? Just a random thought.”

“I figured you would have no need for a human heart, which turns out to be right,” Adrian replied, his hand deftly undoing the clasp on Hector’s breeches. “I can give you something else, something with a lot more use.”

His chest falling and rising frantically, Hector grinned and cupped Adrian’s face in his hands. “I’m counting on that.”

End


In this story, Adrian stayed with his father and joined his war council.

I almost feel bad for Godbrand. I’ve entertained the idea of Godbrand and Hector becoming a couple, though I will probably never produce any story for this odd couple.

 [Castlevania] Entrust (Alucard x Hector)

Disclaimer: Characters belong to their respectful owners

Fandom: Netflix’s Castlevania

Rating: Teen and up

Pairing(s): Alucard/Adrian Fahrenheit Ţepeş x Hector, implied Trevor Belmont x Sypha Belnades

Genres: Fanfiction, slash, fluff, humor

Characters: Alucard/Adrian Fahrenheit Ţepeş, Hector, Trevor Belmont, Sypha Belnades, little Cezar

Warnings: some strong language, implied rape/non-con and abuses, brief mention of suicide

Preview:

He certainly did not hope to see a giant fucking monster loitering around on the lawn in front of the castle, not to mention a conglomerate of critters in varied stages of decomposition. His first reaction was an audible curse because why the fuck that prick allowed this place to be populated by undead creatures even though he had promised to stay awake to watch it. Had he gone snoozing somewhere again?

Trevor and Sypha came back to the castle to visit their good friend Alucard. They did not expect to meet one of Dracula’s generals here.


 

On sunny days, they went out into the sun.

Sometimes Alucard led him into the forest surrounding the castle and showed him which herb was fine to digest and which could kill him in a single bite. It usually took hours to fill their basket with herbs and vegetables and while doing so, Alucard would snatch something for dinner, a fat hare for instance, only for Hector to release it later, claiming it was begging him for mercy with its beady eyes and he just couldn’t bear skinning it, and then they would have to settle for a meatless meal. Alucard would complain, but only with fond exasperation and a playful elbow to Hector’s side that didn’t use a fraction of his strength. Sometimes, if they were lucky, they would find a carcass that was new and relatively whole for Hector to perform his skills, adding to the ever-expanding number roaming the castle these days. A different kind of night horde, really. Sometimes, when Alucard was in the mood, he would transform into a wolf and allow Hector to climb on his back so he could give the Devil Forgemaster a ride around the castle or into the forest, if he was particularly daring. It never failed to light up Hector’s face, even if his fingers clutched Alucard’s scruff a little too tight or his knees dug into Alucard’s sides a little too deep. He suspected Hector had never quite overcome the fear when first faced his wolf form, but it soon faded into background to give way to the thrill of having some semblance of control over a large predator. Sometimes, when the weather was warm and they were plagued with idleness, they would lie on the front lawn (no small thanks to their joined efforts), Alucard in his wolf form, baring his soft belly for Hector to rest his head on and occasionally stroke the fine fur here. They would doze, bathing in the sun until twilight and their rumbling stomachs woke them up, angrily demanding dinner.

On rainy days, they stayed indoor.

Sometimes they spent the day in Dracula’s massive library, perusing whichever book catching their interest in comfortable silence, each of them solitary in their intellectual pursuit but never alone. Alucard shouldn’t be surprised to learn Hector’s favorite genre was almost exclusively animal-related — their anatomy, behaviors and habitats. One day he even managed to dig up Alucard’s childhood pop-up book, which rendered the dhampir all teary-eyed and so, he spent the rest of the afternoon sitting in front of the hearth with Alucard’s head on his thigh while he carded his fingers through lustrous blond locks. Sometimes, when they were in energetic mood, Alucard pressed a wooden sword into Hector’s hand and taught him to fight. Although the dhampir was an excellent teacher and Hector earnestly wanted to learned — he loathed the helplessness he’d felt with Carmilla, it was just Hector was shitty at it. His lean muscles were more suited to swinging the hammer than a sword, even a mock one. Still they tried and every sparring session would eventually shift into a wrestling match Hector could somehow win, provided that Alucard reigned in his vampiric strength, and then it would morph into an entirely different kind of match, one of tender kisses and modest touches, meant for no privy eyes other than those of the castle’s undead roamers.

It was neither sunny nor rainy today. The sky was overcast and the air felt stiff and humid, deterring them from their usual outdoor activities. Rain might come later, thought Hector as he pinched some salt into the boiling pot on the stove. Instinctively he reached for the chopped cloves of garlic but stopped himself mid-act. Alucard found garlic repulsive, which might or might not be attributed to his vampire side. Hector made a mental note to ask him later. Speaking of the dhampir, Hector hoped he could make it home before it started to rain. He’d been gone for a while so his business in town would probably have finished by this time. Little Cezar whimpered and rubbed the good side of his head against Hector’s leg, his pink tongue lolling from his mouth. Hector smiled indulgently and ladled a chicken leg from the pot. Undead or alive, no dog ever refused a piece of bone to gnaw. At the sight of his treat, Cezar panted happily and circled Hector’s leg. “If you catch it, it’s yours,” Hector said, dropping the bone, which Cezar deftly caught before it hit the ground. He laughed and went back to stirring the simmering broth.

A black cat hobbled into the kitchen on three legs — one of her hind legs had been missing since Hector and Alucard found her, and he hadn’t been able to restore it or find a substitute.

“Oh hi, Lucee, you want a snack, too?” Hector cooed at her, his hand on the ladle, ready to give her the same treat.

Lucee clawed at his leg and meowed loudly. Her ears were erect, her fur bristled, and her eyes shone as bright as the flame of the stove.

“What is it, dear?” Hector asked. His brows knitted. “Someone is in the front lawn and they seem… hostile? I thought Effie was enough to scare away any curious passer-by.”

The cat clawed harder at Hector’s leg, threatening to tear the fabric. Wincing with the sting, he turned off the stove and hurried out of the kitchen. Cezar yelped and tailed after him while Lucee struggled to keep up with them.

As he rushed down the hallway connecting the kitchen to the entrance, Hector picked up more and more distressed sounds from his pets. A one-eyed crow perched on his shoulder, cawing and flapping his wings, which fed to his growing worry. Hector grabbed his wooden sword propped against the wall, cursing under his breath because his hammer was left in his forge. With the castle situated in an isolated spot, they didn’t get frequented by many visitors, only a few sporadic hunters or travelers who immediately turned their heels and fled at the sight of a monstrous-looking creature. Hector had created Effie from a gray bear carcass out of a desperate need to determine if his forging skills were still in him after those hellish months with Carmilla. He had wept like a child at the robust form almost doubling his height, with thick, matted fur and blazing eyes zeroing on him the moment they cracked open. Alucard had shaken his head but hadn’t voiced his disapproval, and so Effie had stayed.

He heard her bellow before he reached the front lawn. His feet skidded to a stop at the sight of two strangers standing some feet from Effie, whose jaws open in a snarl, baring glistening fangs and dripping saliva onto the grass. Behind her spread wings the pets were huddling together, hissing and shrieking at the pair. The man was swirling a chain in his hands while the woman was holding her hands up, the tips of her fingers glowing blue. Hector had no idea who they were but that didn’t stop his blood from running cold. He recognized the fabled weapon in the man’s hand anywhere and knew too well what it did to unholy creatures like his dear Effie. And its wielder could only be the one and only—

“Stop!” Hector screamed, launching himself in between Effie and the Belmont just as the chain lashed out.

It was fucking humid.

Fanning his hand in front of his face, Trevor complained to Sypha and received a slap to his shoulder and a curt “stop whining” instead of sympathy. He returned to sulking in his seat behind the reins and silently cursed Sypha’s inability to be ruffled by this cloying weather. Sypha who wore more layers than he did. She did not even seem to perspire whereas Trevor was sure the stench of his sweat had already reached Gresit. Must be her magic, he thought, how unfair. He hoped Alucard had something in the ice chest. He really could do with a cold drink right now.

He certainly did not hope to see a giant fucking monster loitering around on the lawn in front of the castle, not to mention a conglomerate of critters in varied stages of decomposition. His first reaction was an audible curse because why the fuck that prick allowed this place to be populated by undead creatures even though he had promised to stay awake to watch it. Had he gone snoozing somewhere again?

Besides him, Sypha took a fighting stance. “Be careful,” she whispered, “they all emit the same demonic aura as those sent to the Belmont hold before.”

Remnants of the past, huh? The day just kept getting better and better. Trevor took the Morning Star from his belt, swirling the chain in his hands. The decomposing animals were a disturbing spectacle but he doubted they were a real threat, so that left the furry bear-like thing with huge bat wings. The cursed creature opened its cavernous mouth and bellowed, startling both Trevor and Sypha. The other animals started hissing and shrieking, as if to add to the volume of the bear-thing’s bellow to scare away the intruders. Fortunately Trevor Belmont was made from tougher stuff. Steadying himself, he aimed for the center of the monster’s chest, making an educated guess about where its little black heart resided. Next to him, Sypha made a sign with the tips of her glowing fingers. Trevor released the chain and it sprang forth like a viper.

“Stop!”

Together with the scream, a body launched into the space between them and the creature, raising some sort of instrument in their hand. The chain was knocked aside with a clang. Alert, Trevor took a step back to regard the newcomer. Male, not much older than Sypha, probably not a fanghead because the sun hadn’t toasted him to crisp yet, and what the heck was he having in his hand? Who in their right mind would bring a mock sword into a fight?

“Who the fuck are you?” Trevor asked, his eyes narrowing.

“Leave us alone, Belmont,” the man said, his voice backed by the bear-monster’s growl. He patted its front leg with his free hand. The damned thing inched closer to him.

“Not until you answer my question. Who are you and what are you doing here?”

“Trevor,” Sypha cut in, tugging at his sleeve, “he has the same magical signature as those creatures. He’s a Devil Forgemaster!”

Trevor did not miss the small twitch at the corner of the man’s lips.

“Where is Alucard?” Trevor gritted through his teeth. “Swear to God if you did something to him I’ll gut you like a fish.”

Honestly, Trevor had a lot of faith in the dhampir’s abilities; after all, Alucard had wiped the floor with him in their initial meeting, and he had been the one to stand the longest in the final battle. Trevor would rather whip himself than buy into the ludicrous notion that a scrawny necromancer who brought a wooden sword into a fight was capable of besting him. Still, necromancers proved to be a sly species and if Alucard happened to be down on his luck…

“He’s…” the man hesitated, which only served to fan the flame in Trevor’s guts. “He’s not here at the moment.”

Trevor scoffed. So far the man had only been beating around the bush. He supposed he shouldn’t be surprised to be unable to force honesty out of a necromancer’s mouth by asking nicely, so another method was in order. He raised the Morning Star and struck.

He was no match for the Belmont. That, Hector was certain.

Using the element of surprise, he’d been able to counter the first strike aimed at Effie’s heart, but that was as far as his luck stretched. The second time that famous vampire-slaying chain lashed out, he was done for sure. Sweat slicked the inside of his palm and his grip on the sword hilt started to slip. Sensing their master’s distress, Effie and the other animals made various noises. Hector shushed them with his mind in fear that they might provoke the Belmont.

Still, when asked about Alucard’s whereabouts, Hector chose an ambiguous answer. He’d picked up scraps of the story while under Carmilla’s heels, sometimes literally, and had been able to piece together the picture of his former liege’s defeat by the hands of Alucard, the Belmont and the Speaker magician. The three of them had been allies, united by a common goal at that time; once Dracula had fallen and the night horde decimated, their common goal had been no more. Hector had never asked Alucard if their alliance was still standing for fear he’d probe into something he wasn’t supposed to. Based on his own experience, even when someone called you their friend, nothing guaranteed they wouldn’t turn on you the next second.

So, he had been intentionally ambiguous, which enraged the Belmont, no doubt.

The next thing Hector knew was the chain coiling around his sword. In one swift motion the Belmont yanked the chain, pulling Hector forward for a well-aimed punch at his left jaw that made him see stars. Tasting copper in his mouth, Hector fell onto the grass, letting go off his sword. The Belmont stepped up and caught him by his collar, forcing him to look into blue eyes blazing with rage. The scar over his eye looked sharp like a blade. The fear he hadn’t felt for a while, put to sleep by the peaceful life with Alucard, clawed at Hector’s heart. The Belmont raised his fist, and Hector squeezed his eyes shut, anticipating pain. Punches were nothing, he told himself, he’d had worse.

His pets shouted and screamed. Effie looked ready to launch at the Belmont and tear him apart. “Stand back!” Hector ordered in his mind.

They whined in protest. “I said, stand back!” he barked, startling the Belmont. “All of you.”

They obeyed him, eerie blue eyes all staring at the Belmont.

“Why are you ordering them to stand back?”

“I don’t want them to get killed,” Hector replied, grimacing with the ache on his jaw. “Please don’t kill them. They’re harmless.”

The Belmont snorted but his grip on Hector’s collar loosened a fraction.

“Don’t kill him, Trevor,” the Speaker said, placing a small, delicate hand on his forearm. “We should ask questions first.”

The Belmont huffed, pushing his long bangs from his eyes with his free hand. “I’m not going to kill him, not until we learn where our friend is. But we’re going to tie him up. Do we have some ropes in the wagon?”

Alucard stopped at the edge of the town, looking at the sky. The sun was largely obscured by thick gray clouds, the harbingers of rain. Getting soaked was never on his to-do list, so as soon as he was out of sight, he transformed into a wolf, grabbed his small leather satchel between his teeth, and started dashing towards the castle’s direction. Being on four legs gave him an illusion of running faster so he went with it. Dry leaves crunched under his paws as he shortened the distance to the castle.

Alucard returned to human form when he spotted a wagon parked in front of the castle. Brushing dust and leaves off his clothes, he frowned at the strange vehicle. It was empty, the riders nowhere to be seen. He sniffed the air surrounding it. Fabric, leather, metal and sweat. He wrinkled his nose. With one last glance at the wagon, Alucard left it to stride into the front law, bracing himself to be enthusiastically greeted by the army of pets and one giant monster they kept. He still had a bit of reservation regarding that monster but so far she’d shown nothing but utter loyalty and obedience to Hector — Forgemasters truly wielded incredible powers. Since he trusted Hector, he’d learned to accept her presence in the castle. Plus, he could count on her to protect her master against common bandits and even stray vampires when he was in town.

When he saw two familiar figures at the entrance to his house, Alucard’s heart fluttered with joy. He was not a surprise enthusiast but having an unexpected visit from his only friends was a surprise he’d welcome with open arms. He was about to call them when his gaze landed on Hector, bound and kneeling on the ground, and the pleasant taste quickly soured in his mouth. His mind unwittingly conjured the memory of Hector when he’d first seen him, naked from his waist up, arms tied behind back and kicked into a kneeling position by Carmilla’s steel heel. He had to take in a deep breath to disperse the dark cloud in his head as he strode to them. The unintentionally hard tone when he opened his mouth was proof that he didn’t quite succeed.

“What’s happening here?” Alucard demanded.

Startled, both Trevor and Sypha were slow to reply. He didn’t wait for their answer and headed straight to Hector, kneeling on one knee to briefly examine his condition. He frowned at the blooming bruise on Hector’s jaw.

“Are you all right?” Alucard asked, slicing through the rope with an elongated nail.

“I’m all right. It’s just a punch.”

Unconvinced, Alucard gently tilted his chin up to have a better look and make sure nothing was out of place or broken. Behind him Trevor cleared his throat, which Alucard promptly ignored. He stood up, holding out his hand to help Hector get to his feet. “Care to explain the bruise, Belmont?”

Trevor huffed, picking up his weapon and attaching it to his belt as there was no need for it now. “Care to explain the Devil Forgemaster in your castle, Țepeș?” he asked, mimicking Alucard’s tone. One hand resting on his hip, he gestured to the assembly of undead animals. “And this circus?”

“Trevor!” Sypha scolded. “Alucard, glad to see you’re fine.”

Alucard’s expression softened as he turned to Sypha; he even graced her with a smile. “Thank you, Sypha, but what do you mean by ‘glad to see you’re fine’?”

“Uhm, I believe there’s been some miscommunication with — what’s your name?”

“Hector,” Hector supplied.

“Right, Hector.”

“What miscommunication?” Trevor butted in. “He’s a Devil Forgemaster and he’s their creator. All of them, including that friendly-looking huge-ass monster. You said so yourself.”

Sypha elbowed him lightly and turned to Alucard. “Can we come inside and talk?”

“I see,” Alucard said, putting down his cup of tea on the saucer after taking a sip. Hector had offered to make tea because he knew exactly where all the tea jars, teapots and teacups were stored in this massive kitchen, much to Sypha’s surprise and Trevor’s chagrin. “Well, I appreciate your concern but you can both rest assured that Hector does not mean any harm. As a matter of fact, he reserved the information about my whereabouts because he didn’t know whether to trust you.”

“Doesn’t change the fact that he’s a Forgemaster and he’d created those freaks that attacked us,” Trevor said, looking down at his steaming cup with disdain. “You have some beer in the ice chest, Alucard? Ale?”

“Only milk and apple juice, I’m afraid.”

“Thanks but no thanks.”

Sypha dropped two sugar cubes into her tea. “Trevor’s right,” she said, fixing her gaze on Hector. “I recognize his magical signature in some monsters we encountered in Gresit, too.”

Alucard looked at Hector, silently asking for permission. After a few moments, Hector nodded. Alucard’s hand searched for his hand and gave it a squeeze.

“Hector was a general of my father’s council,” Alucard said. A pause. “He forged monsters for the night horde.”

Silence blanketed them like a wet cloth, sucking off the air between the four of them. The massive kitchen suddenly became stifling despite all of its ventilation shafts and the air coming from the hallway. Hector stirred his tea with absent-minded motion while his eyes stared into his teacup as if the swirling amber liquid could offer some resolve to his inner turmoil. Alucard had been with him long enough to tell there was a storm inside him. They had gone through this very same problem during the first weeks after Hector’s arrival.

The ‘clink’ when Trevor put down his teacup broke the spell of silence. “Aren’t we looking at a murderer right here?” he said coolly. “Give me one good reason not to wrap this chain around your throat and hang you where all the good people can see.”

“Trevor!”

“Sorry, Alucard, but I’m afraid I’m with Trevor. You saw for yourself the carnage at those towns and cities.”

“Killing him will not undo the carnage. Besides, my father lied to him—”

“May I speak for myself, Alucard?” Hector cut in, his turquoise eyes looking into Alucard’s.

Alucard nodded, squeezing his hand. Hector’s skin felt cooler than his own.

“Humans have never been kind to me,” Hector began, voice calm. “I have been shunned and hated for my abilities. Have been called an abomination and nearly stoned several times. Lord Dracula was the only one who treated me with kindness and respect. So when he came to me proposing a cull, I agreed. I created soldiers for his war against humanity, monsters that ravaged towns and cities and killed citizens.”

Trevor’s hand on the table closed into fist, the knuckles going white.

“How come we didn’t see you when we entered the castle?” Sypha asked.

Hector lowered his gaze. “I betrayed Lord Dracula and for that I paid the price. By being made Carmilla’s slave.”

Trevor and Sypha said in unison, “Carmilla of Styria?”

“Yes,” Alucard replied. “You knew of her?”

Trevor gritted his teeth. “That bitch had the whole region trampled under her heels. Worse than Dracula, some might say. We were coming to you with a plan to destroy her when out of nowhere came the news that she—”

“She died,” Alucard finished for him. “I was the one who decapitated her.”

“You did?” Sypha didn’t hide her surprise. “You came to her stronghold in Styria?”

“She came here, actually. She must have thought the castle was empty, all my father’s lifework unguarded, free to ransack. Needless to say she was rather shocked to see me.”

Alucard glanced at Hector and saw his lips pale and quivering. His hand in Alucard’s trembled. The dhampir just squeezed harder.

“She dragged Hector with her, partly to cut off any hope of escape in her absence, and partly to rub it in his face that he’d left the safety of the castle for the fate of a slave.”

“From what we’ve heard and seen, I wouldn’t put it past her to do just that,” Sypha chimed in, a note of sympathy in her tone. “Such sadism.”

“After I killed Carmilla, Hector stayed,” Alucard concluded.

That wasn’t the whole story, though. Alucard hadn’t meant to keep him, and Hector hadn’t meant to stay, either. He had meant to die. Up until now, Alucard still hadn’t been able to account for the tremor in his arm when Hector, battered and bruised, collared and chained, pressed his throat against the tip of his blade with a tired murmur, “Please.” Stunned by the alluring metallic tang when the sword tip broke tender skin, Alucard stood still like he was under a spell, a spell that was broken when Hector, won over by exhaustion and malnourishment, collapsed, and only Alucard’s quick reflex was able to save him from colliding face first with the stone floor. It would be so easy to break the body in his arm, reed-thin and covered in scars, then fling it out of the castle to be a quick meal for wolves and vultures, and yet the thought made the bile rise in his throat. He sheathed his sword and carried Hector inside, careful not to jolt him too much.

Some time later, as he tucked in a washed and clothed Hector, brushing a clean lock of silver hair out of his closed eyelids, Alucard came to a decision that he would not want another suicide under this roof.

Trevor tapped his forefinger unrhythmically on the wooden surface. “So you got tricked and enslaved by Carmilla, which sucks, definitely,” he said. “Still not a good reason for me to stay my hand from ending you.”

“No, it’s not,” Hector replied. “However, my life belongs to Alucard now. If he wants me dead, I’ll gladly give up my life.”

“Nice move, Hec. Very clever of you to use Alucard as your shield.”

“I’m merely stating the fact. Alucard saved me from Carmilla and myself. Therefore I won’t give in without a fight, even if I am no match for you.”

Both Trevor and Sypha stared at Alucard while the dhampir turned to Hector, who looked back with a serene expression. Acceptance, he recognized. The same expression as when he’d agreed to stay.

“I do not want Hector dead,” Alucard finally said, holding up a hand when he saw Trevor was about to protest. “As I said before, he means no harm. He forges monster no longer. These days his powers are reserved for bringing back dead squirrels and birds.”

“I suppose the bear-thing outside was adopted?”

“Someone, or something, has to guard this place when I’m not home. There’s only one of its kind here, I assure you.”

“What if his hands itch and he starts making monsters again? Someone provokes him, or worse, an angry mob comes after him with pitchforks and torches?” Trevor taunted, earning a dark glare from Alucard.

Hector, however, remained calm. “I’ve had my fair share of angry mobs. It may surprise you, Belmont, but it has never ended in a massacre.”

“And yet you assisted Dracula in a massacre to end all massacres.”

“I will not defend my past choice, nor will I be apologetic about it. However, my intention for a cull is no more, just as Lord Dracula is no more.”

“Because you’ve seen the error of your ways?”

“Because I am tired.”

It was an answer Trevor didn’t expect; his eyes widened and his lips parted, but no rebuke was formed. Alucard seized this opportunity to speak. “Hector stays with me, so I share responsibility for what he does, and vice versa. If he ever strays, I’ll be the one to answer for his actions.”

Trevor and Sypha exchanged a look before their gazes landed on Alucard and Hector’s joined hands. “If we insist on Hector paying for his past, you’re ready to fight us as well,” Trevor said, his face schooling into a serious expression.

Alucard nodded slowly, feeling a dull weight in his chest. “If it comes to that, yes, but I sincerely hope we never have to fight each other.”

“Neither do we wish to fight you, Alucard,” Sypha said, “for we are friends.”

“That we are, Sypha.”

Trevor scoffed but he did sag infinitesimally in his chair. “Well, damn. He’s all yours, so you’d better not fuck up, or else I’ll be the first one to kick your pallid ass.”

A slight curve found its way to Alucard’s lips.

“Of course.”

“Hold still.”

Alucard dipped his fore- and middle fingers into the small clay jar, warmed the salve in his hand and gently rubbed it into Hector’s bruise.

“Does it hurt?”

“No, it’s just a punch. I’ve got worse.”

A map of scars flashed through Alucard’s mind. Right now it was just hiding under Hector’s garments. If he undressed…

Alucard shook his head to get rid of such morbid thought. “I’m sorry about Trevor. He can be brash sometimes.”

“I can see that he genuinely cared about you. Besides, his animosity towards me is much justified.”

Alucard put the jar into his leather satchel and placed it on the nightstand. He pulled Hector’s arm so that he sat down next to him on the bed. He laced his fingers with Hector’s on the mattress, idly rubbing the calluses from years of holding the hammer.

“What you said earlier…” Alucard said.

“I meant every word. You saved me, therefore my life is yours,” Hector replied, leaning against Alucard and leeching heat from him. It should be the other way around, as being a dhampir didn’t exactly make Alucard a great source of warmth, but even his lower-than-normal temperature was higher than that of Hector, who had been easily preyed to chill since birth due to an uncommon condition.

“Hector, you know I never want you to be indebted to me or anything like that.”

“It’s not so much ‘indebted’ as ‘entrust’. I entrust my life to you, Adrian.”

“What have I done to deserve such honor?” Alucard joked, though there was not mirth in his tone.

“Everything,” Hector whispered. His breath tickled Alucard’s ear. “You gave me home, you gave me love and most of all, you gave me a purpose.”

“A purpose?”

“To live and see tomorrow.”

Alucard exhaled and kissed the top of Hector’s head. He smelled of lavender, which Alucard had dried and stuffed in his pillowcase to help with his sleep. “You gave me a purpose as well. You are the reason I stay awake.”

Hector chuckled. “Really, Adrian, you make it sound like I caused you insomnia.”

“No,” Alucard said, smiling, “I made a promise to stay and watch both the castle and the Belmont’s archive. But many times the silence engulfing this empty place became too much, and I was suffocated, couldn’t breathe, couldn’t care less about my promise. To hell with them, all I wanted was to crawl back into my coffin and sleep until this castle was forgotten by time.”

“But you didn’t,” Hector murmured, more to himself. His hand landed on Alucard’s shoulder.

“Just one more day, I thought, then I’d go to sleep. And then Carmilla came.”

“And I with her.”

“I had never been more grateful. Since your arrival, the thought of going back to slumber drifted further and further away.”

“I’m glad we found each other.”

“So am I.”

Following his words, Alucard’s lips sought Hector’s and pressed against them as if it was the most natural thing amongst the stone walls of this castle, where haunting specters of bittersweet memories lurked in every corner, and the only thing to keep them at bay was casual intimacy.

Hector let out a soft sigh as Alucard’s tongue shyly licked against the seam of his mouth. He parted his lips in welcoming the gentle invasion, ready to surrender himself to the dhampir’s restrained passion. This he could take and even respond in kind without Carmilla’s shadows ruining it for him. Carmilla had never kissed him on the lips, and she’d made it painfully clear with her hands and feet the very thought repulsed her to the core. As if that same thought hadn’t made him throw up in his mouth a little. But even if she had, Hector doubted she would have had a fraction of Alucard’s tenderness.

Alucard tugged at his lower lip, and the minute prick on his supple flesh made Hector shudder in his arms. Alucard was always careful with his fangs, sometimes too careful, but even Dracula’s mighty son could not prevent every tiny mishap, especially ones stemming from his primal instinct. “Adrian,” Hector tried to speak, pushing Alucard’s shoulder, startling him.

“Did I hurt you?”

“No, but it’s been two weeks.”

“Huh?”

“Since the last time you fed,” Hector explained, straightening his back.

“I’m not hungry.”

“Positively peckish,” Hector said. His tone grew sterner by a notch. “We’ve agreed on this, Adrian. You feed every fortnight to preserve your wellbeing and mine. You know better than me the effect of the thirst. Your control slips, and you begin to see every living thing a potential meal. And I happen to be the only living thing in the vicinity. That time you—”

“All right, all right, I’ll feed,” Alucard conceded. “You’ll never let me hear the end of it, will you?”

With something suspiciously akin to a smirk gracing his lips, Hector undid his collar, baring his neck. He didn’t miss the way Alucard’s Adam’s apple bobbed.

Hector’s skin tasted of salt when he tentatively flicked his tongue against the pulse. The body in his arms shivered and he heard a deep inhalation. It would sting, there was no way around it, and the best he could do was be as fast as possible.

Hector’s hiss died out at the same time his blood filled Alucard’s mouth, flooding his senses with the Forgemaster’s flavor, sharply spiced by his unique brand of magic. Like heady wine on an empty stomach, Hector’s blood made his head spin, and he had to hold onto him for support. As he savored each mouthful, Alucard felt a callused hand on the back of his neck. Locked in a never-ending loop, the two of them, as he liked to think once his animalistic urges subsided, and his mind was clear again.

It was with great reluctance that Alucard removed himself from Hector’s neck. He wasn’t fully sated — never was unless he thoroughly drained him, his father had explained — but that was enough; anymore would endanger Hector.

“How do you feel?” he asked, laying Hector down on the mattress.

“Highly sensitive, slightly dizzy and mildly aroused, you know, the usual,” Hector replied, resting an arm on his forehead. His chest heaved under the cotton shirt, his breathing labored.

Alucard gingerly wrapped an arm around his waist; he was glad it was no longer so thin that he might snap it in two. “Do you need any help or…” he trailed off.

Hector looked down at Alucard’s arm and worried his lower lip as though debating with himself how to respond. Silence was stewing between them for several moments before Hector whispered “I’m sorry”.

“You don’t have to apologize, you know,” Alucard said, although his heart sank a few notches in his chest. As the same time anger flared, dying his vision a transparent red. He would likely never grasp the full extent of what Carmilla had inflicted on Hector and he wasn’t sure he wanted to, but he’d witnessed first-hand its deep-seated effects. Every time he would think a swift, clean death by decapitation had been a pardon the likes of her did not deserve.

“Can you help me get off my shirt?”

Alucard’s insides fluttered as he stammered a quick “of course” and complied with Hector’s request. The map of scars was there, as it always had been and always would be, and a mere look brought him vicarious agonies. “Should I…” he hesitated, tugging at his own shirt as a way to distract himself from the remnants of Hector’s horrors.

Hector nodded before adding, “I think some skin-to-skin contact should be fine.”

Once Alucard took off his shirt and laid it beside Hector’s, he wasted no time in gathering the Forgemaster into his embrace. Their chests touched and through the skin he could feel Hector’s steady heartbeats. He found them oddly soothing to his tingling nerves, an aftereffect of feeding.

“One step at a time.” He heard Hector mumble into the crook of his neck.

“One step at a time,” Alucard echoed in place of an unspoken prayer that one day Hector would be truly liberated from Carmilla’s ghost, from her shrill laughter and ice-cold fingers.

For now, every step counted as victory.

Noises greeted him when Hector groggily descended the stairs, one hand running along the barrister and the other rubbing his eyes.

“You think he’ll run to fetch it if I throw this stick?”

“I don’t know shit about dogs, Sypha. You try. Stop licking me, lick her instead! How can a dead dog slobber?”

“Undead, Trevor. He clearly likes you.”

Huh, that was strange, Hector thought. As far as he was concerned Alucard and himself were the only talking residents here. Who—Oh right, the guests. He’d almost forgotten their presence, not being used to having visitors in the castle. Even the townsfolks who came seeking Alucard’s medical help only stepped foot into the front lawn, provided they got past their fear of seeing Effie and the others lounging around.

The sight presented to his eyes when Hector arrived at the entrance to the kitchen had him stunned for a few seconds. Crouching on the floor were the formidable Belmont — Trevor, Hector’s memory supplied — and the Speaker magician, Sypha. Little Cezar sat before them, his tongue lolling from his mouth and his single good eye darting back and forth between the pair and capturing attention from them both. Sensing his master, he immediately stood up and yipped, wagging his stump of a tail so hard his entire lower body wiggled as he ran to Hector. He butted his head against Hector’s leg in lieu of greeting and with an indulgent smile the Forgemaster bent and scooped him up in his arms. He gave the boy a good ear scratch before putting him down. It was when he found Trevor and Sypha both staring hard at him. “Uhm… Good morning?” Hector hesitantly greeted, trying not to squirm under their collective scrutiny. Briefly he considered excusing himself and fleeing from the scene — still not accustomed to having guests in the castle, especially those who might or might not be thinking about strangling him on the spot. However, his rumbling stomach reminded Hector why he’d ventured to the kitchen in the first place.

“The hell happened to your neck?” Trevor grouched, then a few seconds later, waved his hand. “Actually, don’t answer if you’re gonna feed me the ‘mosquito bites’ bullshit. The only thing that bites here is snoring his ass off somewhere upstairs.”

Hector flushed a pretty scarlet. He brushed his fingers against the bite marks before consciously tugging the collar tighter around his neck. He really wasn’t used to having guests.

Sypha cleared her throat loudly. “Trevor, don’t you have some logs to chop outside?”

Trevor’s mouth twitched and it looked like he wanted to protest but thought better of it. “Fine,” he said under his breath and stalked out of the kitchen. Little Cezar skipped after him, to Hector’s amusement.

That left Hector and Sypha. Hector halfheartedly expected her to follow the Belmont but she appeared to have something else in mind. He swallowed, praying to whoever up there that she wouldn’t bring up the bite marks on his neck. He wasn’t prepared to answer that sort of question right now, or ever.

“Would you like some breakfast?” Hector offered, even though he fully expected Sypha to decline.

“Actually yes. What do you have?”

“Just some leftover soup from yesterday,” Hector replied, walking to the pot of soup on the stove. He turned the stove on. “You don’t mind?”

“Of course not. It was delicious and a vast improvement from what we usually have on the go. Did you cook it?”

He nodded and went to retrieve two bowls as Sypha went on. “I thought so. Alucard doesn’t strike me as the type to cook his own food. I mean, he probably grew up surrounded by professional cooks.”

“You see this?” Hector asked, pointing to a large scorched patch on the wall before him. “That was Alucard trying his hands on cooking. He almost succeeded in cooking both of us.”

Sypha’s chuckles rang like silver bells in the kitchen, which surprised Hector. Nobody besides Alucard had laughed at his attempts to joke, least of all someone he’d only met yesterday. “He does excel in skinning animals and gutting fish, just keep him away from the stove,” he added as an afterthought to save Alucard’s face.

“He once said that he could go on days without food, so cooking probably isn’t an urgent matter,” Sypha said, sinking down on one of the large chairs around the dining table. Lucee had hobbled into the kitchen at some time and was now circling the legs of her chair while meowing to get her attention. He was about to tell her to go play somewhere else when Sypha picked her up. To his surprise, the Speaker didn’t seem disgusted by Lucee’s peculiarities; she laid the cat on her laps and started stroking the midnight-black fur along the feline’s spine. Lucee closed her eyes and purred, enjoying the easy affection.

Hector decided he was pretty fond of Sypha.

She muttered a “thank you” when Hector placed a steaming bowl of soup and a spoon on the table. He chose a seat a few chairs from hers and sat down with his bowl. For several minutes there was no conversation as each of them focused on their meal. Hector threw a couple surreptitious glances at Sypha and was very much pleased to find that she had allowed Lucee to drape herself across her laps instead of shooing the cat away.

“Does she eat?” Sypha suddenly asked.

“No. Her system can’t digest any food.”

Lucee meowed in agreement.

“Does she have a name?”

“It’s Lucee. And the pup is Cezar. In fact, no creature here is nameless.”

“So the… monster in the front lawn has a name.”

Hector’s skin crawled at her choice of word despite knowing there was nothing wrong in calling something as it was. It was just he was under the impression that people like her and the Belmont despised monsters with every fiber of their being. “Her name is Effie,” he stressed. “I made her from a bear carcass. She’s tamed unless provoked. Sometimes she’s even more mild-tempered than, say, Lucee here.”

Lucee meowed loudly in protest, making Sypha giggle. A moment later, she said, “May I ask you something, Hector?”

He considered it for a few seconds, then gave a hesitant nod.

“I’ve always wondered about how your talents work. We have collected tidbits of it but have never actually encountered a Forgemaster before. There are so few of them out there that the sporadic tales we’ve come across prove to be fabricated.”

Hector’s first instinct was to be defensive. “My talents, as you call, are more often scorned and loathed than admired. Those like me are considered abominations, even by our own parents.”

His eyes flickered to the steam rising from the bowl and his eardrums rang with his parents’ screams.

Sypha scratched behind Lucee’s ears. “I think it’s a miracle that there are people who can bring life back from death. Still, it is another matter how they choose to wield that power.”

Hector was taken aback by her comment. He dropped the spoon in his bowl, bracing himself for any accusations that might come out of her pretty lips and as the same time debating with himself whether to argue or drop the matter and get out of here before things escalated. However, none came. Sypha only looked at him as if waiting for him to speak while her hand continued to run along Lucee’s back. He worried his bottom lip unconsciously until he tasted blood.

“I don’t know myself,” he began. “It’s not like there’s a guideline for being a Forgemaster. One day I woke up, saw a dead canary on the side of the road. I shooed the flies away and it suddenly occurred to me that I could bring it back.”

His words came out more sarcastic than he intended. His heart thumping in his chest, Hector studied her expression for any sign of anger.

“I see,” Sypha said. “Well, it may be bold of me to ask but would you mind if I joined you when you perform? I mean, would it be all right if I stood by and watched?”

Hector’s eyes enlarged and his lips parted while his mind tried to process what he just heard. Again, his first instinct was to doubt and search for any hidden meaning in Sypha’s words. Truth be told, he didn’t mind someone being privy to his work; back then he’d had both Godbrand and Carmilla watching him in his forge. There was no secret to guard, nor was there any dirty trick he couldn’t lay out under the light of day — it was simply his energy being channeled from his core into the lifeless body to rip apart the fabric of death.

Sypha seemed to take his silence as a sign of rejection. Quickly she stammered an apology and promised to bury the matter.

“I don’t really mind,” Hector said. “But it’s not like I come across a dead animal every day. You may have to wait for a while.”

Sypha’s face lit up as her lips stretched into a smile. Her smile seemed contagious and Hector soon found himself returning it. “Thank you,” she said, bouncing in her seat a little. Lucee looked up at her with curious eyes before hopping from her laps to the table.

A bestial roar shattered the cordial atmosphere between Hector and Sypha.

“That’s…” Sypha began.

“Effie,” Hector finished.

They stood up at the same time and ran to the entrance.

“Let go, you damned beast!”

Their feet came to a sudden halt not by the Belmont’s shout, which in itself was alarming enough, but rather by the sheer bizarreness of the situation: there, on the lawn, Effie stood on four legs, looming over the Belmont. Her mouth open, she was biting into a log of wood, dripping copious amount of saliva onto the grass. On the other end, the Belmont was holding onto the log for dear life. His tendons bulged on his forearms, bared by his rolled up sleeves. Beads of sweat rolled down the sides of his stubbly face.

A crazy tug of war between man and monster.

“What are they doing?” Sypha wondered aloud.

“I have no idea,” Hector lied, trying so hard to suppress his laughter that his body was shaking.

Sypha saw right through it and shot him a dirty look.

“Fine!” Trevor roared and conceded his defeat. “Have it all you want and choke on it.”

Nevertheless, as soon as Trevor stomped away and picked up his axe as well as another log, Effie immediately abandoned her prize and went to seek another… in the form of the log the Belmont was about to chop.

“What the fuck?” Trevor hissed. “You know what? If you want it, come get it.”

Using all his strength, he flung the log into the forest around the castle. Glowing blue eyes momentarily followed its trajectory and the monster ran after it, plowing the earth under her heavy paws. With a huff, Trevor returned to his interrupted task.

“Are you sure she was a bear and not a dog?”

Sypha turned to Hector and asked.

“Sometimes she thinks of herself as a dog,” Hector chuckled. “Oh, good morning, Alucard.”

Alucard had materialized beside the pair and was running a hand through his hair, working out a couple knots. “What did I miss?”

“Not the fun part.”

Sypha furrowed her eyebrows. “What do you mean?”

Hector’s reply was a jerk of his chin to the direction Effie had disappeared. She came out of the forest like a storm, her prize secured between her jaws. She dropped the log at the feet of Trevor, who stared at it with eyes like saucers. Smoke started rising from his head when Effie grabbed his unfinished log with a clear intention to start the game anew.

“She’s fast,” Sypha muttered.

“And determined,” Hector added.

“You can tell her to stop, can’t you?” Alucard whispered into his ears.

“Of course,” Hector confided. “Do you want me to?”

“On second thought, this is actually fun.”

On that Hector wholly agreed.

End


My first fanfic for the rarepair Alucard x Hector (or Hectorcard), which takes place after the second season. Constructive comments are always welcomed.

[Dịch] Nếu em có trái tim (Cherik)

Disclaimer: Nhân vật thuộc quyền sở hữu của những người đã tạo ra họ

Tên gốc: If I Had a Heart

Link: https://joel7th.wordpress.com/2019/12/21/cherik-if-i-had-a-heart/

Thể loại: BL, fanfiction, alternate universe

Fandoms: X-Men: Movieverse, Alien: Covenant

Rating: Teen và lớn hơn

Pairings: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier; Dalter – David x Walter

Thể loại: Fanfiction, slash, alternate universe

Nhân vật: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Giáo sư X), David 8, Walter

Cảnh báo: có thể hơi máu me một chút (chỉ một chút thôi, thật sự)

Tóm tắt: Charles đưa cho Erik trái tim.


If I had a heart I could love you

If I had a voice I would sing

After the night when I wake up

I’ll see what tomorrow brings

Nếu em có trái tim em có thể yêu chàng

Nếu em có giọng nói em sẽ hát

Sau đêm tối khi em thức dậy

Em sẽ xem những gì ngày mai mang đến

(Fever Ray If I Had a Heart)


Cánh cổng dày nhích ra từng phân, rên rỉ như mụ già đương hấp hối, khi Charles nghiến ra từng chữ thay vì niệm câu chú như bình thường. Giọng hắn khàn đục như những bánh răng trong bộ máy của cánh cổng, quá hạn tra dầu đã lâu, mỗi từ có cảm giác như bị nhai nát rồi nhổ ra. Hầu như chẳng có chút thanh nhã nào trong cách hắn hạ lệnh cho cánh cổng mở ra và Charles không nhịn được một nụ cười cay đắng nhanh chóng biến thành biểu cảm méo mó khi hắn hồi tưởng lời khen Erik dành cho khả năng niệm chú của mình trong lần đầu gặp gỡ, tưởng như đã hàng thế kỷ trước và thật sự đúng là như vậy. Lúc đầu hắn đã tưởng vị thần kia mai mỉa hắn bởi vì sao lại không chứ, Charles bất quá chỉ là một tiểu thần chào đời chưa lâu, nhưng rồi sự thành khẩn từng cơn từng cơn đánh vào thần trí hắn khi hắn tiếp nhận sự cho phép từ Erik để ‘đọc’ ngài. Hắn rã rời, cả thể xác lẫn tâm hồn, và sự thanh nhã đã xuống tận đáy danh sách ưu tiên. Bao nhiêu năm cam tâm tình nguyện giam cầm thần tính trong thân xác phàm nhân đã gây hại không ít cho hắn, và để được gì chứ? Không gì cả. Hắn trở về tay trắng hệt như lúc ra đi. Cảm giác thất bại xuyên sâu trong lòng như lưỡi dao bằng hắc diệu thạch, hắn ôm ngực, khom người, áp bàn tay đẫm mồ hôi vào bề mặt gồ ghề của cánh cửa làm điểm tựa. Trong một lúc thế giới xung quanh chết lặng, chỉ hai thứ còn sống: cơn nhức nhối sau xương sườn và tiếng tim đập liên hồi inh tai nhức óc. Hắn thở hổn hển rồi phải tự nhắc mình việc đó là thừa thãi — thở là một trong nhiều thói quen phàm nhân hắn đã tiếp nhận để hoàn chỉnh vỏ bọc và nó còn vương lại cả khi lớp da con người đã bị trút bỏ.

Trái tim hò hét và cố gắng giành lấy tự do khi chủ nhân của nó ở gần, Charles nghĩ, xoa bóp vùng ngực qua lớp vải áo thấm ẩm như thể an ủi khối thịt chừng đã phát triển tâm trí của riêng mình bên trong lồng ngực. Hắn thành công, như bao lần trước đó, và nó bớt giống một nắm đấm rắn rỏi đập thình thình vào màng nhĩ, thúc giục máu huyết chạy rần rần trong mạch. Trái tim không yên lặng — không bao giờ yên lặng — nhưng tiếng kêu gào của nó đã giảm xuống thành tiếng lầm bầm, và điều này hắn chịu được. Charles đứng thẳng người, không bỏ qua tập hợp những vết trầy, vết mẻ hắn không nhớ có nhìn thấy trên bề mặt cánh cổng lần cuối hắn đóng lại. Một số trông khá mới còn số khác có vẻ lâu như chính thời điểm hắn ra đi, nhưng tất cả đều không giống bào mòn, sứt mẻ thông thường. Ruột gan hắn vặn xoắn cùng nỗi lo không đúng lúc khi hắn hạ lệnh cho cánh cổng đóng lại bằng câu chú niệm ngược rồi bước vội vào trong cấu trúc như hang động.

Charles cảm nhận được chúng trước khi ánh mắt quét đến chúng, hai khối lập phương phát sáng như đôi ngọn hải đăng trong hư vô mờ nhạt, cạnh sắc như lưỡi lam. Tâm trí con người, nơi hắn đã ngụp lặn trong suốt những thế kỷ qua không có hình dạng cố định và chúng tự do nhào nặn thành mọi hình dạng, mọi kích cỡ để chứa suy nghĩ hiện thời, và theo những gì hắn học được từ con người, một vài trong số họ nghĩ rất lớn. Tuy nhiên, hai đứa nhỏ này không phải con người, bất kể vẻ ngoài của chúng dễ dàng qua mắt người phàm lẫn một số tiểu thần ít ỏi kinh nghiệm. Chúng là những tạo vật quý giá của Charles và những vị thần đồng lứa không ai không biết hắn là kẻ truy cầu đến tận cùng sự hoàn mỹ.

Hắn vươn những cánh tay trong đầu và phẩy nhẹ lên bề mặt láng như gương của hai khối lập phương thay cho lời chào. Hai khối lập phương gợn sóng, tỏa ra sự đề phòng và chỉ một giây sau, hắn đối mặt với mũi nhọn của một cặp kiếm. Charles cười mệt mỏi, hài lòng với phản ứng nhanh nhạy của chúng; hắn biết mình đã dạy bảo chúng đủ tốt để giao lại nơi này cùng người duy nhất ở đây cho chúng trong lúc hắn vắng mặt. Có vẻ như chúng không làm hắn thất vọng.

Hắn vươn tay, dùng đầu ngón tay miết nhẹ lưỡi sắc của hai thanh kiếm, không e ngại sẽ bị cắt trúng. “Lâu quá rồi nhỉ,” hắn nói. “Xin chào, David, Walter.”

Hai thanh kiếm run rẩy rồi tan đi và hắn lại đối diện với hai khối lập phương hoàn hảo. “Chủ nhân Charles, chào mừng ngài trở về.” Hắn nghe được trong tai hai giọng nói đồng thanh trong khi đảo mắt nhìn quanh không gian hình vòm, hít thở bầu không khí quen thuộc đã bị thời gian ít nhiều làm cho xa lạ. Một mùi hương trong trẻo đượm hơi sương gọi lên nỗi hoài niệm nhói đau. Nhà, giọng nói trong đầu hắn thì thào, hổn hển và phấn khởi. Không phải chốn dung thân hắn đã xây dựng bằng sự vụng về của kẻ nhập môn trong những năm đầu đời để có nơi trở về hay căn chòi đơn sơ hắn đã sống trong thân phận con người, mà là nhà bằng mọi nghĩa.

Và nhà là nơi trái tim ở.

Hiện tại Charles đang nhìn trái tim của mình, được tựa vào lưng ghế cao đóng từ gỗ hồng sắc, những ngón tay dài, khẳng khiu buông lỏng và đặt trên tay dựa dát vàng. Mắt ngài đang mở, các màu sắc trong chúng chuyển động như chất lỏng và không ngừng biến đổi cùng ánh sáng và góc độ, chúng đang nhìn thẳng đến hướng Charles.

Trái tim sau xương sườn Charles yên lặng, yên lặng đến nỗi nó dường như không tồn tại trong khi chỉ vừa nãy còn là một thứ hoang dại không ngơi nghỉ. Hắn dường như không cảm thấy mạch đập.

Charles rút ngắn khoảng cách giữa họ bằng ba bước dài đến khi hắn thấy bóng mình phản chiếu trong đôi mắt như thủy tinh không chớp — luôn nhìn nhưng không bao giờ thấy, và tình trạng đó đã kéo dài hàng thế kỷ. Hắn cố nén cảm giác chìm xuống trong ngực và bưng lấy khuôn mặt bằng hai tay, say sưa thoáng chốc trong tiếng ngân của mạch sống dưới làn da mịn màng, ấm áp. Erik của hắn, vẫn mạnh mẽ bất kể tháng năm biến động. Mãi đến khi nút cột trong lòng hắn được một luồng thanh thản tháo bỏ Charles mới nhận ra lo lắng của mình vô lý đến nhường nào: bất kể tình trạng hiện tại, Erik vẫn là một vị thần đáng nể sở hữu sức mạnh vượt xa sức mạnh của Charles, và trên thế gian chỉ có vài thế lực có thể gây nguy hiểm cho ngài. Ngón tay cái của hắn miết theo đường xương quai hàm nổi bật, không thấy dấu vết của râu; hai đứa sinh đôi đã làm rất tốt việc chăm chút ngoại hình cho ngài. “Tôi đã về rồi, Erik,” hắn thầm thì, đưa mặt lại càng lúc càng gần đến khi môi hắn và môi Erik chỉ cách một sợi tóc. “Tôi nhớ ngài đến mức tôi nghĩ mình đã phát điên.”

Lời thú nhận chuyển thành môi hắn ấn nhẹ lên môi Erik. Nụ hôn luôn trong sáng lúc bắt đầu — luôn luôn là vậy, khúc dạo đầu ngắn ngủi trước khi phần nguyên thủy trong họ tiến lên kiểm soát — cho đến khi sự hoà trộn giữa khát khao và ham muốn, bọc lại trong tấm nhung tuyệt vọng, bùng lên. Hắn hé miệng, đầu lưỡi lần theo viền môi Erik trong nỗ lực vô vọng thắp lại ngọn lửa từ tro tàn trong khi hắn thả tự do cho tâm trí đuổi theo bóng ma của những lần va chạm cuồng nhiệt xưa kia. Hơi ẩm đọng ở khoé mắt khi cánh cửa kiềm chế ký ức được phép mở ra trong thoáng chốc.

Mọi hành động của hắn đều được sự thụ động đáp lại và mặc dù bản thân đã lường trước điều này, Charles không kiềm được hít sâu một hơi khi giữa ngực chợt đau nhói. Với hiện thực tàn nhẫn đè nặng lên hai vai, hắn lùa những ký ức cùng Erik vào một góc an toàn trong đầu và kéo bản thân về thực tại để sau cùng đã nhận biết sự hiện diện của hai kẻ đứng hai bên ghế Erik.

“Hai ngươi làm tốt lắm,” Charles khen ngợi, nhìn qua hai khuôn mặt giống hệt nhau và bị xao nhãng thoáng chốc bởi những màu sắc không ngừng luân chuyển trong mắt chúng khi chúng đứng hướng mặt về phía ánh sáng, được ánh sáng làm nổi bật những đường nét sắc xảo trên khuôn mặt, đặc biệt là quai hàm như được đẽo gọt. Charles đã tỉ mỉ tái hiện từng nét và nỗ lực hắn bỏ ra thấy rõ trong sự giống nhau kỳ dị khi chúng đứng cạnh Erik, đôi lúc còn tạo cảm giác rờn rợn chính người tạo ra chúng là Charles cũng không miễn nhiễm. Hắn thường tự hỏi Erik sẽ nói gì khi ngài thức dậy và phát hiện Charles đã tạo một cặp homunculus phỏng theo hình dạng của ngài. Hắn hy vọng Erik chỉ cho là một trong những nét lập dị của Charles chứ không nghĩ hắn cố tình tìm vật thay thế.

“Cảm ơn, chủ nhân,” cả hai cùng nói, đồng loạt cúi người bốn mươi lăm độ.

“Những vết trầy, vết mẻ trên cánh cửa,” Charles nói, ra hiệu về hướng lối vào, “có nhiều cuộc tấn công không?”

“Có một số cuộc nhưng chưa kẻ nào phá được cánh cổng.” Kẻ có mái tóc vàng trả lời trong khi người anh em sinh đôi tóc nâu của gã im lặng, mắt nhìn người sáng tạo ra chúng và có vẻ hoàn toàn hài lòng với việc để người anh nói thay cho cả hai. Charles không định sẵn tính cách hay tật cụ thể trong đầu khi tạo ra chúng và hắn thậm chí còn ngạc nhiên — nhưng không kinh sợ — khi biết chúng có khả năng phát triển. Cho những tạo vật của mình tự do ý chí có lẽ là điều không nên — Erik chắc chắn không tán thành — nhưng Charles chưa bao giờ là kẻ giam hãm bản thân trong lối nghĩ thông thường và hắn thấy không hại gì khi để chúng tự quyết kẻ nào sẽ là giọng nói của cả hai hay liệu một gã muốn trông khác biệt hẳn với anh em của mình bằng cách sở hữu một mái tóc vàng.

Ánh mắt Charles đi một đường từ cổ Walter xuống vai và tập trung vào một bộ phận bị thiếu. “Tay ngươi, Walter,” hắn nhíu mày, ra lệnh gã đưa cổ tay phải lên để hắn quan sát kỹ hơn. Qua những mô đã cứng lại và đoạn xương nham nhở thòi ra cổ tay cụt ngủn Charles có thể đoán đó không phải một vết cắt gọn gàng, cũng không quá mới.

“Có một kẻ có khả năng xuyên qua vật thể, kể cả những vật được thần chú bảo vệ. Tôi phạm sai lầm và hắn đã tiến đến quá gần. Tôi xin lỗi,” Walter nói bằng giọng trầm hơn giọng David — một điểm nữa để phân biệt hai đứa. “David đã vá tôi lại.”

Charles cau mày trước tác phẩm của David, cho thấy rõ gã đã dùng biện pháp đốt để cầm máu, và lắc đầu. “Hiển nhiên trị thương không phải thế mạnh của gã rồi. Lúc đó ngươi có đau không?”

David liếc vội qua khuôn mặt dửng dưng của người anh em khi Walter đáp, “Không đau lắm. Thật ra anh tôi đã khá lên nhiều trong khi ngài đi vắng.”

Charles khịt mũi. Với giọng đều đều như đang tường thuật và khuôn mặt tỉnh bơ đó, khó mà biết được Walter đang bênh vực hay chế nhạo anh trai gã, có khi là cả hai vì khiếu hài hước hiếm hoi của thằng bé này thường khô như ngói. Charles càng buồn cười hơn với vẻ mặt bị phản bội mà David kín đáo trưng ra.

“Giữ yên nào,” Charles yêu cầu, nhẹ nhàng đỡ lấy cổ tay Walter bằng hai tay. Những từ ngữ thuộc một ngôn ngữ thất truyền tuôn ra và đông lại khi hắn niệm bằng giọng vững vàng, trôi chảy và chúng trở thành sợi ánh sáng xanh dương cuốn quanh cổ tay cụt. Mắt Walter mở to còn David nhảy chân sáo đến cạnh em gã, khuôn mặt sáng bừng và những đường nét sắc xảo đều tan chảy thành vẻ mặt tò mò con trẻ hầu như không giấu diếm. Ngày lúc này hắn không giống bản sao của một vị thần lâu năm mà giống một chú cún phấn khích, vì lẽ đó Charles đã cố gắng không đay nghiến từng âm tiết.

Tay hắn còn lưu lại ngay cả khi thần chú đã hoàn thành, những ngón tay biếng nhác vuốt ve mu bàn tay Walter thêm vài giây trước khi hắn vỗ nhẹ một cái rồi thả tay gã.

“Thế nào?” Charles hỏi mặc dù biết thừa công trình của hắn là hoàn hảo. Chẳng phải tâm trí hắn đã ghi nhớ cấu trúc xương và bề mặt da của nó như chính tay mình hay sao?

Walter co bóp bàn tay vừa hồi phục với niềm thán phục không nói thành lời nhưng hiển hiện rõ trong nếp nhăn nhỏ giữa hai hàng lông mày khi gã quan sát từng ngón. Kế bên hắn David đang mang biểu cảm kinh ngạc.

“Cảm giác rất tốt. Cảm ơn ngài, thưa ngài Charles,” Walter nói, cúi mình.

“Thế thì tốt. Giờ ta cần hai ngươi giúp ta một việc.” Hắn nhìn sang David. “David, ngoan ngoãn lấy những con dao ra giúp ta, được không?”

Đá cẩm thạch khiến hắn thấy lạnh lưng, nhất là khi đang ở trần. Charles quay đầu sang một bên và nhìn thấy Erik nằm trên phiến đá tương tự đặt song song với phiến của hắn. Giống như Charles, ngài ở trần, câm lặng nhìn lên trần hình vòm. Charles nhắm mắt để tránh cho mình cảm giác ngắt véo đến từ biểu cảm con rối kia bởi vì bất kể Charles thuyết phục bản thân bao nhiêu chăng nữa, hắn vẫn không thể quen với nó.

David đã mang ra những con dao được bọc trong tấm da dê, gỡ dây buộc và xếp từng con trên phiến đá. Những con dao bằng hắc diệu thạch đen bóng có thể lướt qua da thịt thần linh như dao nung đỏ xuyên qua bơ. Đứng lừng lững bên cạnh Charles, David cầm một con dao trong tay, thuần thục như bác sĩ phẫu thuật trong khi em gã thực hiện động tác tương tự. Ánh sáng phản chiếu trên cạnh sắc rồi bị thu vào tập hợp màu sắc trong mắt gã. “Ngài sẵn sàng chưa, thưa ngài Charles?” gã hỏi với vẻ mặt bình lặng, mọi dấu vết phấn khích ban nãy đã biến sạch.

Charles gật đầu nhẹ. “Nhớ truyền lời ta lại cho ngài ấy. Ta có thể tin cậy ngươi với việc này, phải không?”

“Dĩ nhiên, thưa chủ nhân.”

“Tốt,” hắn nói, vỗ nhẹ cẳng tay để trần của David vì gã đã xắn tay áo lên. “Bắt đầu thôi.”

Charles không thấy đau kể cả khi hắn cảm nhận rõ ràng mũi dao lún vào ngực. Những ký hiệu ma thuật khắc dọc thân bảo đảm rằng nó có thể cắt bén ngọt nhưng không bao giờ gây đau. Quai hàm thả lỏng và môi hé, hắn quan sát với cảm giác siêu thực trái tim vay mượn được nhấc khỏi lồng ngực mở toang, mỗi nhịp đập hoang dại được tiếp sức bởi nỗi hân hoan tự do khiến máu bắn ra đôi bàn tay đang nâng nó bằng niềm tôn kính, đến khi những giọt hồng ngọt lớn rỉ qua kẽ giữa những ngón tay nhợt nhạt thon dài. Hắn thấy mình nhẹ như cọng lông vũ và trống rỗng như thể mọi thứ bên trong đã hoá lỏng và đang nhỏ xuống nền nhà như nước từ một chiếc vại nứt. Hắn thấy mình đếm những tiếng lộp độp để níu giữ sự thanh tỉnh đang trượt dần dần. Khuôn mặt David — hay Walter nhỉ — xuất hiện trong tầm nhìn lốm đốm của Charles, môi gã mấp máy nhưng tai Charles đã nhét đầy bông gòn, cả miệng cũng vậy khi hắn thử đáp lời. Tấm bịt mắt hạ xuống mí mắt như đeo chì, triệu hồi màn đêm không thể tránh khỏi đến nuốt chửng thần trí hắn.

Khuôn mặt của chính mình không phải thứ đầu tiên hắn mong thấy khi mở mắt, thật sự mở mắt, và nhìn thấy.

Từ giây phút trần hình vòm hiện lên rõ nét trong tầm mắt, hắn đã hồi hộp đếm từng giây chờ được thấy cảnh tượng khiến tim hắn nhói đau khi đôi mắt xanh sáng rực nhìn xuống hắn. Nếu có thể cử động thì hắn đã làm rồi, nhưng tứ chi cứng ngắc do lâu rồi không vận động và phải mất ít thời gian mới đánh thức được chúng. Trong lúc đó, hắn đành chịu nằm trên phiến đá lạnh, chịu đựng tiếng tim đập thình thình trong tai. Đó là lúc hắn nhận ra mình có tim, rằng trái tim đã trở về để lấp đầy khoảng trống trong ngực hắn.

Điều đó có nghĩa là…

Huyết áp hắn tăng vọt rồi đột ngột chùng xuống khi khuôn mặt của chính hắn thay vì khuôn mặt Charles hiện ra. Khuôn mặt của chính hắn với mái tóc vàng được chải chuốt kỹ lưỡng mà hắn ngay lập tức căm ghét theo một cách không thể lý giải bởi mối ác cảm ăn sâu bén rễ đối với một nữ thần có thân hình kim cương theo nghĩa đen.

“Chủ nhân Erik, chào mừng ngài trở lại.”

Hắn thấy gã phân thân tóc vàng kia mở miệng nhưng lại nghe được hai giọng nói. Nghiêng đầu, Erik chỉ ngạc nhiên đôi chút khi nhìn thấy một tên nữa, lần này là một gã tóc nâu sẫm mang vẻ mặt ít biểu cảm hơn. “Các ngươi có bao nhiêu người?” hắn hỏi.

“Chỉ có hai chúng tôi thôi,” gã tóc vàng đáp. “Tôi là David còn cậu ta là Walter. Xin phép cho chúng tôi hỗ trợ ngài.”

Erik từ chối bàn tay David bằng cách tự mình ngồi dậy. Trái tim đã trở lại đúng vị trí, bơm sự sống suốt dọc cơ thể, Erik bắt đầu cảm thấy sức mạnh đổ đầy tứ chi. Chừng chút nữa thôi hắn có thể chạy hay thậm chí phóng lên bầu trời.

Cuối cùng hắn đã thấy Charles. Đang nằm trên chiếc giường bằng đá cẩm thạch cứng lạnh và trông như thể hoà vào chất đá bởi làn da trắng bệch, mắt cậu nhắm nghiền và lồng ngực phẳng lặng.

Tim hắn ngừng đập trước cảnh tượng ám ảnh của Người Đẹp Say Ngủ, đang chịu lời nguyền cần nhiều hơn một nụ hôn bằng tình yêu đích thực để phá giải, và trong một lúc lâu, hắn cảm thấy như ngực mình lại trống rỗng. Đầu gối run rẩy, hắn trượt xuống khỏi phiến đá và lẽ ra đã ngã sấp nếu không nhờ phản xạ nhanh nhẹn của David. Lần này Erik chấp nhận để gã giúp bước vài bước đến bên Charles.

Má Charles mát lạnh dưới lòng bàn tay hắn nhưng Erik cảm nhận được tiếng vọng của sức mạnh chảy dưới làn da cậu. Nó ngâm nga với hắn khi hắn kêu gọi bằng sức mạnh của mình trong khi thần trí Charles là một khoảng trống câm lặng.

“Charles tạo ra hai ngươi.”

“Vâng, ngài Charles tạo ra chúng tôi để chăm sóc nơi này,” gã tóc vàng — David — trả lời.

“Và cả ta nữa nhỉ? Nghe rất giống cậu ta,” Erik cười khan, tuy nhiên trong câu thứ hai hắn nói ẩn chứa tình thương mến. Charles có lần từng đùa về việc tạo những ‘đứa trẻ’, và Erik không nên ngạc nhiên khi những ‘đứa trẻ’ đó hoá ra được tạo theo hình mẫu của hắn. Có lẽ Charles đã quên câu khen thoáng qua đó nhưng Erik thì nhớ như in tim mình đập rộn ràng thế khi gã thần non trẻ kia nói hắn “đẹp”. Cùng thời khắc đó hắn đi đến kết luận Charles chính là tử huyệt của hắn.

“Ngài Charles có tin nhắn dành cho ngài,” David nói, trao đổi ánh mắt mới gã em sinh đôi trước khi Erik nghe thấy giọng Charles phát ra từ miệng gã. “Tôi xin lỗi, Erik, tôi lại làm ngài thất vọng rồi.”

Erik thở ra một hơi nhẹ. “Ta hiểu rồi,” hắn nói, chẳng hướng đến ai cụ thể. Lẽ ra hắn nên nhìn thấy trước kết quả này khi cảm thấy nhịp đập đầu tiên từ tim trong hàng thế kỷ.

Có khi như thế là tốt nhất, hắn nghĩ. Đáng lẽ hắn nên là người đuổi theo Vua Bóng Đêm để lấy lại trái tim của Charles ngay cả khi thực thể tàn ác đó lẩn khuất trong thần trí con người và sức mạnh của Charles dường như phù hợp hơn với nhiệm vụ đó. Tuy nhiên, săn đuổi là chuyên môn của Erik trong khi Charles thiên về sáng tạo và chữa trị, hắn có hàng trăm phương pháp lôi con mồi ra khỏi hang ổ, dù về mặt tâm thần hay vật chất. Nhưng rồi ý nghĩ rằng Charles, một vị thần trẻ tràn đầy sức sống, trở thành xác sống đã giết hắn, và hắn ấn tim mình vào ngực Charles nhanh hơn hắn kịp nghĩ. Đó là một sai lầm ích kỷ đã khiến cả hai tốn mất mấy trăm năm.

Lần này sẽ không thế nữa, Erik quyết định.

“David và — Walter, phải không?”

“Vâng, ngài Erik?” Hai giọng nói, một lời đáp.

Hắn đứng dậy không cần giúp đỡ và động tác mang nhiều sự tao nhã hơn lúc trước — nhờ đầu gối vững chãi. Hắn càng cảm kích hơn với sự thật rằng mọi thứ kim loại quanh đó reo hò cuồng nhiệt khi hắn ngập ngừng vươn sức mạnh ra.

“Ta cần hai ngươi làm cho Charles việc hai ngươi từng làm cho ta.”

Hầu như chẳng có chút thanh nhã nào trong cách hắn hạ lệnh cho cánh cổng mở ra, và thành thực mà nói thì Erik không quan tâm đến thanh nhã gì cả. Thanh nhã là lĩnh vực của Charles trong khi Erik ưu tiên hiệu quả và hoàn thành việc cần làm, bất kể cái giá phải trả. Hắn khép mắt, cảm nhận khung kim loại của chiếc ghế Charles ngồi và qua đó, cảm nhận hình dáng và hơi ấm từ cơ thể Charles. Từ lúc thức dậy hắn chưa từng cảm nhận môi Charles. Không, điều đó dành cho ngày hắn trở về, mang theo đầu của Vua Bóng Đêm và trái tim của người hắn yêu.

Không gì sách được sức mạnh của tình yêu và hận thù tạo động lực cho một người, và hắn có cả hai trong trái tim già cỗi của mình.

Kết thúc


Tớ đã muốn viết một câu chuyện mà trong đó Charles trao cho Erik trái tim của mình, nghĩa bóng lẫn nghĩa đen. Hơn nữa, còn là Charles tự tay móc tim mình ra khỏi ngực rồi đặt vào khoảng trống trong ngực Erik nữa cơ. Chẳng rõ lý do vì sao nữa, chỉ muốn viết vậy thôi. Zigzag một hồi thì fic này ra đời và đúng là có chi tiết Charles đưa trái tim cho Erik thật, nhưng trái tim đó vốn thuộc về Erik, còn trái tim của Charles đã bị Shadow King cướp/trộm mất. Vì tớ cực thích cặp người máy David và Walter (đều do Mike Cá Mập đóng) trong Alien: Covenant nên tớ cố gắng đưa cả hai vào fic.

Đây là video chính thức của bài If I Had a Heart. Tớ không khuyến khích xem lúc 12 giờ đêm đâu nhé.

[Dịch] Onslaught (Cherik)

Disclaimer: Nhân vật thuộc quyền sở hữu của những người đã tạo ra họ

Tên gốc: Onslaught

Link: https://joel7th.wordpress.com/2020/01/06/cherik-onslaught/

Thể loại: BL, fanfiction, alternate universe

Fandoms: X-Men: Movieverse, X-Men: First Class

Rating: Teen và lớn hơn

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Thể loại: Fanfiction, slash, alternate universe

Nhân vật: Moira MacTaggert, Charles Xavier (Professor X), Erik Lehnsherr (Magneto), Raven Darkhölme (Mystique), Onslaught

Cảnh báo: có nhân vật chết

Tóm tắt:

Cô không hiểu được làm sao Lehnsherr, người có thể nhấc một chiếc tàu ngầm lên khỏi mặt nước chỉ bằng ý chí, lại không làm chệch hướng nổi một viên đạn.

Một viên đạn nhỏ bé quyết định.


Với tất cả trí tuệ và kinh nghiệm trong chuyên môn của mình, Moira không tài nào hiểu được sự đột biến.

Cô không hiểu được bằng cách nào Summers tạo ra tia sáng từ người cậu ta, hay cậu ta lấy ở đâu năng lượng cho một thứ có tính hủy diệt cao như thế, hay liệu có bao giờ cậu lâm vào cảnh cạn kiệt năng lượng.

Cô không hiểu được bằng cách nào chỉ với một ý nghĩa Raven có thể khiến cơ thể mình gợn sóng và trở thành một hình dạng hoàn toàn khác, hay dây thanh âm của cô được cấu tạo thế nào để có thể bắt chước mọi giọng nói một cách hoàn hảo, hay liệu có khi nào cô sợ đánh mất bản thân mình trong khi giả dạng người khác.

Cô không hiểu được Charles có cảm nhận gì khi lướt trên suy nghĩ hỗn loạn của mọi người khi mang trên vai rủi ro thường trực của việc bị chúng nhận chìm, hay liệu anh có băn khoăn chút nào trước khi táy máy suy nghĩ của cô hay không. Khiến cô quên đi chẳng hạn. Ý nghĩ đó khiến cô lạnh sống lưng và chặn đứng tình cảm đang từng ngày tăng lên cô dành cho anh. Không chỉ một lần cô ước anh chỉ là một giáo sư di truyền học bình thường, bất quá chỉ quyến rũ hơn bình thường một chút, một người đàn ông cho cô cảm giác an toàn để truy cầu mối quan hệ lãng mạn, thậm chí là một gia đình.

Cô không hiểu được làm sao Lehnsherr, người có thể nhấc một chiếc tàu ngầm lên khỏi mặt nước chỉ bằng ý chí, lại không làm chệch hướng nổi một viên đạn.

Một viên đạn nhỏ bé quyết định.

Khi bóp cò súng cô có nghĩ đến việc anh ta làm chệch hướng được viên đạn hay không? Không, cô không nghĩ đến vấn đề phức tạp như thế. Xoáy trong đầu cô chỉ là một tiếng “Không!” vang dội.

Charles đã khuyên giải anh ta thất bại, dù bằng tâm trí, lời nói hay hành động. Vài phút nữa thôi hằng trăm người sẽ mất mạng — những người chỉ làm theo lệnh cấp trên. Phải ngăn Lehnsherr bằng mọi giá.

Khẩu súng cầm chắc trong lòng bàn tay khô ráo, lạnh lẽo, Moira bóp cò.

Phát bắn đầu tiên thành công — viên đạn va vào chiếc mũ rồi bật ra, không để lại dù chỉ vết lõm hay vết trầy trên bề mặt kim loại nhưng đủ khiến Lehnsherr dời sự chú ý khỏi những quả tên lửa. Nếu Moira có thể dành ra một khắc để ngước lên, cô sẽ thấy vài quả lệch khỏi quỹ đạo. Ngón tay cô bóp chặt cò, viên đạn thứ hai theo sau viên thứ nhất, cách nhau chỉ một giây.

Trong chính giây đó, Lehnsherr quay đầu.

Có lẽ đích ngắm của cô đã lệch đi một phần vạn. Một cái giật cực nhẹ của bàn tay mà cô không cách nào nhận thức được. Một độ trũng siêu nhỏ của trọng lực. Có lẽ Lehnsherr đã tác động đến đường đạn, một phản ứng thiên về bản năng hơn ý thức và do đó không hề chính xác.

Dù là gì đi nữa thì kết quả đã cố định: viên đạn xuyên thẳng qua bên cổ Lehnsherr.

Những quả tên lửa đã mất kiểm soát. Nhiều quả trút xuống biển như một trận mưa trong khi số còn lại nổ tung trên bầu trời như một màn bắn pháo hoa. Tất cả âm thanh chúng tạo ra đều không át nổi tiếng trầm thấp khi cơ thể Lehnsherr ngã xuống đất.

Lạy Chúa, cô đã làm gì thế này?

Moira không có thời gian suy ngẫm về diễn biến bất hạnh này bởi vì tiếng thét của Charles đã lọt vào tai cô và xẻ đôi suy nghĩ trong đầu cô. Một cơn đau cô chưa từng nếm trải công kích thái dương bên trái, bén ngót và đột ngột như mũi kim nung đỏ chọc vào bộ não đã nhuyễn như bơ. Đầu gối dìm vào cát, cô ôm đầu, phát ra một tiếng rên nghẹn ngào. Cơn buồn nôn dồn lên cổ họng, khiến nước mắt vòng quanh khoé mắt cô.

Cô nghe thấy mang mang những tiếng la, tiếng thét và khi nhìn quanh bằng đôi mắt mở to phủ màn nước, Moira thấy tất cả mọi người, cả đồng minh của cô lẫn thuộc hạ của Shaw, đều quỳ rạp, hai tay ôm đầu.

Tất cả, trừ một người: Charles. Anh đã phóng đến bên Lehnsherr và hiện đang ôm lấy cơ thể anh ta vào lòng. Hai tay anh nắm chặt bàn tay của Lehnsherr — chính bàn tay đã thao túng những quả tên lửa — và Lehnsherr cũng nắm lại chóng vánh. Charles áp bàn tay mềm oặt đó vào ngực.

Có thể Moira không hiểu được sự đột biến nhưng cô đau đớn nhận thức rõ chính Charles đã hạ gục tất cả bọn họ. Một cơn buồn nôn nữa kéo đến, Moira bịt miệng để chặn đứng tiếng nôn khan, lần này do sự khiếp đảm và kinh hãi hơn là cơn đau nửa đầu gây ra bởi năng lực ngoại cảm. Những hạt mồ hôi trườn xuống dọc sống lưng cô như hàng tá bàn tay nhớp nháp. Lòng bàn tay trơn trượt do mồ hôi bóp chặt báng súng như một cách cô níu giữ sự tỉnh táo cho thần trí của mình. Charles đã có thể chẳng cần động đậy ngón tay mà giết hết tất cả, không phân biệt bạn hay thù, và họ hoàn toàn không thể làm bất cứ điều gì để ngăn anh, nhất là mỗi người trong số họ gần như còn không giữ nổi mạng mình. Cơn đau châm chích sau nhãn cầu trái nhắc cô nhớ anh vẫn có thể.

Nhanh chóng và đột ngột như khi đến, cơn đau và buồn nôn rút đi, Moira không phí giây nào vội bò dậy. Tuy nhiên, cảm giác nhẹ nhõm không kéo dài và nỗi kinh hoàng lại chiếm lấy cô khi cô nhận ra mình không nghe thấy tiếng cát xào xạo dưới đế giày, cũng như cô không nghe thấy âm thanh cơn gió mang theo vị mặn của muối quất vào mặt mình hay những tiếng kêu rên từ các dị nhân xung quanh. Giống như ai đó đã nhét bông gòn vào tai cô, bóp ngạt thính giác của cô bằng tấm chăn yên lặng. Cô biết người có thể dễ dàng làm điều đó.

“Charles!” Moira lớn tiếng gọi, tiến tới gần thân hình đang khom lưng chỉ vài tiếng trước thôi cô còn tự tin gọi là ‘bạn’; lúc này thì cô không dám chắc nữa. Tuy không nghe thấy giọng mình nói nhưng cô cố dằn xuống sự hoảng loạn trong lòng. Có cầm chặt súng, cánh tay giơ lên.

Đột nhiên cô nghe thấy.

Ban đầu, âm thanh mơ hồ và xa xôi như thể cô đang ở trong nước và nghe thấy ai đó gọi mình. Tiếng vọng của một giọng nói, Moira đoán được, nhưng cô kinh ngạc vì mình nhận ra người nói. Giọng nói mỗi lúc một rõ đến khi cô nhận rõ từng âm tiết. “Anh phải buông tay đi!” Giọng nói nửa ra lệnh, nửa van xin. Thân thể cô đồng thời trải nghiệm cảm giác trôi nổi và trì kéo. Lần nữa, cô khuỵu xuống. Bàn tay buông lỏng khẩu súng. “Không được đâu. Anh sẽ chết đuối mất,” giọng nói cảnh báo. Phổi cô thít lại và ngực cô nỗ lực tranh đấu với áp lực từ khối nước tưởng tượng. Cô nếm được vị muối trên lưỡi. “Anh phải buông tay đi,” giọng nói lặp lại. “Xin anh đấy, Erik!”

Đầu Moira trồi khỏi mặt nước, cô hớp lấy một ngụm khí lạnh của đêm Miami, đắm sâu trong cơn mê muội đến nỗi cô quên mất mình đang ở bãi biển Cuba và mặt trời Cuba đang phả xuống da thịt.

Cách cô vài bước, Charles đang quằn quại trên mặt đất, những tiếng rên rỉ không ngừng phát ra từ đôi môi đã đánh mất màu đỏ bất thường-bình thường và bây giờ trắng như giấy. Hai hàng lông mày nhíu chặt, những lọn tóc nâu thấm ướt dính chặt vào trán, đôi mắt nhắm nghiền. Anh cắn môi dưới run rẩy, một giọt đỏ vẽ một đường tơ ngang má trước khi rơi xuống và bị cát nuốt lấy.

Anh không hề buông tay Lehnsherr.

Cô đang đứng trên băng mỏng và vừa nãy, băng đã hết chịu nổi sức nặng của cô. Moira nghe thấy một loạt tiếng lách cách đáng ngợ trước khi mất thăng bằng rồi rơi thẳng xuống trung tâm của xoáy nước, hai mắt mở căng để nhìn những hình ảnh vút qua mà cô biết chắc không bao giờ thuộc về trải nghiệm của mình. Một hàng số được xăm trên cẳng tay trơ xương. Một cánh cổng sắt méo mó. Những xác người bị quẳng xuống một nấm mộ tập thể. Một khẩu súng chĩa thẳng và một đồng xu bất động. Một bóng người thấp đậm trong hành lang mờ tối, trong tay cầm gậy. Một khuôn mặt nhỏ bé màu xanh nhoẻn cười, làn da phủ đầy vảy. Họng súng đen ngòm và những bệt máu. Một chiếc tàu ngầm xẻ đôi làn nước đục. Mắt xanh lấp lánh lu mờ cả đại dương. Bàn tay run run hạ khẩu súng xuống. Bàn cờ vua bị lật đổ, quân cờ vương vãi giữa các mảnh trang phục, những khung hình lướt nhanh cho thấy tay chân quấn lấy nhau. (Moira đỏ mặt.) Một bệ đỡ vệ tinh di chuyển. Một đồng xu lơ lửng trong không trung. Tên lửa vụt qua bầu trời. Bóng của viên đạn in trên cát.

Các hình ảnh vỡ tan bởi tiếng rú của Charles. Trong tất cả phương pháp rèn luyện và những trải nghiệm của một đặc vụ CIA, không gì giúp cô chuẩn bị tâm lý trước một âm thanh kinh khiếp như thế. Lại cơn đau châm chích đó nữa, đằng sau nhãn cầu trái, chỉ là lần này nó gia tăng gấp mười. Nỗi sợ biến thành mũi nhọn đâm vào gan ruột cô.

“Charles!” Raven la lớn, biểu cảm đau đớn hẳn lên mặt khi cô vội chạy đến bên anh để rồi bị tiếng thét đột ngột của Charles chặn đứng: “Dừng lại!”

Trong mấy tháng cô quen biết và hợp tác với Charles Xavier, Moira chưa lần nào nghe anh lớn giọng. Trước ngày hôm nay, cô không bao giờ gắn hành động la hét với vị giáo sư trẻ luôn nhỏ nhẹ này. Raven có lẽ cũng vậy, nếu vẻ sững sờ trên mặt cô cho biết điều gì.

Một bàn tay vẫn nắm chặt tay Lehnsherr, Charles che nửa mặt bằng tay còn lại. Dưới ánh nắng da anh dường như trong suốt, và đường tơ đỏ thẫm trông như đã cắt đôi má anh. Lòng trắng của mắt vằn tơ máu, làm bật lên màu xanh sáng bất thường khi anh tập trung ánh nhìn vào cô với một cảm xúc rực cháy Moira không dám gọi tên. Cô rùng mình bất kể cái nóng.

Moira quay mạnh đầu sang một bên để buộc mình rời mắt khỏi cái nhìn của Charles, và cô trông thấy một điều lạ. Nơi bàn tay Charles nắm lấy tay Lehnsherr có một quầng sáng đỏ và nó đang lan ra với tốc độ chóng mặt, nuốt chửng cả cánh tay anh và xác Lehnsherr chỉ mất vài giây trong khi bản thân Charles dường như vẫn chưa ý thức được điều gì đang xảy ra.

“Charles, tay anh—” Moira la lên, vô thức lùi lại một bước.

“Lùi lại!” Charles quát lên với sự hung hăng của một con thú đang hấp hối.

Đó là tất cả những gì Moira nghe được trước khi đầu óc cô trống rỗng bởi một luồng sáng cực mạnh bất ngờ tấn công tầm nhìn của cô. Cô nhắm chặt mắt, trên mặt hiện lên vẻ đau đớn. Cô cảm thấy một luồng nhiệt phật vào da mặc dù nó chưa đến mức bỏng rát và những đốm sáng đỏ nhảy múa đằng sau mí mắt. Cô đưa tay lên che mặt.

Điều gì đang xảy ra vậy?

Cô chỉ hạ tay xuống khi nghe thấy tiếng kêu thất thanh của Raven. Mắt cô mở to trước cảnh tượng đang diễn ra trước mặt, Moira không chắc những gì cô đang thấy là thật. Trên thực tế, cô còn không chắc những gì diễn ra trong ngày hôm nay tính đến thời điểm này là thật.

Charles đã đứng dậy, tấm lưng thẳng băng chứng tỏ cơn đau khiến anh phải thét lên khi nãy đã được rũ sạch. Tay anh vẫn nắm chặt tay Lehnsherr giống như từ lúc chuyện kỳ dị này bắt đầu, tay còn lại quệt đi vệt máu trên má.

Bên cạnh chân anh, vị trí Lehnsherr nằm, chỉ còn lại một mảng cát đẫm máu. Đứng cạnh anh là một thân hình cao gầy có nhiều nét rất giống Lehnsherr đã chết. Hắn (đó là nam phải không?) thậm chí còn đang mang chiếc mũ chống năng lực ngoại cảm mà Lehnsherr đã đội. Ánh mặt trời ánh lên trên bề mặt kim loại nhẵn thín.

“Không thể nào,” Raven nghẹn ngào, lời nói của cô phản chiếu suy nghĩ của Moira. Cô lướt vội ánh mắt qua những dị nhân còn lại và nhận được vẻ kinh ngạc giống hệt nhau.

Charles lắc đầu để rũ những lọn tóc ẩm ướt khỏi mắt rồi ngẩng mặt, nhìn thẳng vào Moira.

Chúa ơi, mắt anh.

Moira luôn bị đôi mắt của Charles mê hoặc và cô nghĩ những người nhìn vào đôi mắt xanh biếc ấy cũng có chung cảm nhận. Vào lúc này, cô vẫn giữ ấn tượng lúc trước, chỉ là nó đã bị nỗi kinh hoàng bao bọc. Nỗi kinh hoàng thuần tuý, không pha lẫn những cảm xúc khác.

Tròng trắng của mắt đã bị màu xanh hoàn toàn nuốt chửng. Đôi mắt không đồng tử phát sáng như hai đốm ma trơi, anh mỉm cười.

“Gỡ thứ chướng mắt đó ra được không?” Charles nói, giọng anh mềm mỏng, mang theo sự điềm tĩnh dị thường đáng sợ. Anh quay sang nhìn con người bí ẩn bên cạnh và tha cho Moira khỏi cái nhìn chăm chăm kinh khủng kia.

Kẻ đó không nói một lời gỡ bỏ chiếc mũ, bóp nát rồi quẳng nó xuống biển, để lộ khuôn mặt của Erik Lehnsherr, chỉ là có gì đó rất… lạ. Moira linh cảm được nhưng không chỉ ra được chính xác nó là gì, và chắc chắn không phải là mái tóc đã biến trắng như tuyết, hay làn da nhợt nhạt đến mức nhìn thấy những mạch máu nhỏ bên dưới. Hay đồng tử đã giãn lớn và xâm chiếm toàn bộ mắt.

Vết thương trên cổ do viên đạn đang khép lại.

Lehnsherr này, kẻ mà Moira dám khẳng định không phải là Erik Lehnsherr, quay sang cô với vẻ mặt vô cảm rồi nhấc bàn tay.

Sợi xích đeo thẻ tên trên cổ Moira lập tức biến thành sợi thòng lọng chết người. Khẩu súng trượt khỏi tay khi cô bị một lực lượng vô hình lôi xuống. Quỳ trên cát, cô cào lên cổ bất chấp giọng nói đến từ một phần nhỏ trong não thều thào rằng hành động đó vô ích thôi. Miệng cô há ra trong tiếng van xin câm lặng, cô ném ánh nhìn tuyệt vọng về Raven nhưng Raven vẫn đứng bất động, đôi mắt vàng nhìn thẳng phía trước. Tầm mắt của Moira bắt đầu xuất hiện các đốm đen.

“Đủ rồi đấy,” Charles từ tốn nói, nắm cổ tay Lehnsherr. Gã hạ tay và sợi dây thít chặt cổ Moira thả lỏng. Cô thở hổn hển và ho khan, hai tay ôm cổ họng.

Anh không ghé mắt nhìn cô mà bước thẳng đến Raven, Lehnsherr sát bên cạnh.

“Em đã định rời bỏ anh để đi cùng anh ấy, phải không?” Charles hỏi, áp lòng bàn tay lên má Raven.

“Em…”

Ngón tay cái của Charles xoa nhẹ môi cô. “Suỵt, anh đọc được suy nghĩ của em mà, em gái thân yêu.”

Moira từng vô tình nghe thấy hai anh em họ tranh cãi, vì vậy cô nghĩ Raven sẽ phản ứng lại. Tuy nhiên, cô chỉ hé môi nhưng không phát ra từ nào. Đôi mắt cô mở to, tròn xoe như một con mèo con sợ hãi.

“Giờ anh ấy đã ở cùng anh,” Charles nói, áp lòng bàn tay vào ngực Lehnsherr, “em sẽ không rời bỏ bọn anh phải không?” Giọng anh trở nên mượt mà, giống như lụa, và trong lụa bọc một lưỡi dao. “Dù em muốn đi, anh cũng không để em đi. Anh sẽ không để bất cứ ai đi.”

“Em sẽ không đi,” Raven đáp, môi cô run rẩy.

“Hãy đi cùng chúng tôi, hỡi các anh chị em,” Charles nói với những dị nhân còn lại. “Chúng ta có rất nhiều việc cần làm.” Anh nói bằng âm lượng bình thường, tuy nhiên, tất cả các dị nhân dường như đều nghe rõ từng chữ. Họ đồng loạt gật đầu và tiến về phía anh.

Như những con rối bị kéo về phía người điều khiển.

Lý trí Moira kêu gào cô phải với lấy khẩu súng và ghim một viên đạn vào giữa hai mắt Charles. Giống như gã Lehnsherr kia không phải Erik Lehnsherr thật, ‘Charles’ đó cũng không phải Charles Xavier cô đã quen biết. Moira không biết chính xác điều gì đã xảy ra, cô chỉ biết dù bất cứ điều gì đã xảy ra — khi Charles ôm lấy Lehnsherr vào thời khắc anh ta trút hơi thở hay thậm chí trước đó, khi Lehnsherr ấn đồng xu vào đầu anh — nó đã biến đổi anh: ánh sáng rực rỡ mà cô đã chứng kiến, đã bị cuốn hút vào, hiện tại đã bị bóng tối thay thế. Và bóng tối đang lan ra.

Cô với lấy khẩu súng bằng bàn tay lẩy bẩy chỉ để nó bị giằng khỏi tay cô và bay lơ lửng trên lòng bàn tay Lehnsherr. Moira nhắm mắt, trông đợi một viên đạn vào giữa trán. Một cái chết nhanh chóng, nếu cô may mắn. Thế nhưng viên đạn không đến; khẩu súng bị tháo rời và các bộ phận hợp thành nó rơi ngay chân Lehnsherr.

Moira trông thấy Charles bước đến. Cô buộc mình phải nhìn vào ‘mắt’ anh, nắm tay siết chặt đến nỗi cô không thấy đau khi móng tay hằn sâu vào phần thịt trong lòng bàn tay. Hình ảnh phản chiếu của cô trong mắt Charles nhìn lại.

“Đặc vụ MacTaggert,” Charles nói, “Moira. Tôi có thể xoá sạch ký ức của cô và có lẽ tôi nên làm thế. ‘Tôi’ trước ngày hôm nay chắc chắn sẽ thực hiện điều đó.”

Giống như trái tim đã nở lớn trong lồng ngực cô, khiến cô khó thở. Điều Moira sợ nhất ở ngay trước mắt cô.

“Phải, vì sự an toàn cho chúng tôi, dẫu cho lựa chọn tốt nhất phải là giết cô cơ. Dù sao họ cũng xem cô là thiệt hại không tránh khỏi rồi. Tuy nhiên, tôi sẽ không lấy đi ký ức của cô, cũng không giết cô. Cô sẽ ở lại đây đến khi họ đến đón cô.”

“Anh định làm gì?”

“Erik đã đúng. Con người đã chứng minh anh ấy đúng.” Trong một khắc, mắt Charles dường như muốn khoan một lỗ trên mặt cô; Moira cố gắng không chớp mắt. “Không trốn tránh nữa là lời cuối tâm trí anh ấy nói với tôi. Đã đến lúc chúng tôi bước ra khỏi bóng tối và tạo dựng một thế giới mới.”

Cảm giác bất an khiến trong lòng cô cuộn trào. Cô nuốt xuống mật đắng dâng lên trong cổ họng.

Charles rướn người về phía Moira và thì thầm vào tai cô. Thân hình Moira mãnh liệt run lên. Anh lùi lại, đôi môi giãn thành một nụ cười mà trong những dịp khác cô sẽ thấy rất quyến rũ, rồi chạm một ngón tay lên thái dương.

Màu đen vuốt bàn tay cứng lạnh qua mắt cô rồi ý thức cô tắt ngấm.

Moira tỉnh dậy với ống kim truyền dịch cắm vào tay, trong một thế giới chìm trong chiến tranh.

Hết


Erik tóc trắng trong fic này là phiên bản Onslaught của bạn Joel. Onslaught được sinh ra từ suy nghĩ của Erik trước khi chết kết hợp với nỗi tuyệt vọng của Charles. Onslaught thật ra là một khối năng lượng, không có hình thể nên Onslaught nuốt luôn thân xác và sức mạnh của Erik. Không giống comic!Charles bó tay toàn tập với Onslaught, trong fic này Charles hoàn toàn kiểm soát được ‘đứa con’ của mình với Erik.

[Cherik] Onslaught

Disclaimer: Characters belong to their respectful owners

Fandoms: X-Men: First Class (2011)

Rating: Teen and up

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Genres: Fanfiction, slash, alternate universe

Characters: Moira MacTaggert, Charles Xavier (Professor X), Erik Lehnsherr (Magneto), Raven Darkhölme (Mystique), Onslaught

Warning: character death

Summary:

She could not comprehend how someone like Lehnsherr, who could lift a submarine with his will, could not deflect a bullet.

A tiny, crucial bullet.


For all her wits and experience in her expertise, Moira could not quite comprehend mutations.

She could not comprehend how Summers generated that beam of his, where he gained the energy for such a highly destructive blast, and if he ever suffered energy deficit.

She could not comprehend how Raven with just a thought was able to make her body ripple and take an entirely different shape, how her vocal chords were structured so that she could mimic anyone’s voice to perfection, and if she was ever afraid of losing her sense of self while impersonating others.

She could not comprehend how Charles felt when surfing everyone’s tumultuous thoughts with a constant risk of drowning in them, or if he had any qualms about tinkering hers. Made her forget, for example. The thought chilled her spine and put a damper on her growing affection for him. More than once she’d wished he was just a normal if overly charming genetic professor, a man she felt safe enough to pursue a romantic relationship with, perhaps even a family.

She could not comprehend how someone like Lehnsherr, who could lift a submarine with his will, could not deflect a bullet.

A tiny, crucial bullet.

Did she think he could deflect it when she pulled the trigger? No, she wasn’t thinking about something so complex like that at all. Swirling in her head was a resounding “No!”

Charles had failed to reason with him, mentally, verbally, physically. A few more minutes and hundreds of men would die — men who had only followed orders. Lehnsherr had to be stopped at whatever cost.

Her gun steady in her dry, cold palms, Moira fired.

Her first shot was successful — the bullet ricocheted off his helmet, unable to dent or even scratch the metal but able to divert his attention from the missiles. If Moira could spare a moment to look up, she should see a few of them falter from their tracks. Her fingers clenched the trigger, and the second bullet followed the first, separated only by a second. Then, in that very second, Lehnsherr turned his head.

Perhaps her aim had gone fractionally askew. An infinitesimal twitch of the hand, unregistered to her awareness. A minute dip of gravity. Perhaps Lehnsherr had inflected the trajectory of the bullet, a reaction more instinctual than conscious and thus imprecise.

Whatever it was, the result was definite: the bullet pierced clean through the side of his neck.

The missiles lost control. Some of them rained down the ocean while others blew up in the sky in a mock show of fireworks. All their sounds combined were barely as loud as the dull thud of Lehnsherr’s body hitting the ground.

God, what had she done?

Moira did not have time to reflect on the disastrous turn of event because Charles’s scream entered her ears and cleaved through her thoughts. A pain like she’s never felt before assaulted her left temple, sharp and sudden like a white-hot needle perforating her butter-soft brain. Her knees dipped in the sand and she released a choked groan, clutching her head. Nausea thrusted at her throat, causing tear to pool around the rims of her eyes. Vaguely she heard various shouts and screams and when she glanced around her, Moira saw with wide, tear-veiled eyes all of the others, her allies as well as Shaw’s subordinates, were on their knees, their heads in their hands.

All except one: Charles, who had rushed to Lehnsherr’s side and was now cradling his body. His hands was squeezing Lehnsherr’s hand — the same one that had controlled the missiles — and Lehnsherr squeezed back briefly. Charles pressed his limp hand to his chest.

Moira might not comprehend mutations but she knew with painful (pun intended) clarity that it was Charles who had taken them all down. Another roll of nausea and Moira covered her mouth to fight back a retching noise, this time caused by revulsion and fear rather than the telepathically induced migraine. Beads of sweat slithered down the length of her spine like a dozen clammy hands. Her slicked palm clenched around the gun handle in an attempt to anchor herself. Charles could have killed them all, friends and enemies alike, without lifting a finger, and there was absolutely nothing they might have tried to stop him, not with every one of them barely holding onto their lives. A prick behind her left eye reminded her that he still could.

As quickly and suddenly as it had come, her pain and nausea receded, and Moira wasted no time to scramble to her feet. Her relief was short-lived, however, and her horror was renewed when she realized she couldn’t hear the sand crunching underneath her boots. Nor could she hear the salty winds hitting her face or the various groans from all the mutants around her. It was as if someone had stuffed her ears with cotton, smothering her sense in a blanket of silence. She knew one man who could do that with ease.

“Charles!” Moira called, advancing to the hunched frame only a few hours before she could have confidently called her ‘friend’; she was not so sure anymore. Although she did not hear her own voice, she tried to squash her panic. Her grip on her gun tightened, her arm raised.

All of sudden, she could hear.

First, the sound was vague and distant, like being under water and hearing someone calling out to you. An echo of a voice, Moira could tell, and she was confounded to recognize its owner. Then it got clearer and clearer, until she could make out each syllable. “You have to let it go!” The voice half commanded, half begged. Her body felt floaty and weighed down at the same time. Once again, she sunk down on her knees. Her grip grew lax around her gun. “You can’t. You’ll drown,” the voice warned. Her lungs constricted and her chest struggled under the pressure of imagined water. She tasted salt on her tongue. “You have to let it go,” the voice repeated. “Please, Erik!”

Moira’s head broke the water surface and she gasped in the crisp air of Miami night, so deep in the trance that she forgot she was on Cuban beach, with the Cuban sun beating down on her skin.

A few steps from her, Charles was writhing on the ground, groan after groan escaping his lips, which had lost their usual-unusual redness and were pale as sheet. His brows knitted, his damp chestnut locks stuck to his forehead, and his eyes were squeezed shut. He bit his trembling lower lip, which produced a single droplet to draw a red thread across his cheek before it was absorbed into the sand.

He had not let go off Lehnsherr’s hand.

It was as if she was standing on thin ice and just now, the ice gave in under her weight. Moira heard a series of ominous cracks before losing her footing and her body plummeted into the center of a vortex, her eyes peeled open for flashes of images she knew for certain could have never come from her own experience. A row of tattooed numbers on a bony forearm. A warped iron gate. Bodies tossed into a mass grave. A gun pointed and an unmoving coin. A stout figure in the dimly lit corridor, a cane in his hand. A tiny beaming blue face covered in scales. The dark muzzle of a gun and dashes of blood. A submarine cutting through murky water. Sparkling blue eyes that made the sea pale in comparison. Shaking hand lowering a gun. An overturned chessboard, its pieces scattered amongst articles of clothing, and snapshots of tangled limbs. (Moira blushed.) A moving satellite. A coin floating in the air. Missiles gliding in the sky. Shadow of a bullet on the sand.

The images shattered with Charles’s howl. For all her training and experiences as a CIA agent, nothing prepared Moira for such a bloodcurdling sound. There was that prick again, behind her eye, only this time it was increased tenfold. Fear was spiking in her guts.

“Charles!” Raven shouted, rushing to her brother with an agonized expression etched on her face, only to be frozen in her track by Charles’s snap: “Stay back!”

For the months she’d acquainted and worked with Charles Xavier, not once had Moira heard him raise his voice. Before today, she would never have associated the soft-spoken professor with screaming and shouting. Raven wouldn’t have, either, if the stupefied look on her face was any indication.

One hand still gripping Lehnsherr’s, Charles was covering half of his face with the other. His skin looked transparent under the sun, and the crimson thread looked like it was cutting his cheek in half. The white of his visible eye was bloodshot, highlighting the blue that was shining too bright to be normal as his gaze zeroed on her with a kind of blazing emotion Moira dared not name. She shivered despite the heat.

Moira whipped her head to the side to tear her eyes from Charles’s gaze, and saw something strange. There was a red glow where their hands joined and it was spreading at breakneck speed, engulfing his entire arm and Lehnsherr’s body in a matter of seconds while Charles himself seemed unaware.

“Charles, your arm—” Moira cried, unconsciously taking a step back.

“Back off!” Charles barked with the viciousness of a dying animal.

That was all Moira heard before her mind went blank as her eyes were exposed to an outburst of light. Squeezing them shut with a grimace, she felt heat on her skin though it wasn’t scorching, and bright red spots danced behind her eyelids. She brought her arm up to shield her face.

What was happening?

She only let down her arm at Raven’s shocked gasp. Her eyes enlarged at the sight presented to them, and Moira wasn’t sure if what she was seeing was real. In fact, she wasn’t sure if the day up until now was even real.

Charles had stood up, his straightened back being proof that the pain which had previously caused his scream seemed to have washed off. His hand remained linked with Lehnsherr’s as it had been throughout the entire ordeal. His free hand wiped at his stained cheek.

Beside his feet, where Lehnsherr had laid, was only blood-soaked sand. Standing by his side was a slim figure which bore striking resemblances to the fallen Lehnsherr. He (was that a he?) was even wearing the same anti-telepath helmet. Sunlight bounced off its sleek surface.

“It can’t be,” Raven rasped. Her words mirrored Moira’s thought. She did a quick scan and gathered a ubiquitously astonished look from the other mutants.

Charles shook the damp locks out of his eyes and lifted his head, staring straight at Moira.

God, his eyes.

Moira had always found Charles’s eyes mesmerizing, as she suspected most people looking at his blue eyes would. At the moment, she still held onto her former expression, though it was enshrouded in horror. Pure, unadulterated horror.

The white of his eyes had been swallowed entirely by the blue. Eyes without pupils glowing like two will-o’-the-wisps, he smiled.

“Won’t you remove that eyesore?” Charles said, voice soft with an eerily calm undertone, turning sideway to the mysterious figure, sparing Moira that awful stare.

The figure wordlessly removed the helmet, crushed it and tossed it into the ocean, revealing the face of Erik Lehnsherr, only something was… off. Moira could feel it in her guts but couldn’t quite put her finger on it, and it wasn’t his hair which had turned snow-white, or his skin so pale the veins became visible. Or his pupils which had expanded to take over his eyes.

The bullet wound in his neck was closing.

This… Lehnsherr, whom Moira knew couldn’t be Erik Lehnsherr, turned to her with a blank look and raised his hand.

The dog tag chain on her neck immediately became a lethal choker. Moira’s gun slipped from her hand as she was yanked down by invisible force. Kneeling, she clawed at her neck despite a feeble voice from a fraction of her brain deeming it futile. Her mouth agape in a muted plea, she shot a desperate look to Raven but the girl was motionless, her yellow eyes staring ahead. Moira’s vision started to blotch.

“That’s quite enough,” Charles said in unhurried tone, clasping a hand around Lehnsherr’s wrist. He lowered his hand and the grip around Moira’s neck was released. She panted and coughed, hugging her throat with both hands.

He paid her no mind and walked to Raven, Lehnsherr by his side.

“You were going to leave me to go with him, weren’t you?” Charles asked, cupping her face with his hand.

“I… I—”

Charles shushed her, his thumb caressing her lips. “Darling, I could read your mind.”

Moira thought she would protest, having accidentally overheard one of the siblings’ arguments. Raven parted her lips, but no word was formed. Her eyes were big like a scared kitten.

“Now that he’s with me,” Charles said, pressing his palm against Lehnsherr’s chest, “you’re not leaving us, aren’t you?” His voice became smoother, like silk, and the silk was wrapping around a blade. “Even if you do want to leave, I will not let you. I will not let any of you.”

“I won’t,” Raven replied with trembling lips.

“Come with us, brothers and sisters,” he called out to the other mutants. “We have much to do.” He spoke in normal volume; still, every other mutant seemed to catch his words. They nodded in unison and strode to him.

Like marionettes being pulled to the puppeteer.

Moira’s reason was screaming at her to reach for her gun and put a bullet between his eyes. Just as that Lehnsherr wasn’t the real Erik Lehnsherr, that ‘Charles’ wasn’t the Charles Xavier she’d known. She had no idea what exactly had happened, but she could tell whatever had happened — when Charles held Lehnsherr as he died or even before, when Lehnsherr pushed a coin into his head — it had also altered him: the brilliant light she had seen, had been drawn to, was now replaced with shadow. And the shadow was contagious.

With tremulous hand, she reached for her gun, only to have it snatched away to hover above Lehnsherr’s palm. Moira closed her eyes, anticipating a bullet between her brows. A swift death, if she could count on her luck. It never came, though; the gun was dismantled and its components dropped uselessly at Lehnsherr’s feet.

Moira saw Charles crossing a few steps to her. She forced herself to look into his ‘eyes’, clenching her fists hard enough to not feel the pain of her nails imprinting the meat of her palms. Her reflections stared back.

“Agent MacTaggert,” he said, “Moira. I could wipe your memory clean, and perhaps I should. The ‘me’ before today surely would do that.”

It was as if her heart had expanded in her chest, making it hard to breathe. Her worst fear, right before her eyes.

“For our safety, yes, even when the best option would be to kill you. After all, they had already decided you were collateral damage. However, I would not take your memory, nor would I kill you. You will stay here until they come to pick you up.”

“What are you going to do?”

“Erik was right. The humans proved him right.” His eyes appeared to be drilling into her face for a moment; she tried not to blink. “No more hiding was the last words his mind spoke to me. It’s time we stepped out of the shadow and made a new world.”

An ominous feeling made her stomach roil. She suppressed the bile rising in her throat.

Charles leaned into her face and whispered into her ears. Moira shook violently. He stepped back, lips stretching into a smile in other occasions she would find very charming, and put a finger to his temple.

Darkness put its frigid hand over her eyes and her consciousness was shut off.

Moira woke up with an IV stuck to her arm, into a world of war.

End


So, the white-haired Erik in this story is my version of Onslaught, who was born from Erik’s dying thoughts and Charles’s despair and consumed Erik’s body, absorbing all his powers. However, unlike in the comic, dark!Charles seems to have control over his ‘child’.

[Cherik] Demon on My Shoulder (1)

Disclaimer: Characters belong to their respectful owners

Fandom: X-Men: Movieverse

Rating: Teen and up

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Genres: Fanfiction, slash, alternate universe

Characters: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Professor X), James “Logan” Howlett (Wolverine)

Warnings: some violence and strong language

Summary: Magus Erik Lehnsherr screwed up an exorcism. Now he had a demon on his shoulder.


Erik had screwed up.

Erik did not normally screw up; in fact, his track record so far had been flawless. He was no green novice, damn it; got the experience — half a decade’s worth; the skills constantly honed by the years; the elemental powers — metal, a rare and sought-after element — to back up his skills; a reservoir of spells — white and black both; and even the sechster Sinn that proved to be invaluable in this field — had saved his life a couple times throughout his perilous career.

All in all, he should not screw up.

Yet he had. Spectacularly.

It did not occur to him that something had gone awry during his last exorcism until Erik was jolted awake like someone had dumped a bucket of ice over his naked body. He was lying on his side atop his crumpled, unwashed sheets, the cover pulled up to his waist when he vaguely felt a pricking sensation in his left shoulder. His sleep-addled brain had attributed it to a bug of some sort — there was no shortage of creepy-crawlies in this rundown apartment, given its squalid state and his own negligence. His eyes squeezed shut, chasing after his sleep that was starting to scram, he mumbled a curse and blindly squashed the spot. A high-pitched yelp entered his ears, sending an electric current along his spine down to his toes and making his hair stand on end. His sleepiness fled him like a horde of hell hounds were chasing after its tail, leaving Erik fully awake and very much aware that there was someone else beside him in his apartment, because that yelp sure as hell couldn’t come from a mosquito or a roach. That was where horror began filling his brain with the speed of a running tap: he was one-hundred percent sure he had gone to bed alone last night — had crawled back home past the witching hour and passed out the moment his body collapsed into the mattress. There should never be an extra body in his bed, especially one whose presence or warmth or any living signs he could. not. felt. At all.

Scheiße!

“I’m sorry I accidentally pricked you with my claw but did you really have to squash me like that? It hurts!”

Masculine, young and unmalicious and properly right beside him; those were what Erik could deduce from the complaining voice. Also, it had a British accent, which was beside the point; a number of demons he’d encountered favored a British accent, odd yet insignificant. If anything, it eased his anxiety a little to know for now, the speaker bore no killing intent towards him because what kind of murderous demons would apologize? If he had wanted to take Erik’s life, he would be a corpse well into rigor mortis.

What did he want? Erik needed to find out.

As calm as he could maintain with an uninvited stranger invading his personal space — he praised himself for doing an excellent job here, Erik kept his movement minimum save for a tilt of his head to glance sideway at the ceiling, where a full-body mirror was nailed to the ceiling. A silver mirror was an essential item in every magus’s household so that they could check for any supernatural presence that might be invisible to the naked eye, because its enchanted surface, even dulled by a layer of fine dust like the one in Erik’s possession, dispelled the craftiest glamor to bare the object’s true form. This was exactly the situation which called for its use.

Okay, so Erik did not let out an undignified yelp, maybe just a soundless gasp, when the mirror showed him the source of the voice: a humanoid blotch of the darkest ink pressing against his body in a caricature of an affectionate spooning. His chin rested atop Erik’s head. His huge chiropteran wings spread wide, covering most of the cream-colored mattress and his tail with an arrowhead for the tip relaxed and lolled over the edge of the bed. And sure enough, the black smear that qualified for his hand was splaying on his shoulder, the long tendrils Erik supposed were his claws dangerously close to grazing his skin. At least that explained the prick. He got to examine the wound later, when all of this was over, somehow. Wounds caused by a demon’s claws were no joke and he might need to pay Logan’s clinic for a shot, just to be on the safe side; who knew what sorts of infernal pathogens those claws were carrying?

Well, if having a demon in his bed and thinking about vaccination didn’t top his list of weirdness this year — and he had encountered some really weird shits in his line of work, Erik had no idea what could.

What now? He didn’t know what type of hellspawn this was, nor could he gauge his powers or make a guess of what tricks he had up his figurative sleeves. That put Erik at a severe disadvantage and he hated being disadvantaged. He flicked his gaze over the clock on the nightstand and knew it was only six in the morning. The sun was already up but his full magical power was not: it needed another two hours for Erik to be at his peak, which was prerequisite requirement for some of his most effective battling spells. He couldn’t wait that long. His mind was racing at the speed he normally forced his old car on highways, always pushing the speed limit. He could bark a monosyllabic spell, one of his proud, unique inventions for emergencies. It wasn’t too strong and Erik doubted it could do any actual harm to the creature of hell, but he could count on it to startle the demon, buying him a few precious seconds to untangle himself from him and summon the blade hidden under the mattress. Even a mediocre magus should know to always arm himself for ambushes, and Erik was no mediocre magus. His apartment was practically a well-stocked arsenal of magical weapons. Once he had his hand on his blade, forged of pure iron and engraved with runes, he got one chance for a strike. Would a jab to the heart be enough to incapacitate him?

“The answer is no,” the young man’s voice rang in Erik’s head, sounding very posh and slightly amused. “And that relies heavily on the premise that you could find my heart. Hint: it’s not in my chest and nowhere near my body.”

Erik’s muscles tensed like he just witnessed Cerberus catching a Frisbee in his backyard (he didn’t even have a backyard!). Hold the fuck up! If he heard the voice in his head then this demon was…

“The telepathic type,” the demon filled in for him. “Thank you for noticing.”

The highest-ranking type in the seven rings of hell, telepathic demons were the nobles in Satan’s court. Also, a colossal pain in the ass to deal with, a ubiquitously acknowledged fact in every magic scroll his bastard of a mentor had made Erik cram during his teenage years. Erik himself had never met one, so his inexperience added more to his snags.

“I’m flattered,” the damned thing chuckled, fucking chuckled. Erik felt a light tremor along his back. “By the way, you were thinking quite loudly about zapping me with a spell. I strongly advise not to do it.”

“Give me one good reason why,” Erik said.

“Because—”

There, a window of opportunity where the demon was distracted and Erik would be a fool to let it slip. Keeping his thoughts directed to their reflection in the mirror, he acted in milliseconds.

A spark and Erik got his intended effect: the demon shrieked and recoiled from his body. However, almost instantly he got an unintended effect of pain searing through his entire right arm. He hissed and rolled away from the demon, only to roll of the bed and landed on the cement floor with a thud.

Erik swore colorfully, clutching his arm. Even so, he didn’t forget the blade and called for it with a fraction of his power. The solid weight and metallic coolness in his hand were very reassuring.

“I told you, didn’t I?” The demon’s voice was strained. A brief look into the mirror showed that he was also clutching his right arm.

“The hell was that?” Erik snarled. “What did you do to me?”

“I didn’t do a thing. You did it all to yourself.”

Were his ears deceiving him or the demon actually sounded… hurt?

“Explain!”

There was a tiny sigh before the demon in the mirror shook his head as if he were an adult trying to reason with a petulant brat and failing. Erik found it incredibly vexing. He was tempted to cast another spell; the only thing that stopped him was the throbbing pain in his limb.

“As you’ve experienced it firsthand, you and I are connected, meaning if I got hurt, you would also get hurt, so please don’t shoot another ball of energy at me or stab me even if you’re tempted to do so.”

Did the demon’s words loosen his grip on the blade’s handle? Surely not.

“You may not believe it yet, but I mean you no harm.” The demon sounded sincere, obviously trying to placate him. “As a matter of fact, I don’t want you to get hurt of anything, because if somehow you got killed—”

“You would die with me?” Erik snorted. Cliché.

The demon huffed. “No, but I would be sent back to Hell, and I don’t want to be back when my business here isn’t done. Satan knows how many miles I have climbed to get out of Hell.”

“How can I tell if you aren’t sent to ensnare me?”

Erik knew he had made tons of enemies in his line of work. He really wasn’t surprised to learn one of them had resorted to demonic summons; in fact, it was one of the oldest tricks in the book, one that proven to be quite effective, much to his irritation.

The demon’s laughter rang in his head, grating his frayed nerves. The sound he made wasn’t awful per se, but it was grating simply because it reminded Erik that his telepathic powers were not to be underestimated and that the magus was under his influence. Erik had no training in shielding himself from telepathy (his mentor must have deliberately withdrawn this crucial lesson, the bastard) and thus was right under his mercy: if he wanted, he could make Erik do the chicken dance or do himself in, and either thought was unnerving enough to make his stomach churn. He fought back a nauseous feeling.

“Sweet Satan, no!” the demon exclaimed, voice still bubbling with laughter. “We telepathic type made a pact to dump any summoning requests of that sort. We have standards, you see. As for the latter, I’m afraid I found myself hopelessly ensnared by you, my friend.”

The demon drawled the last two words, making Erik’s skin crawl. Although he could not make out his face in that inky blotch, he had an impression that the demon was looking quite smug with his effect on him. While his face paled with anger — at himself mostly, the tips of his ears went red and were burning.

Erik glared at his empty mattress, where not even a dimple was visible. “Show yourself,” he demanded. Turning his head every two seconds to look at the ceiling mirror was starting to give his neck a crick. Besides, without the invisible cloaking, Erik could study his form for any weaknesses he could utilize.

“My my, what terrible manners I have,” the demon said, sounding oddly contrite. “This is my first time being in the human world, so I beg your forgiveness for any faux pas I’ve made.”

This is also my first time seeing such a garrulous demon, Erik thought and hoped the demon caught it. If this unconventional loquacity had one redeeming quality, it was the demon’s pleasant voice. The accent kind of helped, too, although Erik wasn’t big on posh British accent — too pretentious for his taste. If he vomited words like a thug, Erik believed he should start researching for a gagging spell.

“I’ve been told that I have a good voice, but thank you.”

Erik took one look at the demon’s corporeal form and dropped his jaw.

Forget everything about finding a demon in bed topping his list of weirdness this year; he had a brand-new champion now.

Because on his bed where a few seconds ago there had been nothing but air (the silver mirror had told him otherwise, though) was a young man sitting with his legs crossed at the knees. With his head propped on one elbow, he nailed his gaze on Erik as his lips curved into a kind half-smile that leaned heavily into the bedroom territory (granted, they were in an actual bedroom). When his tongue peaked out from his mouth to drag along his lips, Erik fought his subconscious urge to mirror him. He considered stabbing himself with the blade still in his hand.

There was nothing strange about the young man appearance-wise, certainly nothing to invoke such reaction from Erik. Nothing except that Erik could count the number of freckles scattered on the side of his thigh, which was due to the fact that he was wearing no pants. Or shirt. Or anything to cover himself for that matter.

A young, attractive man in all his birthday suit’s glory should have been an arousing sight, if you were somehow blind to the pair of bat wings that had just sprouted from his back with a ‘whoosh’, which was impossible because those things were fucking huge, and then the truth about his unholy nature descended upon you like Thor’s hammer, mercilessly pulling you back to reality.

Can’t bear to look too human, huh?

“Put some clothes on,” Erik hissed, tearing his eyes from the magnetizing naked skin.

“Why?” asked the demon in his physical voice, which was the same as his telepathic voice. The confusion was almost genuine.

Could he stab some human common sense into this demon? Probably not, but the temptation was strong.

“Do demons in hell not wear any clothing?”

“Clothing is optional, and I’m comfortable enough in my own skin,” the demon replied, gesturing vaguely at his body. “Besides, I’ve learnt in the short time here that humans are very fond of gawking at uncovered human anatomy.”

“Not me!”

“Liar,” the demon accused, though there was no harshness in his tone, and tapped his temple. “We both know you appreciate a well-proportioned body as much as the next man, and I believe this flesh-bag of mine doesn’t look half-bad. There’s nothing to be embarrassed about it.”

“Until I find a way to get rid of you for good—”

“But you can’t get rid of me. At least not in the near future.”

“I’m very motivated! Now we need to establish some rules if this mess isn’t going anywhere soon.”

Until he found a way to get rid of this demon without offing himself, Erik thought, he guessed he would have to endure.

The demon arched an eyebrow but kept his mouth shut for once. His smile deepened and he leaned a tad forward.

“Number one: clothes on at all times.”

The demon pouted but didn’t retort. In the time it took Erik to blink, clothes had manifested on his body. Nothing too fancy like a tux or a flowing cape, just a plain white button-down and fitting black slacks with suspenders, which Erik appreciated. He even had a pair of shiny black oxfords, which Erik didn’t appreciate because said pair was stepping on his mattress.

He told himself that was the reason for his heated face, and not the delicate-looking collarbone on display due to the top buttons left undone.

The demon smoothed back a few strands of hair that had fallen over his eyes and gave Erik and inquisitive look. “How do I look?”

“If you’re fishing for compliments then you’ll find none.”

The demon shrugged, smiling. “That to me is enough a compliment.”

“Number two: don’t go snooping around in my head like you’ve done unless I give you explicit permission. Got it?”

Disappointment was visible in his downturn lips. He crossed his arms on his chest and pouted. “I promise I won’t do it unless you allow me to,” he said, fanning his wings, “which is torture for me because just so you know, my friend, your mind is rich and absolutely gorgeous and I love to dive into it. I could spend days exploring it and never get bored.”

Erik’d had quite a few people tell him he was good-looking (to flirt with him, mostly), but never had he had someone compliment on his mind. If anything, he believed his mind was a minefield even Erik himself was afraid to tread, courtesy of his mentor.

“Number three: don’t control my mind. Ever. The moment you start dipping your fingers into my thoughts and actions, I will end you even if it costs my life.”

The demon held up his palms. “I have no intention to do that, rest assured, my friend.”

“Why don’t you?”

It seemed like a natural thing for a telepathic demon, didn’t it?

A hard frown manifested on his handsome face and Erik could see all the glee and flirtations up until this moment had been flushed away from his being. His wings were still, pressed closed to his body and he straightened his posture. His lips became a thin line. “It’s terribly prejudiced to assume a telepathic demon would go around manipulating people. Yes, there are demons who have no qualms doing that and they give our kind a bad rap. But I’m not one of those. You have my word.”

Erik scoffed. Right, a demon’s word. Totally trustworthy because there had never been a case where a foolish human was duped by a demon and lost everything, including his life. “We’ll see about that,” he said.

“I can see your doubt and suspicion, which is understandable. Will it put you at ease if I do this?”

“Do what?”

The demon opened his right palm and carved an ‘X’ into the flesh with a clawed finger. He closed his injured hand into a fist and squeezed. A couple drops of viscous ink hit the floor and sizzled like boiling oil. When he held up his palm for Erik to see, the blood was gone but the ‘X’ remained in the form of a tattoo. Throughout the process, not for a millisecond had his eyes left Erik’s.

“My word may not have much weight to you, but a blood oath does, doesn’t it?”

That, Erik knew was true. The repercussions for breaking a blood oath was no joke and often quite ugly. Erik was unfortunate enough to have witnessed a few incidents, which had always involved varying degrees of body horror.

“Why did you go so far to earn my trust, which you haven’t, by the way?”

“Like I said,” the demon stressed, as if to show Erik his patience, “we are going to stick together for a while, my friend, and it’d be better if you weren’t boiling with suspicion for me every waking minute.”

“How about telling me your name for a start?”

The demon’s jaws hung open for a solid five seconds because he smiled sheepishly. “It seems I must’ve forgotten my manners. Again. My apologies. My name is Charles Xavier. Nice to meet you.”

He held out his hand, which Erik didn’t shake. Gingerly he retreated it.

“It’s not your true name, isn’t it?”

“My true name only the Dark Prince can pronounce,” Charles said, shrugging, “quite literally. Charles Xavier is my chosen name, and it works just fine whether you want to summon me, bind me or banish me. Go on. Try summoning me. All you have to do is say my name.”

Erik’s mouth opened, refusal ready on his lips, but before the words came out, his curiosity won over. “Charles,” he said, a note of hesitation. “Charles Xavier.”

He felt the effect instantly, a warm presence pressed against his back, making him shiver, while Charles’s spot was empty. Hot breath ghosted over his cheek. When he looked down, he saw semi-transparent fingers intertwined in front of his chest. He blinked, and the ghostly fingers vaporized like dew in sun rays. Charles was sitting cross-legged on the mattress, his eyes fixed on Erik like he was the sole object in the world worth seeing. If anything, he managed to look even smugger. Pleased with his little trick, likely, and the look it painted on Erik’s face.

He had heard countless tales of demons deceiving humans for their gains, but one that teased without malicious intents? Charles was definitely an enigma, and before Erik could figure him out, he had to be on guard, which could be a lot more difficult said than done.

“Are we going to be joined at the hips from now on?” Erik asked.

“No, I can get some distance from you, and vice versa, though I would love for us to be joined at the hips. Besides your gorgeous mind, you also have gorgeous body from what I can tell, and bath time is going to be so much fun.”

His eyes raked slowly over Erik’s lean form as if to prove his point. He wasn’t conscious of his underdressed state until being put under Charles’s thorough scrutiny, which made him ache to grab a shirt. What the heck? Being half-naked around another male was nothing to squirm about; if anything, he had even joined Logan in one of those hot springs the Japanese sure loved. He breathed out of his nose, thinking of something to distract himself from Charles’s eyes.

Charles’s eyes. Yes. Unearthly blue and shimmering in Erik’s dimly lit bedroom and raising an alarming sense of déja vu.

He had seen those eyes before! And the memory was fresh enough that the more he looked into Charles’s eyes, the more he was convinced he’d definitely seen them.

“Why are you stuck with me?” Erik asked, gesturing between themselves. “This… this haunting?”

The smile froze and his eyebrows knitted. He pursed his lips. “I’m hurt, my friend,” he groaned theatrically, causing Erik’s face to crumple up. “No, I’m dying from a shattered heart due to your frost words. How could you forget me already when we just met yesterday?”

Something clicked in Erik’s brain, and like a cog which had been previously jammed was only now cleared, everything fell into place, making sense of all the nonsense which had begun since he found a demon spooning him as if they were goddamn lovers.

They were closer than lovers, in a sense.

“You-you…” Erik sputtered. He rarely sputtered, taking pride in his strength of speech. He only ever did so when he knew he had screwed up.

This was one such cases.

Charles’s eyes lit up like two headlights in a misty night. His tongue darted out and caressed his bottom lip. “We’ll meet again, Erik. I did say that when we parted, didn’t I? And I always make good on my words.”

TBC

[Cherik] If I Had a Heart

Disclaimer: Characters belong to their respectful owners

Fandoms: X-Men: Movieverse, Alien: Covenant

Rating: Teen and up

Pairings: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier; light Dalter – David x Walter

Genres: Fanfiction, slash, alternate universe

Characters: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Professor X), David 8, Walter

Warning: some gory scenes

Summary: Charles gave Erik his heart.


If I had a heart I could love you
If I had a voice I would sing
After the night when I wake up
I’ll see what tomorrow brings

(Fever Ray If I Had a Heart)


The thick gate inched open, groaning like a crone on her deathbed while it did, as Charles not so much as chanted but gritted out the incantation. His voice was as rusty as the cogwheels in its mechanism, its oiling schedule long overdue, and every word felt as though it had been chewed over and spat out. There was hardly any elegance in the way he ordered the gate to open, and Charles couldn’t help a bitter smile that turned into a grimace in recollection of Erik’s praise for his spell-casting ability in their initial encounter, which seemed like centuries ago, and in fact, was. At first he’d thought the other deity had mocked him because why not, Charles had been but a fledging, but then earnest had come crashing into his mind in waves when he took on Erik’s invitation to read him. He was worn out, body and soul, and elegance was at the bottom of his priorities. Years of willfully constraining his divinity in a mortal vessel had taken its toll on him, and for what? Nothing. He’d returned empty-handed as when he’d left. A sense of failure penetrated him deeply like an obsidian blade, and he clutched his chest, hunching and putting a sweaty palm flat against the uneven surface of the door for support. The world went dead for a while, during which time only two things were alive: the throbbing ache behind his ribs and deafening palpitations in his ears. He gasped for air and then had to remind himself that it was superfluous — breathing was one of the many mortal habits he had adopted for his guise and it lingered even after his human skin had been shed.

The heart cried and tried to break free when its owner was near, Charles thought, massaging his chest through the fabric of his dampened shirt as if to console the glob of flesh inside, seemingly having developed a mind of its own. He succeeded, as he’d done so many times before, and it felt less like a solid fist banging on his eardrums, urging his blood to race. The heart wasn’t quiet — it never was — but its clamor had been reduced to murmur, and that he could bear. Charles straightened himself, not missing the mass of scratches and chips he didn’t remember to have seen on the gate’s surface since the last time he locked it down. Some looked relatively new while others appeared to be almost as old as when he left, but they all sure didn’t look like the usual wear and tear. His guts knotted with untimely worry as he ordered the gate to close with a reverse incantation, and hurried into the cavernous structure.

Charles felt them before his gaze landed on them, two shining cubes like twin beacons in the dim nothingness, with edges that cut like razors. Human minds, which he’d spent the last centuries diving in, didn’t have a concrete shape and they were free to morph into any shapes and sizes to accommodate the current thoughts, and as far as he’d learned about humans, some of them particularly thought big. But these children were no humans no matter how their appearance could easily fool mortal eyes and even some fledglings’ less experienced ones. They were Charles’s prized creations and Charles wasn’t known among his peers to be anything less than a perfectionist.

He stretched his mental appendages and brushed against the mirror-like surfaces of the cubes in lieu of greeting. The cubes rippled, radiating alertness and a second later, he was faced with the points of twin blades. Charles grinned tiredly, pleased with their prompt reaction; he knew he had taught them well enough to entrust this place and its sole inhabitant to them in his absence. It appeared they had not failed him.

He reached out and smoothed the sharp tongues of the blades with his fingertips, unafraid of mentally cutting himself. “It’s been so long,” he said. “Hello, David, Walter.”

The blades wavered before melting away and he was presented with two perfect cubes again. “Master Charles, welcome back.” In his ears he heard two voices speak in flawless unison while his eyes swept around the concave space and he breathed in the familiar atmosphere that had been somewhat alienated by time. A clear, dewy scent brought about a pang of nostalgia. Home, his mind voice whispered, breathless and exhilarated. Not just a dwelling he’d built with novice clumsiness in his first years as a fledging so that he had a place to return to or the sadly neglected cottage he’d inhabited as a human, but a home in every sense.

And home was where the heart was.

Right now Charles was looking at his heart, propped against the tall back of the rosewood chair, with his long, bony fingers relaxing and resting on the gilded armrests. His eyes were open, the colors in them flowing like liquids and constantly shifting with the lights and angles, and they were staring straight at Charles’s direction.

The heart behind Charles’s ribs was quiet, so quiet it was almost nonexistent, while only moments ago it had been a restless wild thing. He could barely feel his pulses.

Charles crossed the distance between them in three long strides until he saw his reflection in the vitreous, unblinking eyes — always looking, never seeing, and it had been like that for centuries. He tried to subdue the sinking sensation in his chest and cupped the face in his hands, reveling briefly in the hum of life force beneath smooth and warm skin. His Erik, still going strong in spite of the flux of time. It wasn’t until the knot in his guts was untwisted by a flush of relief did Charles realize how unfounded his earlier worry had been: despite his current state, Erik was still a formidable deity whose ancient powers far surpassed Charles’s, and there were only a handful beings who could put his wellbeing in jeopardy. His thumbs stroked the prominent jawline, finding no signs of stubbles; the twins had done an impeccable grooming job. “I’m home, Erik,” he murmured, bringing his face closer and closer until it was only hairbreadth between Erik’s lips and his own. “And I miss you so much I think I’ve gone insane.”

The confession transitioned seamlessly into the soft press of his lips against Erik’s. It started chaste — it always did, their short-lived prelude before the primal sides took over — until a mix of longing and desire, wrapped up in a shroud of desperation, flared up. The kiss turned open-mouthed and the tip of his tongue traced the seam of Erik’s lips in a fruitless attempt to kindle a fire from ash while he let loose his mind to chase after the phantoms of passionate encounters. Moisture gathered at the corners of his eyes as the floodgate of memories was allowed to open for a moment.

All his actions were met with passivity, and though he had expected it, Charles couldn’t help inhaling lengthily at the stab of pain in the center of his chest. With grim reality weighing on his shoulders, he herded his memories with Erik to a safe corner in his head and pulled back to finally register the physical presences flanking either side of Erik’s chair.

“You did well,” Charles complimented, looking over at two identical faces and was temporarily distracted by the constant shift of colors in their eyes as they stood facing the light, which also highlighted their sharp features, their sculpted jaws in particular. Charles had been meticulous in recreating every aesthetic trait and his effort showed in the uncanny resemblance when the two of them were put in the same picture as Erik, which sometimes gave off creepy vibes even Charles as their creator wasn’t immune to. He often wondered how Erik would comment once he woke and found out Charles had made a pair of homunculi in his image. He hoped for the best that Erik would only chalk it up as one of Charles’s eccentricities and not think that Charles had aimed for substitutes.

“Thank you, Master,” they said, bowing forty-five degree in flawless synchronicity.

“The scratches and chips on the gate,” Charles said, gesturing vaguely to the entrance, “were there many attacks?”

“There were several, but none had breached the gate.” It was the blond one that answered while his brunette twin was nursing a comfortable silence, eyes on their maker and looking content to let his brother do the talking for both of them. Charles had not crafted them with specific personality or quirks in mind, and he was even surprised, but not appalled, to learn that they were capable of growth. It was perhaps unadvisable to allow his creations autonomy — Erik for sure wouldn’t quite approve — but Charles was never known to confine himself to conventional thinking, and he saw no harm in letting them decide which of them should be the voice or whether they would like to distinguish themselves from their twin by having a yellow head.

Charles’s gaze followed the line of Walter’s neck down to his shoulder and zeroed in a missing in his anatomy. “Your hand, Walter,” he commanded, eyebrows crunched up, and the brunette held up his right wrist up for a closer inspection. He could tell by the hardened tissues and jagged bone jutting from the stump that it hadn’t been a neat cut. Nor had it been recent.

“There was one who had the ability to phase through objects, even those protected by spells. I made a mistake and he got very close. I’m sorry,” Walter said in a voice that sounded thicker than David’s — another point of distinction. “David patched me up.”

Charles frowned at David’s handiwork which clearly suggested a cauterization and shook his head. “Apparently wound treatment isn’t his forte. Were you in pain?”

David stole a quick guilty glance at his brother’s impassive face as Walter replied, “No, not so much. He actually got better while you were gone.”

Charles snorted. It was hard to tell with his matter-of-fact tone and poker face whether Walter was defending or mocking his brother, which could be both because the boy’s rare sense of humor was often dry as a bone. He found it even more amusing with David’s subtly betrayed expression.

“Hold still,” Charles instructed, cradling Walter’s wrist in his hands. Words of a long-lost tongue streamed out and solidified as he chanted, voice steady and smooth, into a whip of blue light to coil around the stumped wrist. Walter’s eyes widened while David skipped to his brother’s side, his face lit up and all sharp angles melted in a barely concealed look of child-like curiosity. In this moment he looked not so much a carbon copy of an ancient god but rather an excited puppy, which was precisely why Charles had managed not to grit out each syllable.

His hand lingered even when the spell was complete, fingers idly stroking the back of Walter’s hand for a few more seconds before with one final pat, he relinquished his hold. “How’s that?” he asked, but already knew it was perfect. How his mind had memorized the bone structure and skin texture of that hand like it was his own.

Walter flexed his restored hand, unspoken admiration spelled out in the small crease between his brows as he eyed each digit. Next to him David was wearing an awed expression. “It feels very good. Thank you, Master Charles,” Walter said, bowing.

“Good to hear that. Now I need you to help me with something.” He turned to David. “David, be dear and get the knives out, will you?”

The marble felt cold against his back, especially so as he was naked from his waist up. Charles turned his head to the side, finding Erik on the twin slab of marble placed parallel to his own. Like Charles, he laid bare-chested, mutely facing the domed ceiling. Charles shut his eyes, sparing himself a pinch from that doll-like expression because no matter how many he convinced himself he’d gotten used to it, he just didn’t.

David had brought out the knives, wrapped in a goatskin swathe, untied the cord and set them out on the marble slab. Sleek black obsidian knives that glided through divine flesh like a hot knife through butter. Looming over Charles, David took one knife into his hand, wielding it like a surgeon did a scalpel while his brother did the same. Light bounced off the sleek edge and was sucked into the conglomerate of colors of his irises. “Are you ready, Master Charles?” he asked, wearing a serene expression, all traces of earlier excitement washed off.

Charles gave a light nod. “Be sure to relate my message to him. I can count on you for that, can’t I?”

“Of course, Master.”

“Good,” he said, patting David’s forearm, bared because he had rolled up his sleeves. “Let’s begin.”

Charles registered no pain even when he felt acutely the tip of the knife dig into his chest. The runes carved along its body ensured that it cut, but never pained. His jaws relaxed and lips parted, he watched with a surreal sense his borrowed heart being cooped out from his open chest, each wild beat fueled by the joy of liberty spurting blood onto the pair of hands that were holding it with reverence, until fat ruby drops were seeping through the crevices between pale, graceful fingers. He felt feather-light and hollow as though everything inside was liquefied and dripping on the floor like water from a cracked vessel. He found himself counting the pitter-patters as a way to hold onto his consciousness, which was starting to drift. David’s face — or was it Walter’s — appeared in his dotted vision and his lips were moving but Charles’s ears were stuffed with cotton, as was his mouth when he tried responding to the boy. A blindfold descended on his leaded eyelids, summoning an inevitable darkness to swallow up his mind.

His own face was not the first thing he anticipated to see after he opened his eyes, truly opened them, and saw.

The moment the domed ceiling came into focus, he had been anxiously counting the seconds until he was greeted with the heart-throbbing sight of radiant blue eyes. If he could move he would, but his limbs felt stiff from prolonged inactivity and it should take a while for them to wake up. So in the meantime, he had to settle with lying on the cold marble slab, enduring his heartbeats thundering in his ears. It was when he realized that he had a heart, that his heart had returned to fill the cavity in his chest.

… which meant…

His blood spiked and then immediately took a dive when his own face instead of Charles’s came in his vision. His own face framed by carefully groomed blond hair, which he instantly and inexplicably disliked due to some deep-seated aversion he’d had towards a goddess with a literal diamond figure.

“Master Erik, welcome back.”

He saw his blond doppelgänger’s mouth moved but heard two voices. Tilting his head, Erik was only mildly surprised to see yet another, this time a brunette with a rather less expressive expression. “How many are you?” he asked.

“Just the two of us,” the blond one said. “My name’s David and he’s Walter. May we assist you?”

Erik declined David’s hand by managing to sit up on his own. With his heart back in place, pumping life through his entire body, he began to feel the strength flooding his limbs. He might run and even leap into the sky in a few more moments.

He finally saw Charles. Lying on the bed of cold marble and seemingly blending into it due to the pallor of his skin, eyes sealed shut and chest even.

His heart stilled at the haunting sight of Sleeping Beauty, under a spell that required much more than a true love’s kiss to break, and for a few prolonged moments it felt like his chest was hollowed again. With trembling knees he slid off the marble slap, and would stumble if it weren’t for David’s reflex. This time Erik accepted his aid in crossing a couple steps to Charles’s side.

Charles’s cheek was cool again his palm, but he could sense the echo of powers flowing beneath his skin. They hummed to him when he reached out with his own powers whereas Charles’s mind was a silent void.

“Charles created you.”

“Yes, Master Charles made us to mind this place.” It was the blond one — David — who answered.

“And me, it seems. How very like him,” Erik chuckled drily, although there was an endearing undertone in his second sentence. Charles had joked about making ‘children’ once, and Erik shouldn’t be surprised when those ‘children’ turned out to have been modeled after him. Charles himself might have forgotten that passing remark but Erik remembered in vivid details how his heart had fluttered when the blue-eyed fledging had called him “beautiful”. The very same moment he had come to a conclusion that Charles would be the death of him.

“Master Charles has a message for you,” David said, exchanging a quick look with his twin before Erik heard Charles’s voice coming out of his mouth. “I am sorry, Erik, for I have failed you again.”

Erik let out a soft breath. “I see,” he said, to no-one in particular. He should have foreseen this outcome when he felt his first heartbeat in centuries.

Maybe that was for the best, he mused. He should have been the one to track down the Shadow King and recover Charles’s heart even when that sinister being lurked in the minds of men and Charles’s powers seemed more suited for the task. Still, hunting was his excelled field while Charles’s leaned towards creating and healing, and he had a hundred methods to drag his prey out from their lair, mental or physical. But then the thought of Charles, who had been so full of life, as a living corpse had killed him, and he had shoved his heart into Charles’s chest faster than he could think. It had been a selfish mistake which had cost them centuries.

Not this time, Erik decided.

“David and — Walter, isn’t it?”

“Yes, Master Erik?” Two voices, one response.

He stood up with no aid and a lot more grace than before — having steady knees helped. He was more grateful though by the fact that every metal in the vicinity shouted out with zeal when he tentatively extended his powers.

“I need you to do for Charles what you did for me.”

There was hardly any elegance in the way he ordered the gate to open, and frankly Erik couldn’t care less about elegance. Elegance was Charles’s thing while Erik’s priorities lied in efficiency and getting things done, no matter the cost. He closed his eyes, feeling the metal skeleton of the chair on which Charles sat and through it, the outline and warmth of Charles’s body. He had not felt Charles’s lips once since his awakening. No, that was for the day of his return, bringing the Shadow King’s head and his beloved’s heart.

Nothing matched love and hatred’s strength to motivate a man, and he had both in his ancient heart.

End


I wanted to write a story where Charles gave Erik his heart, metaphorically and literally and after some zigzagging, this came into being. Since I love David and Walter from Alien: Covenant and the pairing Dalter, I tried to include them as well.

The title came from Fever Ray’s If I Had a Heart.

[Dịch] Gõ cửa thiên đường (Cherik) (3)

Disclaimer: Nhân vật thuộc quyền sở hữu của những người đã tạo ra họ

Tên gốc: Knocking on Heaven’s Door

Link: https://joel7th.wordpress.com/2019/09/20/cherik-knocking-on-heavens-door/

Thể loại: BL, fanfiction, alternate universe

Fandom: X-Men: First Class (2011), X-Men: Movieverse

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Rating: Teen và lớn hơn

Nhân vật: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Professor X), Raven Darkholme (Mystique), Sebastian Shaw

Tóm tắt:

Ba lần Erik xuất hiện trong căn phòng thuần sắc trắng này, Charles đều ở đó. An ủi cậu, dỗ dành cậu rồi sau đó thúc giục cậu trở về nơi cậu đã xuất phát. Lần thứ tư, Erik quyết định ở lại bên Charles, nhưng Charles đã đi mất. Erik ngồi vào chỗ của anh, chờ anh trở lại.

Và Charles đã trở lại.

——–******——–

Bánh xe phát ra tiếng kít kít nho nhỏ khi Charles lăn xe trên nền nhà lát gạch trắng, sạch sẽ và được đánh bóng kỹ lưỡng đến nỗi anh thấy hơi có lỗi vì để lại những vệt bùn trên đó. Tuy nhiên, lúc ngừng lăn và ngoái lại, anh thấy sàn nhà hệt như trước khi anh bắt đầu đi chuyển: trắng tinh và sạch bóng. Thật kỳ lạ, nhưng suy nghĩ đó không quấy nhiễu anh quá mức và anh tiếp tục lăn bánh về phía trước.

Trong mơ, Charles đã đến căn phòng thuần sắc trắng này rất nhiều lần. Lần đầu tiên cách hiện tại cũng lâu như trải nghiệm có ý thức sơ khai ở anh đối với thế giới xung quanh. Anh nhớ mình vì còn nhỏ quá nên không cảm thấy sợ môi trường xa lạ, nhưng lại đủ lớn để kinh hãi trước những cột trụ trắng vươn lên vô tận. Kể từ lúc đó, căn phòng nơi màu trắng thống trị hết thảy những màu sắc khác này trở thành chỗ ẩn náu mỗi khi anh cần trốn tránh sự ghẻ lạnh từ mẹ ruột và sợi thắt lưng của cha dượng. Không có nó, Charles tin chắc mình không thể sống sót đến tuổi trưởng thành, khi anh sau cùng đã đủ lông đủ cánh để thoát khỏi cơn ác mộng dài. Sau đó, nó tiếp tục là nơi dung thân trong những giờ phút tăm tốt nhất, nơi anh thấy mình tìm về hàn gắn vết thương và xoa dịu trái tim để có thể kiên trì bước tiếp bất kể những gì cuộc đời đã tước đoạt từ anh, trong đó có cả đôi chân.

Charles nhìn thấy chiếc ghế bành nâu và trái tim anh nảy lên một nhịp. Tay anh tăng tốc còn trong đầu hiện lên hình ảnh một thanh niên tuấn tú có mái tóc nâu vàng, ngồi vắt chéo chân trước bàn cờ vua, ánh mắt tập trung vào những quân cờ trong một trận chiến cam go với chính bản thân mình. Đắm chìm trong ván cờ, anh trở thành bức tượng được tỉ mỉ điêu khắc từ cùng loại đá cẩm thạch xây những cây cột ở đây, nhưng Charles biết rõ chỉ cần tên anh được xướng lên, bùa phép sẽ được hoá giải và sự hoạt bát sẽ lần nữa thổi vào người thanh niên để anh hướng về phía Charles nở nụ cười, để lộ quá nhiều răng để trông có vẻ dễ mến nhưng theo cách nào đó Charles vẫn thấy đáng yêu đến lạ. Anh cũng biết nguyên nhân tại sao khi ánh mắt người thanh niên kia ghim chặt vào anh, màu sắc của tròng mắt không ngừng thay đổi nhưng nhiệt tình tàng ẩn trong đó thì bất biến, tim anh bắt đầu đập liên hồi.

“Erik.” Charles xướng tên gọi mình đã dùng cả trái tim để ghi nhớ.

Charles thề rằng mình thấy được phép thuật hoạt động dưới làn da Erik. Đôi mắt bất động chầm chậm chớp rồi dừng lại trên người Charles. Charles kiềm lại vệt hồng đang lan lên mặt mình. Lồng ngực của người thanh niên bên dưới chiếc áo cổ lọ ôm sát màu đen bắt đầu nhấp nhô. “Lần nữa mừng anh trở lại, Charles,” anh nói, trong lời nói pha một chút giọng Đức, những ngón tay thon dài đặt trên tay vịn của ghế bành.

“Xin chào, bạn tôi,” Charles nói, lăn bánh về phía người thanh niên. “Lần này tôi sẽ ở lại.”

Charles ước mình có thể nói điều gì đó tương tự như nhìn thấy ánh sáng cuối đường hầm hay cả cuộc đời lướt qua trước mắt (anh thầm cười khẩy cách nói sáo mòn đó), nhưng trên thực tế nó đơn giản và chóng vánh như dập tắt một ngọn nến. Một màn tối toàn cục kéo dài chưa đến một giây và rồi anh ở đây, trong căn phòng trắng này, với một sự thật được nung vào đầu rằng anh đã chết, không còn gì nghi ngờ.

Phải, cái chết không thể nhàm chán và khiến người ta cụt hứng hơn nữa. Charles rất muốn nói vậy với tất cả các thi sĩ và nhà văn quá say mê văn vẻ về cái chết.

Erik cười một nụ cười thấu hiểu. “Tôi hiểu rồi.”

Charles gật đầu, quyết định kháng lại trí tò mò muốn hỏi liệu Erik có nhìn thấy giờ phút cuối đời của anh khi ngồi trên đây hay không. Nó không đẹp đẽ chút nào và cái chết của anh cũng thế. Nếu Charles là người bi quan thì bây giờ hẳn anh đang bị sang chấn tâm lý nặng nề. Anh rất biết ơn quan điểm khá tích cực về cuộc đời, hay trong trường hợp này là cái chết, mà mình có. “Đây là lúc anh sẽ chỉ cho tôi cánh cổng và chắc là chúc tôi thượng lộ bình an đến bên kỉa bên kìa?” Charles hỏi, nửa đùa nửa thật. Thật tình anh không định bước qua cánh cổng kia quá sớm.

“Chưa đâu,” Erik nói, không khỏi thấy buồn cười trước cách dùng từ của Charles. “Có một thứ cần đưa cho anh trước đã.”

Anh đứng dậy và vượt qua khoảng cách ngắn giữa họ để đến cạnh Charles. “Xoè tay ra đi,” anh yêu cầu.

“Gì vậy?” Charles hỏi, trí tò mò được khơi gợi và anh đưa bàn tay phải ra. Từ lúc kết bạn với Erik đến giờ, Charles biết anh là kiểu người không thích bất ngờ dưới bất kỳ hình thức nào.

Bàn tay anh che phủ bàn tay Charles trong chốc lát. Thứ gì đó nhỏ nhắn, lành lạnh và cứng rắn chạm vào da.

Khi Erik thu tay về, Charles thấy một quân cờ vua đang đứng trong lòng bàn tay.

Quân vua đen.

Charles hít mạnh vào.

Quân cờ biến thành người và to lên thành kích cỡ người thật. Nó vươn bàn tay đeo găng bằng da thuộc và che kín đôi mắt Charles. Charles trông đợi màu đen ụp xuống nhưng kỳ thực lại là màu trắng loá đến cùng một tập hợp hình ảnh và âm thanh và cảm giác. Sự hỗn loạn hoàn hảo gói chặt trong an tĩnh. Vô số kiếp đời cô đọng một cái chớp mắt. Những ký ức đong đầy bể chứa trong tâm trí anh, nhận chìm cái chết vừa xảy ra, sự kiện đã khiến anh mất đi đôi chân và căn biệt thự thênh thang trống rỗng đã chứa sự lạnh nhạt của mẹ và sợi thắt lưng của cha dượng.

Charles thở ra. Trong lòng bàn tay anh quân vua đen đang đứng, nhỏ bé và vô tri vô giác. Anh ngẩng đầu nhìn Erik và không chỉ thấy chàng thanh niên tuấn tú và mãnh liệt làm người bạn duy nhất anh có từ thời thơ ấu, mà còn thấy nhóc tì thò lò mũi xanh mà anh đã ôm lấy và an ủi, cậu bé đã dũng cảm dằn xuống nỗi sợ kể cả với một cánh tay gãy, và cậu thiếu niên bị tàn nhẫn ép buộc phải trưởng thành quá sớm. Anh thấy tất cả những người đó hoà lẫn vào nhau thành người đàn ông đang đứng trước mặt, lưng thẳng như cột trụ, những góc cạnh trên biểu cảm lập tức trở nên dịu dàng khi anh hướng cái nhìn đặc trưng của mình đến Charles. “Anh không sao chứ, Charles?” Erik hỏi.

Charle nắm chặt tay, in hình của quân cờ vua vào phần thịt trong lòng bàn tay. “Anh vừa trải qua lượng ký ức của hơn một thiên niên kỉ. Anh nghĩ anh có thể nói là mình hơi bị quá tải.”

Vẻ lo lắng hằn lên nếp nhăn giữa hai đầu lông mày Erik. “Em xin lỗi. Em không biết cách nào tốt hơn để khôi phục ký ức cho anh.”

Charles thả lỏng nắm tay và vỗ nhẹ lên cẳng tay Erik. Bên dưới tay áo là một dãy số Charles ước mình có thể xoá đi, cùng với những đau đớn Erik đã trải qua, nhưng anh không bao giờ làm được. “Anh không sao, Erik. Anh nhớ lại rồi.”

Đôi mắt Erik sáng lên. “Tất cả mọi chuyện ư?”

“Tất cả mọi chuyện,” Charles lặp lại lời anh. Những thế kỷ đằng đẵng ngồi trên chiếc ghế bành đó, quan sát con người sinh hoạt rồi qua đời và dẫn đường cho họ sang thế giới bên kia như yêu cầu của nhiệm vụ anh được giao, cho đến ngày anh gặp một cậu bé đặc biệt lạc lối đến nơi này trong khi vẫn còn sống.

“Đặc biệt là em, Erik.”

Trước câu nói đó, Erik quỳ xuống để ngang tầm với Charles rồi ôm lấy anh, chôn mặt mình vào hõm cổ Charles, hít lấy mùi hương độc nhất chưa bị những năm tháng làm người lấy mất. Charles vuốt tấm lưng rộng của anh và ngạc nhiên trước sự thật rằng cậu bé vào ngày định mệnh đó đã lớn lên thành một thanh niên tuyệt vời như thế nào.

“Thật mừng được gặp lại em.”

“Thật mừng được gặp lại anh.”

Họ cùng lên tiếng.

Charles lùi lại và đỡ lấy khuôn mặt Erik trong tay, quan sát anh và kinh ngạc khi phát hiện bao nhiêu dấu vết ấu thơ còn được lưu giữ trên những đường nét tuấn tú này. “Anh cần phải có vài lời với Raven. Con bé đã hứa với anh rồi.”

“Anh không thể trách cô ấy. Em đã cương quyết với lựa chọn của mình và không người nào hay điều gì có thể khiến em đổi ý.”

“Kể cả anh sao?”

Erik lắc đầu với một nụ cười buồn.

Một khối đá bắt đầu đè nặng lên tim anh khi Charles mở miệng tiếp lời. “Hình phạt của anh đã chấm dứt, anh đã trở về và em không cần phải ở lại nơi này nữa. Em có thể bước qua cánh cổng để đến thế giới bên kia hoặc đầu thai chuyển kiếp và bắt đầu một cuộc sống mới.”

Charles thấy tay mình được một bàn tay lớn hơn bóp chặt. “Ý anh là em được phóng thích khỏi vị trí này,” Erik nói. “Nếu em không muốn thì sao? Em đã quyết định vào chính cái ngày em đến đây và anh đã đi mất. Cho em biết đi, một cánh cổng có thể có hai người gác không?”

“Không phải là không thể, anh chưa từng nghe đến trường hợp nào không thể. Nhưng em từng nói nơi này cô đơn và lạnh lẽo.”

“Em quen rồi.” Và đến khi Erik nói câu thứ hai Charles mới nhận ra anh đang lặp lại những lời chính mình đã nói trong lần gặp đầu tiên. “Em có sách và cờ vua bầu bạn và quan trọng nhất là em có anh. Anh sẽ không nhẫn tâm đuổi em đi chứ?”

Một nụ cười hiện lên môi Charles, nhanh chóng chuyển thành tiếng cười lớn. Miệng vẫn đang cười, anh đưa mặt lại gần và hôn lên môi Erik. Đây là nụ hôn trong sáng nhất trong những nụ hôn trong sáng, và trong cái chạm nhẹ thơ dại là hứa hẹn cho một điều thiên về tội lỗi. Nhưng họ còn rất nhiều thời gian phía trước, Charles nghĩ, và không việc gì phải vội vã.

Có lẽ Charles sẽ không cho Erik biết mình đã say đắm sắc anh đào tô điểm má anh. Màu sắc đó tương phản rõ rệt với những nét góc cạnh ở Erik đến nỗi Charles nghĩ rằng đó là thứ đáng yêu nhất mình từng được chứng kiến trong hàng thế kỷ.

“Em muốn chơi một ván không?” Charles hỏi, đưa cho Erik quân vua đen. “Anh sẽ nhẹ nhàng với em.”

“Không đâu,” Erik đáp, cầm lấy quân cờ. “Anh sẽ không bao giờ nhẹ nhàng với em cả.”

Cả hai cùng cười lớn.

Hết


Bạn Joel rất muốn nghe ý kiến của bạn đọc về lý do tại sao Charles đưa quân vua đen cho Erik chứ không phải một quân khác trong bộ cờ vua.

[Dịch] 50 sắc thái Erik (Cherik)

*Đây là bản dịch tiếng Việt dựa trên bản dịch tiếng Anh của fic tiếng Hoa

Tên gốc: 50 Shades of Erik

Tác giả: Chiakilalala (http://chiakilalala.lofter.com/post/3f9ada_1921a71)

Người dịch (bản tiếng Anh): Yaegaki (https://archiveofourown.org/works/790291)

Người dịch (bản tiếng Việt): Joel Freak

Ngôn ngữ gốc: tiếng Hoa

Ngôn ngữ bản dịch: tiếng Anh

Thể loại: BL, fanfiction, hài, alternate universe

Fandom: X-Men: First Class (2011) – Fandom

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Rating: Teen và lớn hơn

Nhân vật: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Professor X), Raven Darkholme (Mystique), Emma Frost, Sean Cassidy (Banshee)

Tóm tắt:

Câu chuyện về Charles là nhân viên tại một cửa hàng người lớn và Erik là cảnh sát người Đức ngày nào cũng đến mua bao cao su bởi vì anh thầm thích Charles.

**Chú ý: Bản dịch đã có sự cho phép của tác giả.

Capture

Trong fic có một số từ ngữ, e hèm, liên quan đến giải phẫu cơ thể người. Không nên đọc khi ăn, uống (đề phòng bị sặc).

——–******——–

Đây là lần thứ mười ba Charles thấy anh chàng đó.

Có lẽ chuyện cũng không lạ lùng đến thế, nếu sống trong khu vực này thì anh ta mua sắm ở đây cũng là điều hợp lý thôi. Điều vô lý là ngày thứ mười ba liên tiếp rồi. Ngày nào anh chàng đó cũng đến cửa hàng, mua một gói bao cao su vị dưa hấu (Charles thầm khen khẩu vị của anh ta) rồi đi.

Charles làm việc tại một cửa hàng người lớn.

Cậu tình cờ nhắc đến việc này với Moira, chủ cửa hàng, và cô chẳng buồn ngẩng đầu lên khỏi cuốn sổ số liệu kinh doanh.

“Ở đây là New York đó Charles, người ta lên giường với nhau thì có gì lạ,” cô nói, như thể mặt hàng anh chàng đó mua không phải gói gia đình 20 cái, “Và ĐÂY là chiến lược kinh doanh của cửa hàng chúng ta. Giờ cậu nên đi xếp mấy cây nến thơm đó lên kệ đi.”

“Xét theo tốc độ xài, một ngày nào đó anh ta sẽ bị sốc vì chơi quá liều cái thứ chị bán ở đây như cocaine,” Charles trêu, nhưng cậu sẽ không nghĩ quá nhiều về việc này. Cậu hiểu rõ mình chỉ làm việc ở đây để trang trải học phí; tất cả những gì cậu cần làm là nhận tiền và giao sản phẩm cho người mua, còn chuyện mấy thứ đó sẽ đi đâu và được dùng làm gì… cậu không hề muốn biết, thành thực là vậy.

Cậu mang nguyên một thùng nến thơm từ trong đi ra, và anh chàng kia vẫn ở đó, đứng trước một kệ, hai tay buông thõng bên người còn trên mặt mang vẻ u sầu, gần như thảm hại. Charles chưa từng thấy ai đứng trong cửa hàng người lớn với biểu cảm như vậy; thật đấy, họ bước vào với khuôn mặt đầy dục vọng hoặc mang nụ cười toét miệng ngớ ngẩn hoặc xấu hổ vì không muốn bị nhìn thấy. Ai lại trông thảm hại thế chứ?

Giờ thì Charles hơi tò mò rồi và kệ bày nến vừa vặn ở ngay cạnh chân anh chàng. Cậu bưng thùng nến đi tới, ngồi xổm xuống và bình tĩnh bắt đầu xếp nến lên kệ.

Cậu gần như nghe thấy cơ bắp ở chân anh ta căng cứng, nếu điều đó thậm chí có thể xảy ra. Cậu thề rằng mình thấy anh ta xoay chân rất nhẹ về hướng cửa nhưng rồi kiên quyết dừng lại.

Charles nhịn cười và xếp nốt những cây nến còn lại lên kệ, sau đó ngẩng đầu khi vẫn đang ở tư thế ngồi xổm. Trong sự ngạc nhiên của cậu, anh chàng cũng đang nhìn xuống cậu. Ánh mắt họ lập tức khoá chặt.

Khá được mắt đấy. Đó là ấn tượng đầu tiên của Charles. Anh chàng có xương lông mày đẹp như được chạm trổ và đôi môi mỏng — thứ cậu luôn mong muốn sở hữu; quai hàm góc cạnh, đôi mắt xanh-xám — có lẽ là điểm thêm chút xanh dương — và Charles thấy được các màu sắc đó luân chuyển trong mắt anh ta vì hiện tại chủ nhân của chúng đang cố né tránh ánh mắt cậu bằng cách quay mặt về phía ánh sáng.

Đây là lần đầu Charles được quan sát kỹ người mua hàng này — Moira đã bảo cậu không được nhìn chằm chằm khách hàng khi tính tiền vì đa số người ta sẽ không thấy thoải mái trong những cửa hàng thế này. Anh chàng này cao và rất thon gọn, mặc chiếc áo máy xám thép, quần kaki và đi giày vải bạt đơn giản. Bên ngoài có lẽ đang nóng bởi vì anh ta đã xắn tay áo lên khuỷu tay, để lộ ra cẳng tay cơ bắp.

Giờ thì Charles đã hiểu tại sao người này cần mua gói gia đình. Với vẻ ngoài như thế, không chỉ toàn bộ chị em ở New York mà có lẽ cả phân nửa cánh mày râu sẽ vui vẻ trèo lên giường anh ta.

“Tôi giúp gì cho anh được không, thưa anh?” Charles hỏi, và điều duy nhất khiến cậu bối rối vẫn là vẻ bất lực anh ta đang mang. “Anh đang tìm thứ gì à?”

Anh chàng dừng vài giây và mỉm cười, để lộ hàm răng khỏe mạnh. Trông anh ta vừa vui vẻ vừa tiếc nuối.

“Không đâu, cảm ơn cậu,” anh ta nghiêm túc nói. Người Đức, Charles nghĩ. “Tôi nghĩ tôi tìm được rồi.”

Anh ta chộp một gói bao cao su — vị dưa hấu, hiển nhiên rồi — từ kệ. Một anh chàng bướng bỉnh luôn theo thói quen, Charles nghĩ.

Rồi cậu tính tiền sản phẩm và quan sát anh ta lặn vào những cột ánh sáng và hơi nóng bên ngoài cửa tiệm như thể đang chạy trốn. Chiếc chuông trên cửa cứ vang lên mãi do động tác cường điệu quá mức của anh ta.

Mỗi tuần Erik dùng bữa trưa với Raven hai lần, và đây là bữa ăn thực thụ mà họ ăn khi ngồi tại bàn trong một nhà hàng. Những bữa trưa này thường rơi vào thứ tư và thứ sáu. Khi anh đặt đống bao cao su lên bàn lần thứ tám, không, thứ chín chứ, cuối cùng cô đã quyết định đến lúc mình nên nói gì đó thay vì trêu chọc.

“Erik, cái này chính thức thành quấy rối tình dục rồi đó.” Raven ngước lên khỏi thực đơn khi Erik ngồi vào ghế đối diện. “Anh cần phải ngưng phát bao cao su cho những người xung quanh đi, em nói thế này vì tốt cho anh thôi.”

“Anh bất đắc dĩ mà.” Erik ngồi phịch xuống ghế, chầm chậm gỡ tay áo dồn lại tại khuỷu tay; giọng anh nghe như một người sẵn sàng hy sinh mọi thứ để báo thù cho quốc gia và gia đình.

“Bắt chuyện với cậu ta đi, đồ hèn!” Raven làu bàu, đúng lúc nhân viên phục vụ tình cờ bước đến để ghi đơn đặt món, do đó giọng cô lập tức tràn đầy sự duyên dáng lơ đễnh tinh tế. “Không thì anh có thể mua thứ gì hay ho để khiến em bất ngờ.”

“Anh không muốn—” Nhân viên phục vụ rướn người về phía trước để rót đầy ly nước của họ, vì thế Erik dừng lại một chút, giọng anh càng lúc càng nhỏ. “Anh không muốn cậu ta nghĩ anh biến thái hay gì đó.”

Raven nhìn chằm chằm Erik với nỗi thương hại to lớn trong ánh mắt đến nỗi rõ ràng cô đang cố chọc anh điên tiết.

“Erik thân yêu của em.” Giờ cô nói bằng giọng điệu vừa dịu dàng vừa trêu ngươi tương xứng với ánh mắt. “Kể lại em nghe xem anh gặp cậu chàng đó lần đầu như thế nào.”

“Anh đến quán cà phê gần đây để mua đồ ăn trưa và cậu ta đứng ngay trước anh khi xếp hàng,” Erik nghi hoặc đáp.

“Rồi anh xách đồ ăn theo đuôi cậu ta suốt ba dãy nhà đến khi cậu ta bước vào cửa hàng người lớn đó. Rồi anh đứng bên kia đường suốt năm phút và nhận ra mình không nhìn xuyên lớp tường kính màu hồng tía như Siêu Nhân được bên anh bước vào, lang thang trong đó khoảng nửa tiếng và mua gói bao cao su vị dưa hấu đầu tiên trong cuộc đời mình,” Raven giúp anh kết thúc câu chuyện một cách nhẫn tâm nhưng phần lớn là chính xác. “Erik à, khá chắc kèo anh là tên biến thái rồi.”

Sau đó cô chỉ ra một lần nữa rằng Erik cần thu hết can đảm đi bắt chuyện với cậu trai kia, và điều này dẫn đến một cuộc tranh luận nảy lửa về lòng dũng cảm (lời lẽ của Raven hơi hạ cấp một chút, cả về mặt sinh lý lẫn mặt tưởng tượng) và hormone nam. Sau đó cô rời đi, không quên lấy chỗ bao cao su trên bàn nhưng tiện lợi quên béng việc thanh toán phần ăn của mình.

Erik nghĩ Raven đúng; cô thường đúng, chỉ là Erik không nguyện ý thừa nhận sự thật do cô không ngừng phê bình lựa chọn trang phục của anh mà thôi. Và cô nói đúng, anh nên đàn ông lên và bắt chuyện với Charles — Charles, thẻ tên trên ngực áo cậu ta ghi vậy. Erik ngồi một mình ngoài hiên của quán cà phê, uống hết hai ly rượu mùi và một tách cà phê, trong hầu hết khoảng thời gian đó anh thầm nghĩ nếu mình không làm, Charles — người ở rất gần tất cả những tài nguyên sẵn sàng để sử dụng kia — có thể sẽ về tay một người phụ nữ, hoặc đàn ông, có kiểu tóc ngớ ngẩn và cái tên cũng ngớ ngẩn không kém, cùng nhau giải trí với những mặt hàng hết sức sáng tạo của cửa hàng đó.

Suy nghĩ này khiến Erik rùng mình trong buổi chiều mùa hè oi bức.

Ngày hôm sau, có một Erik đã gom góp toàn bộ dũng khí đứng dưới ánh mặt trời thiêu đốt, đối diện cánh cửa màu hồng tía, thứ sẽ đạp nát chút phẩm giá còn lại trong anh trước khi anh bước vào… Được rồi, anh tính lừa ai vậy kìa? Từ lâu rồi anh còn chút phẩm giá nào đâu.

Erik đẩy cửa, tiếng chuông vang lên trong không khí như hồi chuông trong tang lễ của anh. Theo bản năng anh nhòm quầy tính tiền nhưng không thấy ai cả. Ngay lập tức Erik bắt đầu hốt hoảng và cảm thấy chút nghị lực đã gom được trôi tuột qua bàn chân.

Và Charles kia rồi. Cậu ta ló khuôn mặt xinh quá đáng ra khỏi đằng sau một kệ bày đầy trứng tình yêu, mỉm cười khi nhận ra Erik nhưng không có ý định làm phiền anh mà quay lại với việc nghe giống như thu dọn các kệ.

Erik cực kỳ mong muốn Charles làm việc tại một nơi như Starbucks, nhưng anh cũng nhận ra rằng giống như người ta không thể chọn cha mẹ, bạn sẽ không bao giờ biết mình sẽ gặp người trong mộng ở nơi nào. Trong trường hợp của Erik, nơi đó là đằng sau một đống trứng rung có tần số 7.

Anh dành mấy phút trăn trở ở khu bán tạp chí như thể nhìn chăm chăm mấy cô nàng nóng bỏng trên bìa sẽ tiếp thêm sức mạnh cho anh. Anh lang thang về phía Charles, cố gắng hết sức để trông có vẻ hững hờ và lơ đễnh. Rất khó, và thật lòng mà nói thì anh không tin ai có thể trông lơ đễnh trong một cửa hàng kiểu này, nhưng dù sao thì dường như Charles không mấy chú ý đến anh. Cậu đang ngồi xổm trên sàn nhà, cẩn thận đặt một hộp lớn chứa các món đồ chơi hình đôi môi lên kệ.

Erik dừng lại cạnh cậu, buộc mình nhìn những sản phẩm ai-biết-dùng-làm-gì thay vì cái cổ thon trắng ngần của Charles. Rồi đột nhiên Charles ngẩng đầu lên mà không hề báo trước (lại nữa). Erik liếc nhìn thấy và quay về phía cậu.

“Hôm nay nóng nhỉ?” cậu nói với Erik bằng giọng nhỏ nhẹ, dịu dàng, suýt nữa đẩy anh vào tình trạng hoảng loạn quá độ khuyến mãi thêm vài giây đứng hình toàn tập.

“Ừ.”

Cuối cùng anh cũng nặn ra được câu đáp lại. Charles cười nhẹ và trở lại với công việc. Lời của Raven vẫn đang vang lên trong đầu anh và tưởng tượng của Erik về người đàn ông (phải là đàn ông) có kiểu tóc ngớ ngẩn và cái tên ngớ ngẩn càng lúc càng rõ ràng. Như thế này không ổn chút nào.

Do đó, trước khi kịp suy nghĩ chín chắn, Erik đã vơ đại một vật bằng kim loại cỡ ngón tay có vẻ vô hại từ kệ gần đó. Erik thích kim loại.

“Xin lỗi,” Erik hy vọng mình nghe có vẻ thanh lịch (và không run lẩy bẩy) khi Charles nhìn lên bằng cặp mắt xanh tuyệt đẹp, “cậu chỉ tôi cách dùng cái này được không?”

Trong năm giây sau đó Erik cực kỳ nghi ngờ liệu mình có chọn đúng câu hỏi hay không bởi vì trên mặt Charles mang biểu cảm gần như xấu hổ — tuy che giấu rất tài tình nhưng cậu vẫn để một món đồ chơi hình đôi môi trượt khỏi tay và rơi xuống sàn; nhưng đây là thành tích tốt nhất Erik đạt được từ xưa đến nay rồi: anh không thể cứ mang món đồ đó ra quầy tính tiền như trước nữa bởi vì thế thì những cuộc đối thoại giữa anh và Charles sẽ mãi mãi quanh quẩn ở các câu chào hỏi xã giao và số tiền tổng cộng cần thanh toán.

“Ừm.” Charles nhìn xuống, nhanh tay nhặt lấy món đồ chơi và quẳng nó vào hộp. “Cái này, ừm, anh dùng à?”

“Chắc vậy,” Erik đáp, cảm thấy bối rối. Charles thận trọng đứng lên và cầm lấy món đồ đó. Erik phải công nhận nó khá đẹp: một đầu có hình nón, đầu còn lại gắn hạt nhựa giả kim cương trang trí; nhưng tất nhiên nó đẹp có lẽ là do Charles đang cầm nó.

Charles nắm một tay lại và đưa lên trước mắt Erik.

“Như thế này,” cậu nói và đút đầu hình nón vào kẽ hở tạo ra bởi ngón cái và ngón trỏ, để đầu gắn hạt nhựa lấp lánh thò ra ngoài nắm tay, “đút nó vào, ừm, hậu môn.”

Cậu ta vừa nói “hậu môn”.

“Hậu môn,” Erik lặp lại nhưng không chắc mình vừa nói gì.

“Đây là cái nút hậu môn,” Charles giải thích, có vẻ đã bình tĩnh trở lại.

“Nút hậu môn,” Erik lặp lại tiếp, vẫn không chắc mình vừa nói gì.

“Nó có thể trì hoãn thời điểm đạt cực khoái ở anh một cách hiệu quả,” giọng Charles mơ hồ như từ xa vọng lại. “Anh muốn tôi gói nó lại cho anh không?”

Erik bảo cậu mình muốn mua cái màu xanh dương, lần thứ ba tiếp tục không chắc mình vừa nói gì.

Khi suy nghĩ mạch lạc trở lại thì anh đã đứng ngoài cửa hàng, trong tay là một túi nhựa mờ, trong túi là vật có thể trì hoãn thời điểm đạt cực khoái ở anh một cách hiệu quả.

Erik phải cố hết sức mới ngăn được mình không đập mặt xuống vỉa hè.

Thứ sáu, Erik đến quán cà phê, đổ sụp xuống ghế và quăng thứ đang cầm lên bàn. Raven nhìn vật xoay tròn về phía mình và chụp lấy nó.

“Gì đây?” Cô cau mày.

“Thứ hay ho để khiến em bất ngờ.” Erik gọi bia khi nhân viên phục vụ đi ngang qua. “Một cái nút hậu môn.”

Hiển nhiên Raven không hiểu nghĩa của cụm từ đó.

“Cái quái gì vậy?”

“Nó để đút vào lỗ nhị, ‘có thể trì hoãn thời điểm đạt cực khoái ở em một cách hiệu quả’, theo lời cậu ta nói.” Erik ấn miệng chai vào môi mình, không thèm hạ thấp giọng.

Raven và một cặp đôi ở bàn kế bên đồng thời ném cái nhìn sốc tới óc về phía anh.

“Em cần cái nút hậu môn làm vẹo gì?” cô nói, cuối cùng cũng đặt nó xuống.

“Anh đâu biết. Chắc để trì hoãn thời điểm đạt cực khoái ở em?” Erik đáp lại một cách mệt mỏi.

“Không có ý xúc phạm gì đâu nhưng không giống anh, em có âm đạo.”

Đến lượt Erik ném cái nhìn sốc tới óc về phía cô.

“Em bị sao vậy? Nói cái từ đó ở nơi công cộng?”

“Anh sẽ thấy cực kỳ châm biếm khi câu đó được thốt ra từ người vừa quăng một cái nút hậu môn lên bàn ở nơi công cộng,” Raven cười vào mặt anh, chọt chọt cái nút kim loại bằng đầu ngón tay. “Còn nữa, cái này màu xanh dương. Em chưa bao giờ thích màu xanh dương.”

“Đó là màu mắt Charles,” Erik ủ rũ nói.

“Anh lấy màu mắt cậu ta để chọn thứ nhét vào lỗ nhị?” Raven hỏi trong cơn sốc. “Erik, anh cần được tư vấn tâm lý.”

“Không phải anh đang nói chuyện với em đây sao?” Erik phát ra tiếng lầm bầm mệt nhọc. “Và rõ ràng là không có tác dụng. Giờ chắc cậu ta nghĩ anh là tên quái nhân bị khùng.”

“Không, có lẽ cậu ta nghĩ anh là gay, và trúng phóc,” Raven chỉ ra. “Anh mua một cái nút hậu môn chứ có phải bộ dao phẫu thuật 20 con đâu.”

“Anh thà mua mấy con dao còn hơn, ít ra anh còn dùng được chúng để cắt cổ mình.” Erik cười khô khan và Raven nhìn anh đầy thông cảm.

“Anh thích cậu ta lắm phải không?” cô nhỏ giọng hỏi. “Anh cứ hỏi thẳng cậu ta có muốn đi uống cà phê với anh hay gì không, có khó gì đâu.”

Erik tập trung nhai phần salad rau diếp của mình và nhìn Raven quăng cái nút hậu môn vào ví.

“Anh ta gay,” Charles kết luận. “Em biết mà.”

Moira đang lười nhác tựa vào quầy, vừa quan sát Charles vệ sinh cửa hàng vừa nghĩ vẩn vơ.

“Tìm được một chàng gay ở New York chắc khó lắm,” cô trêu cậu với chút thương hại trong giọng điệu, “cho phép chị nhắc cậu, có khi bạn gái anh ta thích chơi đằng sau.”

“Trông gợi tình quá đáng như thế thì không thẳng nổi đâu, Moira.” Charles hiếm khi dùng giọng trách mắng và nó khiến Moira cười lớn.

“Trời, trời, cậu phải in câu này lên băngrôn rồi cầm đi diễu hành mới được,” Moira lên giọng và đi vào phía trong cửa hàng. “Thế giới cần bài diễn văn chống-tình dục dị tính của cậu, Charles à.”

Charles dừng lau sàn và nhìn đến kệ bày bao cao su. Từ hôm mua cái nút hậu môn đó, anh chàng đã một tuần không xuất hiện ở cửa hàng. Charles thở dài, hy vọng anh ta không hiểu nhầm cách xài cái đó và tự làm mình bị thương, hay như cậu đã dự đoán, tổn thương thứ nào đó không nên bị tổn thương vì dùng bao cao su quá độ.

Trong tuần kế tiếp, Charles đi học và đi làm khi không phải đến lớp; cuộc sống yên bình và tẻ nhạt như bình thường. Điều duy nhất đáng nhắc đến là một người phụ nữ sống ở toà nhà bên kia đường đã mang cái máy rung kích thích đến sửa lần thứ hai trong tháng. Charles không đủ can đảm tưởng tượng chị ta dùng nó ở chỗ nào mà khiến nó hỏng nhanh như vậy. Và anh chàng người Đức vẫn không thấy tăm hơi.

“Hôm nay chàng gay vị-dưa-hấu của cậu không xuất hiện à?” Moira hỏi, và Charles đáp lại bằng một tiếng rên rỉ trong khi đang ngồi thườn thượt ở quầy. “Phải rồi, đừng mỉm cười với khách hàng bằng bộ mặt em bé thân thiện của cậu nữa, giờ thì trông cậu giống nhân viên thu ngân với thái độ phục vụ khách hàng phát gớm rồi đấy. Đúng như chị đã dạy cậu khi mới bắt đầu, Charles, chị quá tự hào về cậu.”

Câu đó nhắc Charles nhớ đến một việc. Cậu mặc áo khoác vào và lấy ví để dưới quầy.

“Nếu giờ không có việc gì thì em đi ăn trưa đây.”

Sau khi Moira ngồi vào quầy, Charles đẩy cửa bước ra và nhận ngay cơn nóng hầm hập bên ngoài. Thường thì cậu sẽ đến quán cà phê cách ba dãy nhà để mua bánh sandwich không ấn tượng lắm và một ly cà phê mocha trắng tuyệt hảo cho bữa trưa. Và để đến đó, cậu cần băng qua một con phố hẹp và hai ngã tư đông đúc. Đa số mọi lần Charles đều đi đúng luật nhưng hiện tại mặt trời đang thiêu đốt gáy cậu khi cậu đứng ở ngã tư bớt đông đúc hơn, chờ đèn tín hiệu chuyển sang màu xanh. Nôn nóng bước đến bóng râm của các toà nhà phía bên kia đường, cậu trùm mũ áo khoác lên đầu, nhìn quanh bằng ánh mắt kiên định rồi chạy vượt qua đèn đỏ.

Bi kịch xảy ra.

Charles an toàn băng qua con đường vắng, nhưng vừa đến bên kia thì cậu thấy một cảnh sát mặc cảnh phục xanh dương khoanh tay đứng trong bóng râm. Trái tim cậu chùng xuống với cảm giác lạnh ngắt như vừa nhúng qua mấy đợt nước đá khi anh cảnh sát hiên ngang bước tới theo kiểu hết sức giống-cớm.

Ôi thấy mợ, thấy mợ, thấy mợ. Charles thầm than. Cậu sẽ mất tiền công vài giờ làm việc cho cái vé phạt chết tiệt này.

“Đèn đang màu đỏ,” anh cảnh sát nói trong khi bước đến gần, một tay chống eo.

Charles hồi hộp nhìn chăm chăm khẩu súng của anh ta và từ bỏ ý định bỏ chạy; cậu chọn năn nỉ.

“Tôi rất, rất xin lỗi, sếp. Anh thấy đấy, giờ nghỉ trưa của tôi siêu ngắn…” Cậu ngẩng mặt, định bụng ra đòn mắt-xanh-sáng-đến-mức-trông-như-sắp-khóc dưới ánh mặt trời — lúc nào cũng có tác dụng khi cậu chạy không kịp deadline của bài báo cáo hay tranh giành gói thịt bò giảm giá cuối cùng trong siêu thị — nhưng giọng cậu chợt tắc nghẹn trong cổ. Dưới mũ của anh cảnh sát là một cặp mắt xanh-xám và chúng cũng dán chặt lấy cậu khi anh ta ngẩng lên nhìn Charles.

Charles cảm thấy được tình huống đang biến chuyển nhưng theo hướng xấu hay tốt thì cậu không dám chắc. Anh chàng gay… hay anh cảnh cảnh sát — cậu không biết nên gọi anh ta thế nào — thôi thì anh chàng người Đức vậy, trong vòng chưa đến một giây đã đánh rơi aura ung dung ngầu lòi. Bàn tay đang đặt trên cái eo thon di chuyển lên đầu nhưng không biết để làm gì. Sau một khoảng dừng nhỏ anh ta quyết định mình có thể dùng cử động này để cởi mũ.

“Cậu…” anh ta kẹp mũ dưới cánh tay, lại mang vẻ mặt thảm hại thường có khi đi qua đi lại giữa các kệ trong cửa hàng. “Cậu sang đường khi đang đèn đỏ.”

Giờ thì anh ta gần như lẩm bẩm rồi, Charles nghĩ với lòng cảm thông sâu sắc. Mình nên nói gì đó để khiến tình huống bớt ngại ngùng.

“Làm ơn đừng cấp vé phạt cho tôi mà, xin anh đấy,” Charles nói. “Tôi sẽ trả ơn anh bằng cách không cho ai biết anh đã mua gì ở cửa hàng.”

Cậu định nói đùa thôi, thật sự. Charles thậm chí còn mỉm cười nhưng trông anh chàng như thể vừa bị ai đó đánh trọng thương; chóp tai anh ta đỏ bừng dưới ánh mắt trời.

“Đó là hiểu lầm thôi.” Giọng anh chàng vừa nhỏ vừa yếu ớt.

Lòng đồng cảm ở Charles vẫn còn khi cậu nhìn mặt anh chàng, và điều này khiến cậu nhớ đến bệnh nhân bị khí thũng. Tội nghiệp anh chàng bảo thủ, có khi bạn tình của anh ta là người khó chiều.

“Tôi hiểu mà, sếp,” cậu nói bằng giọng điệu nhẹ nhàng, thấu hiểu. “Không sao cả. Chỉ là tôi tự hỏi sao lâu quá không thấy anh đến cửa hàng.”

Anh cảnh sát nhìn Charles chăm chú bằng cặp mắt sáng. Cái tên “E Lehnsherr” dễ nhìn thấy trên ngực áo anh ta. Phải Eberhard không nhỉ? Thôi đi, “sức mạnh của con lợn rừng” nghe quá ngớ ngẩn với một người trông gợi tình như vũ công thoát y ngay cả khi đang mặc đồng phục cảnh sát.

“Cậu để ý thấy lâu rồi tôi không đến đó à?” anh ta lẩm bẩm.

“Tất nhiên. Cửa hàng chúng tôi nhỏ vậy mà, anh biết đấy,” Charles đáp và nhìn đồng hồ. “Ôi không, tôi chỉ còn 20 phút. Làm ơn đi sếp, nếu anh phải cấp vé phạt cho tôi thì anh cho tôi tội gì rẻ rẻ hơn được không, như phóng uế nơi công cộng chẳng hạn?”

E Lehnsherr nở nụ cười quyến rũ (và có-vẻ-sẽ-không-cấp-vé-phạt-cho-cậu), khiến Charles suýt muốn hôn anh ta, vì cảm kích hay vì ham muốn không rõ nữa.

“Tôi có thể cho cậu đi nhờ xe,” anh ta nói, chỉ về chiếc xe cảnh sát đậu bên đường, “nếu cậu muốn.”

Charles nhìn chiếc xe rồi nhìn E Lehnsherr.

“Anh chắc mình sẽ không gặp rắc rối vì việc này không?” Charles hỏi. “Ý tôi là việc để một người lạ ngồi vào xe cảnh sát ấy.”

“Ngày nào tôi chẳng tống người lạ vào cái xe này. Đây là công việc của tôi mà.”

E Lehnsherr đưa Charles ra xe, họ dừng lại một lúc cạnh xe. Charles mỉm cười với anh ta.

“Tôi ngồi đằng trước được không, Eberhard?”

“Là Erik,” E Lehnsherr chỉnh cậu, thoáng để lộ hàm răng giống như lần trước ở cửa hàng, “trừ khi cậu muốn bị còng tay vào băng ghế sau, Charles.”

Charles trèo vào ghế hành khách đằng trước với tốc độ ánh sáng, cố ngăn tim mình đập thình thịch và đầu mình tưởng tượng đến còng tay và những thứ hơn thế nữa.

Erik đang có tâm trạng rất tốt.

Vừa bước vào toà nhà sở cảnh sát anh vừa ngâm nga I Believe I Can Fly và thành công kết thúc bài hát ngay khi ngồi vào chỗ. Anh bật máy tính, định viết mấy báo cáo chưa rớ tới do một tuần u sầu vừa qua. Raven xông vào như một cơn lốc, quét mắt quanh văn phòng và xác định mục tiêu là Erik trước khi vọt tới.

“ANH!” Cô chọc ngón trỏ vào vai Erik. “Đm anh, Erik, anh biết em phải đi bộ bao xa không hả?”

Erik ngẩn ra vài giây RỒI nhận ra cô đang nói về điều gì.

“Ôi, ÔI, anh rất xin lỗi, Raven.” Anh không nhịn được cười. “Trời đất, anh quên béng em.”

“Đừng. Có. Mà. Mơ. Em. Mua. Donut. Cho. Anh. Nữa. Đấy!” cô rít lên qua hàm răng nghiến chặt, ngón tay sắp khoan thủng một lỗ trên vai Erik. “Anh không thể bỏ rơi đối tác của anh bên đường rồi chạy về một mình được.”

“Xin lỗi, nhưng em nghe anh nói đã. Anh vừa gặp Charles,” anh tự hào khoe. “Anh đã chở cậu ấy trong xe.”

Raven im lặng một thoáng, cố gắng xử lý tất cả thông tin với vẻ cau mày.

“Cậu ta ở phòng hỏi cung nào?” Cô quay đầu về một dãy cửa bên trái. “Em biết thế nào chuyện cũng xấu đi mà. Cậu ta buôn marijuana trong cửa hàng đó hả?”

“Gì? KHÔNG CÓ!” Erik cãi.

“Anh cần em mang danh bạ điện thoại và búa ra đây không?”

“Tất nhiên là không! Anh chỉ chở cậu ấy đến quán cà phê gần đó thôi.”

Raven nhìn chằm chằm Erik, kẻ đang cười như một tên ngốc.

“Tốt.” Cô ngồi xuống đối diện anh và chầm chậm hỏi, “Sau đó thì sao? Anh uống cà phê với cậu chàng?”

“Không. Cậu ấy đang vội nên anh thả cậu ấy xuống rồi đi luôn,” Erik nói với sự thỏa mãn cao độ. “Em phải thấy cách cậu ấy cảm ơn anh, Raven à, em sẽ thích cậu ấy liền.”

“Em quý anh lắm, Erik, nhưng anh đần không tả nổi.” Giọng Raven vô cùng bình tĩnh, như thể cô đang báo với Erik rằng căn bệnh ung thư của anh đã vào giai đoạn cuối. “Cậu ta sẽ mua đồ ăn rồi chạy về chịch bạo với bạn trai và hoàn toàn không nhớ nổi anh là thằng cha nào.”

Từ phía bên kia màn hình máy tính, Erik nhìn cô với vẻ kinh hãi.

“Sao em nói những chuyện kinh khủng quá vậy?”

“Em nói với mẹ em y hệt khi bả nói bạn em Nancy chỉ là em tưởng tượng ra.” Raven cười. “Anh biết sao không? Nancy đúng là em tưởng tượng ra thật.”

Erik quyết định tập trung vào bản báo cáo trước khi tâm trạng phấn khởi của anh bị ảnh hưởng, nhưng Raven đâu tha cho anh dễ dàng thế.

“Thật ra em có kế hoạch này hay lắm, anh chỉ cần lạm quyền tí thôi.” Cô nhoài người về phía trước. “Anh biết thường thì mấy cửa hàng nhỏ như thế không đầu tư nhiều vào phòng cháy chữa cháy đâu. Anh chỉ cần vào đó chỉ trỏ vài thứ linh tinh rồi bảo cậu ta anh sẽ cho đóng cửa cửa hàng nếu cậu ta không chịu hẹn hò với anh…”

“Ơn trời em cũng là cảnh sát,” mang khuôn mặt bị đánh bại, Erik cắt ngang, “không thì anh phải bắt em đầu tiên.”

Raven nhún vai trước khi đứng lên đi. Ở chiếc bàn phía trước bàn anh, một cảnh sát giao thông tên Sean ngồi trên ghế trượt qua và hỏi anh hôm nay có bao cao su miễn phí không đi kèm một nụ cười chế nhạo. Trên đường đi ra Raven đấm vào bụng cậu ta.

“Đừng hành Erik nữa.” Cô hươ hươ nắm đấm đe dọa trước mặt Sean.

“Làm như em không hành anh vậy!” Erik hét to hết cỡ.

“Em làm thế vì yêu quý anh!”

Raven hét lại trên đường rời văn phòng. Cô luôn chừa mọi việc liên quan đến giấy tờ cho Erik nhưng lại lấy sạch bao cao su và cái nút hậu môn; thật không công bằng mà. Erik tập trung vào báo cáo trong mấy phút và anh nghĩ Raven nói đúng, như thường lệ; lẽ ra anh nên đưa Charles vào quán cà phê đó và chắc là đãi cậu một ly cà phê, hay thậm chí là cấp vé phạt cho cậu, làm vậy thì anh sẽ có số an sinh xã hội của Charles và có thể dùng cơ sở dữ liệu của cảnh sát để tra ra địa chỉ và số điện thoại… KHÔNG ĐƯỢC. Erik bóp chết suy nghĩ đó. Anh không phải tên biến thái và việc biến thái nhất anh từng làm là theo đuôi Charles đến nơi cậu làm việc. Anh không thể cứ xuống dốc như thế được.

Anh nhớ lại biểu cảm dịu dàng cô đơn (Erik thề mình có thấy cô đơn) trên mặt Charles khi cậu nói lâu rồi không thấy Erik đến cửa hàng. Nó cho anh một cảm giác mãnh liệt về sự tận tụy. Lần cuối anh có cảm xúc này là khi anh tuyên thệ trở thành cảnh sát, và nó đã khiến anh thành một cảnh sát tốt. Anh tin rằng nó cũng sẽ khiến anh thành một người yêu tốt.

Thế là một buổi sáng vài hôm sau, Erik rượt đuổi một tên buôn thuốc phiện trong khu vực và cuối cùng đè ngã hắn xuống đường sau năm dãy nhà. Anh lấy việc này để khởi động, tống gã về sở cảnh sát rồi cất súng, mặc áo khoác ngoài đồng phục, sửa sang diện mạo tươm tất trong nhà vệ sinh công cộng rồi đi đến cửa hàng của Charles.

Anh đã sẵn sàng cả về mặt tinh thần lẫn mặt tình dục.

Tuy nhiên, khi Erik đẩy cửa bằng một động tác gọn gàng, trôi chảy, người anh thấy sau quầy không phải Charles mà là một người phụ nữ, khiến anh lập tức tràn trề thất vọng.

Erik nhìn đồng hồ, không chắc có phải hôm nay Charles nghỉ trưa sớm hơn thường lệ hay không, vì vậy anh quanh quẩn trong cửa hàng hơn một tiếng. Trong khoảng thời gian đó, anh vơ đại một con vịt cao su màu vàng có vẻ vô hại vì chán và thứ đó đột nhiên rung lên như điên, làm Erik sợ đến xém xỉu. Anh nhận thấy cô thu ngân cứ ngó qua ngó lại giữa anh và màn hình điện thoại, chắc là sắp sửa gọi cảnh sát; điều này không vui tý nào vì anh là cảnh sát đây chứ ai.

Erik đầu hàng và đặt con vịt xuống, quơ một gói bao cao su rồi đặt lên quầy. Anh liếc thẻ tên trên áo cô thu ngân trong khi cô scan mã vạch trên gói bao cao su: cô là Moira, chủ cửa hàng.

“Ừm, xin lỗi,” Erik mở miệng, “hôm nay Charles không đi làm à?”

Moira dừng lại, trên tay cầm gói bao cao su vị dưa hấu và nhìn anh chằm chằm như thế một lúc lâu. Biểu cảm trên mặt cô từ ngờ vực biến thành đột ngột thấu hiểu.

“Anh là anh chàng ga…” Moira nghẹn với từ ngữ chưa kịp ra khỏi miệng, Erik bối rối nhìn cô. “Anh là anh cảnh sát đó. Charles có nhắc đến anh.”

“Thật sao?” Erik vui hẳn lên.

“Thật, nhắc đến nhiều là đằng khác.” Nếu Erik không quáng gà vì tình yêu, hẳn anh đã phát hiện tiếng ho không ngừng của Moira rõ ràng là để ngụy trang tiếng cười. “Sáng nay cậu ta có tiết, lát nữa mới tới.”

“Ồ,” Erik khẽ đáp, “vậy phiền cô nói với cậu ấy tôi có ghé qua.”

Thầm thở dài, Erik quay lưng rời đi. Moira gọi với theo anh.

“Sếp này.” Cô chộp một tờ giấy trên quầy và giúi vào tay Erik. “Cầm lấy đi. Có thể anh sẽ hứng thú.”

Erik nhìn xuống tờ bướm màu hồng, với phông chữ đập ngay vào mặt anh thông báo sẽ có một lớp “dạy bạn và đối tác dùng đồ chơi kích tình đúng cách để đạt khoái cảm tối đa” được tổ chức tại cửa hàng vào tối thứ sáu.

Chưa tính đến chuyện lớp này chắc chắn sẽ rất tra tấn, chỉ cầm tờ bướm màu hường này trong tay thôi cũng đủ khiến Erik muốn trốn rồi. Anh cuống quýt cảm ơn, cố nhét tờ giấy vào túi càng nhanh càng tốt trong khi đẩy cửa bước ra, để rồi va phải ai đó đang bước vào.

“Erik!” Giữ chắc thân người cả hai, Charles ngẩng đầu và cười rạng rỡ. “Tôi không thấy anh. Xin lỗi nhé.”

“Không, tôi…” Erik xoay người và chỉ lối vào, vẫn đang hồi phục từ trạng thái hốt hoảng, sự ngầu ban đầu không biết đã bay biến đi đâu. “Tôi không nhìn đường.”

Charles nghiêng đầu cười, tay đút túi quần. Trông cậu lúc nào cũng vui vẻ và trời, Erik thích cậu như vậy làm sao.

“Ồ, anh có tờ bướm của cửa hàng rồi này,” Charles nói trong sự kinh ngạc hân hoan, chỉ vào mẩu giấy màu chói lọi thò khỏi túi Erik. “Hay quá. Tôi đang định đưa anh. Anh đến chứ?”

Hiện tại Erik đang đối mặt với lựa chọn đau đớn nhất đời mình, gần đau đớn bằng năm tám tuổi anh không quyết định được mình sẽ trở thành Siêu Nhân hay Người Dơi; và Charles đang nhìn thấu linh hồn anh bằng đôi mắt xanh sáng rực Chúa đã ban phước hoàn toàn có thể cạnh tranh với hang Blue Grotto. Anh không thể từ chối. Lạy Chúa làm sao anh từ chối nổi?

“Thứ sáu này tôi…”

Erik nói khó nhọc, có lẽ giọng anh nhỏ quá nên Charles không nghe thấy bởi vì cậu lại cười và tiếp tục nói, “Thực ra tôi tổ chức sự kiện này đấy. Anh biết không, từ ngày anh hỏi tôi về cái nút hậu môn, tôi đã nghĩ chắc là có rất nhiều người gặp rắc rối khi sử dụng mấy thứ này.”

Cậu nhìn lên Erik và anh chỉ muốn van cậu đừng làm thế nữa.

“Chúng tôi cũng hoan nghênh cả đối tác nữa.” Cậu chớp mắt tinh nghịch nhưng với Erik thì như bóp cò khẩu súng đang chĩa vào tim anh. “Đi mà, Erik.”

Erik đồng ý trong chớp mắt.

“Charles,” Moira gọi khi Charles xoay người để vẫy tay với Erik, người sắp bước sang đường. “Cậu vừa lỡ chàng gay khách quen đấy.”

“Bọn em vừa đụng mặt nhau ở cửa, nghĩa đen luôn,” Charles vui vẻ nói. “Ảnh hứa sẽ đến lớp vào thứ sáu.”

Moira có vẻ nghi ngờ việc đó.

“Cậu chắc không? Anh ta cầm tờ bướm như thể đang cầm một cái bao cao su đã xài ấy.”

“Đừng trách anh ấy, chị biết người Đức thế nào mà.” Charles rướn lên để vuốt phẳng mấy ngọn roi và đôi ủng treo trên tường.

“Ừ, chị biết, và giờ chị đã hiểu tại sao cậu mê tít anh ta.” Moira lật lật cuốn tạp chí Penthouse, tay chống cằm. “Anh ta đẩy cửa vào như thể vừa bước ra khỏi một chiếc limo và cái cửa hàng bé tẹo này có trải thảm đỏ.”

“Thêm nữa, ảnh là cớm,” Charles bổ sung.

“Trích dẫn từ cậu, ‘trông gợi tình quá đáng như thế thì không thẳng nổi đâu’.” Moira cười lơ đễnh rồi dành cho Charles một cái nhìn sâu thẳm. “Cậu biết không, chị nghĩ anh ta hơi thích cậu đấy.”

Charles mỉm cười cùng với nét cau mày.

“Em nói anh ấy chúng ta hoan nghênh cả đối tác nữa, Moira,” cậu nói. “Ảnh chỉ đáp ‘ừ’.”

Moira nhún vai và giao lại quầy thu ngân cho Charles.

“Ít ra chúng ta sẽ biết đối tác kiểu gì mà khiến anh chàng xài bao cao su với tốc độ như vậy.”

Và cô rời đi sau khi phát biểu một câu vô trách nhiệm, bỏ Charles lại quầy một mình. Cậu ngồi trong góc đối diện với lỗ thông gió, quan sát vài người khách rải rác quanh cửa hàng. Họ mang biểu cảm đầy dục vọng hoặc mang nụ cười toét miệng ngớ ngẩn hoặc xấu hổ vì không muốn bị nhìn thấy, nhưng chẳng ai đứng trước kệ với bộ mặt thảm hại, không biết phải làm sao. Nghĩ về anh chàng khiến Charles buồn cười, đồng thời cậu cũng nhớ cảnh tượng đó, đến mức những gì cậu đang thấy hiện tại có vẻ chán cực kỳ. Sau cùng cậu đổ lỗi cảm giác vặn xoắn trong bụng cho chỗ sữa quá hạn đã uống sáng nay. Dời cái đầu đang đau nhức khỏi máy điều hoà, cậu ra tính tiền hai tá còng tay xù lông cho một người đàn ông mua hết chỗ còng đó.

Charles thừa nhận mình cố tình làm việc này.

Cậu cố gắng rời cửa hàng vào cùng thời điểm mỗi ngày, đi cùng một con đường đến chỗ mua đồ ăn trưa, sau đó thong thả tận hưởng cảnh vật trên đường trở về. Ban đầu cậu không chắc mình làm vậy để làm gì, cho đến một ngày khi đang đi trên vỉa hè, cậu thật sự trông thấy Erik đi tới từ hướng ngược lại.

Tuyệt vời, Charles ạ. Giờ cậu đồng thời thấy châm biếm và vui vẻ. Đừng tự bảo mình rằng mày đi đường này chỉ để mua món bánh sandwich dở ẹc đó.

Erik đang làm nhiệm vụ, trên người mặc đồng phục tinh tươm phẳng phiu như một vũ khí sát nhân, đi chậm rãi và vững vàng theo hướng ngược lại với đám đông đang di chuyển. Trông anh hoàn toàn thoải mái, như thể cả khu phố là tài sản của anh vậy. Charles đang nghĩ mình ít khi được chứng kiến anh chàng trông không hoảng sợ thì Erik nhìn sang, ánh mắt lướt qua cậu, ngập ngừng dừng lại vài giây rồi quay lại mặt Charles; trong lúc đó, bước chân anh ngưng bặt.

Giờ thì trông anh lại giống một con nai bị đèn pha ôtô gây choáng.

“Chào cậu,” Erik thì thầm nhỏ nhẹ, trưng ra một nụ cười bồn chồn gần như khiêu gợi. “Nghỉ trưa hả?”

“Phải. Tôi vừa được nghỉ.” Charles nuốt lại câu mình định nói, và lập tức quên béng câu đó là gì; cậu buột miệng mà không suy nghĩ, “Anh đói không?”

Lời mời rõ ràng khiến Erik rơi vào khoảng lặng đủ lâu để một Charles-đang-tự-rủa có thời gian ngắm nghía những ngón tay dài buông hai bên chân anh, và nổi những ảo tưởng nguy hiểm về những ngón tay đó bóp chặt báng súng hay cổ họng cậu.

“Tôi e mình không ở lâu được,” Erik nói, mang vẻ tiếc nuối chân thành, “nhưng tôi có thể đi cùng cậu đến đó.”

Và như thế cũng được.

Quãng đường không dài, vì thế Charles cố tình đi chậm, và dành ra ít thời gian mắc kẹt trong đám đông, sau đó thậm chí dành nhiều thời gian hơn để đi vòng quanh họ. Trái lại, Erik cứ đi với tốc độ chậm đến nực cười mặc dù chân anh đủ dài để dễ dàng vượt qua mấy người này, nếu súng của anh chưa đủ dọa họ ù té chạy.

“Điều gì khiến anh muốn làm cảnh sát?” Câu hỏi của Charles lôi kéo sự chú ý ở Erik, vốn đang bị những giỏ hoa trưng bày ở một tiệm hoa họ đi ngang qua thu hút. Anh quay sang nhìn Charles.

“Tôi nghĩ mọi đứa con trai đều từng có lúc mơ về việc này.” Erik mỉm cười. “Súng, còng tay, đồng phục, tông cửa bằng người rồi hét ‘TẤT CẢ NẰM XUỐNG!’ Mấy thứ kiểu vậy ấy.”

Charles thấy buồn cười. Rồi Erik hỏi cậu, “Vậy điều gì khiến cậu… ý tôi là, làm ở cửa hàng người lớn?”

“Chỉ là việc bán thời gian để trang trải chi phí thôi. Tôi đang học Di truyền học tại đại học.” Charles nhún vai. “Tôi nghĩ chắc mọi gã đàn ông cũng đều có lúc mơ về việc này: súng, còng tay, đồng phục, có lẽ ngoại trừ phần anh tông cửa bằng người rồi hét.”

Erik cười lớn với sự yêu mến và tán thành; Charles kinh ngạc, nhưng theo hướng tích cực. Những nếp nhăn do cười trông rất ổn trên mặt anh; chắc là anh hay cười hơn, kể cả khi Charles không chắc liệu mình có chứng kiến anh cười hở miệng nhiều như vậy hay không.

“Thực ra tôi chưa có cơ hội tông cửa,” Erik cúi xuống và thì thầm như đang tiết lộ với cậu một bí mật. “Đừng tin mấy bộ phim ngớ ngẩn đó. Chúng tôi có đủ kinh phí mua cọc phá cửa.”

Charles cũng cười lớn, và đổ lỗi những gì xảy ra tiếp theo hết thảy lên khiếu hài hước đáng ngạc nhiên và mùi nước hoa dễ chịu của Erik: cậu hoàn toàn không để ý mình đã tới ngã tư, với quán cà phê ở phía bên kia đường, và quan trọng hơn là đèn tín hiệu cho người đi bộ đang đỏ. Cậu bước tới mà không nhìn ngó hay suy nghĩ rồi sau đó có thứ siết chặt quanh vai phải cậu, kéo cả người cậu về phía sau với một lực quá mạnh. Đó không phải một trải nghiệm về mặt thể chất dễ chịu: một chiếc môtô rồ qua ngay trước mũi chân Charles ngay khi cậu vừa ngã mạnh vào lồng ngực rắn chắc của Erik và đống trang bị của cảnh sát đeo quanh eo anh.

“Lạy Chúa.” Giọng trầm thấp của Erik ở sát ngay tai cậu, anh nghe có vẻ vừa lo lắng vừa buồn cười. “Cậu thích đèn đỏ lắm hả?”

Khi đèn xanh, Erik hộ tống Charles an toàn sang bên kia đường với một bàn tay đặt trên lưng cậu, và cẩn thận nói lời tạm biệt.

Anh bước về phía khu phố cạnh đó, lưng thẳng băng như cây cột. Charles nhìn theo, cảm nhận cơn đau buốt như bị đâm lan dần ra.

Ôi không, lạy Chúa, Charles nghĩ, hốt hoảng, lạy Chúa, tôi nghĩ mình thích anh mất rồi.

“Anh nghĩ mình đã có vài tiến bộ thật sự,” Erik vui vẻ nói khi món khai vị — bánh mì bơ tỏi — được dọn ra, và ánh mắt sắc lẻm của Raven nhìn thẳng vào mắt anh.

“Em sẽ không cưới anh chỉ vì anh không có gan công khai bản chất của mình đâu, Erik.”

“Em kể với tất cả người quen của chúng ta rằng anh gay rồi Raven ạ; điều duy nhất em chưa làm là đứng giữa đường hét to tính hướng của anh thôi. Em coi như nổ banh cơ hội giấu diếm của anh rồi còn gì,” Erik phản bác với sự bình tĩnh bất thường. “‘Mình’ ở đây không phải em và anh. Anh đang nói Charles và anh.”

Giờ thì Raven hơi hứng thú rồi đấy. Cô gọi một chai rượu mạnh và sẵn sàng vừa uống vừa nghe chuyện đời Erik như mọi lần.

“Vậy là anh ngủ với cậu chàng rồi?”

“Không phải. Cậu ấy mời anh cùng ăn trưa nhưng anh phải từ chối nhờ ơn em chừa hết việc hôm đó cho anh,” Erik cãi.

“Anh phải hiểu người phụ nữ nào mỗi tháng cũng có mấy ngày khó ở.” Raven nhấc một ngón tay để nhắc anh.

“Anh không thấy có gì khác giữa chúng ta ngoại trừ em có âm đạo.”

“Này, đang ở nơi công cộng nha.”

Erik sẽ không tranh cãi với cô làm gì; thay vào đó anh rút tờ bướm màu hồng nhàu nát trong túi ra và đẩy nó về phía cô. Raven cầm lấy và đọc. Biết chắc cô sẽ im lặng ít nhất vài phút, Erik chuyên tâm xử lý con cá vược biển trong đĩa.

“Ôi trời đất ơi.” Giọng Raven vừa hoài nghi vừa phấn khích, như một người sùng đạo chứng kiến bức tượng Đức Mẹ Đồng Trinh chảy máu. “Họ mời Emma Frost làm người hướng dẫn.”

“Ai?” Erik bối rối.

“Emma Frost! Tác giả Xoạc tâm thầnThâm nhập đầu óc chàng trước khi chàng thâm nhập cơ thể bạn?” Raven không kiềm chế nổi bản thân khi la hét trong yên lặng, ngón tay chọt tới tấp vào tờ bướm, gần như tức điên trước vẻ mặt đơ của Erik. “Sao anh lại không biết? Người này là thiên tài đó! Cô ta biết tất cả mọi thứ về tình dục; cô ta có thể cho anh ‘lên đỉnh’ chỉ bằng việc đứng tại chỗ trong khi mặc nguyên quần áo!”

“Không ai làm được vậy đâu, Raven.”

“Em cá Charles làm được, khi anh có ‘Thời gian vui vẻ của Erik bé nhỏ’ mỗi tối sau cánh cửa đóng.”

Con dao Erik cầm trượt và cà một đường ngang đĩa, tạo ra tiếng két chói tai khiến những người khách ở bàn bên tức giận lườm cả hai.

“Đừng có gọi anh là Erik bé nhỏ,” Erik nghiến răng chặn cô.

“Sao em không ngạc nhiên chút nào vì anh không phủ nhận nhỉ?” Raven hớn hở nói, trả lại Erik tờ bướm. “Anh phải đến lớp này, Erik. Nó sẽ có ích cho toàn bộ phần đời còn lại của anh.”

“Em đi với anh được không?” Erik tha thiết hỏi.

Bàn tay phải của Raven cựa quậy trên bàn, trông như cô vừa từ bỏ hành động chộp cái nĩa và đâm nó xuyên tay Erik.

“Erik, anh động não dùm cái. Anh phải đi một mình để Charles thấy anh còn độc thân và rất hứng tình, và sẵn lòng,” Raven kiên nhẫn nêu lý do rồi liếc qua tờ bướm, “‘dùng đồ chơi kích tình đúng cách để đạt khoái cảm tối đa’ với cậu ta.”

“Anh thậm chí còn không biết cách trò chuyện bình thường với cậu ấy!”

“Thì mua gì đó cho cậu ta đi!” Raven càu nhàu. Bây giờ thì khách ở bàn bên bắt đầu giận dữ ‘suỵt’ họ, vì thế cô quay sang phía đó với vẻ mặt đe doạ. “Thôi đi! Đây có phải rạp phim éo đâu!”

Rồi cô nhanh chóng quay lại và mang thái độ y hệt đối đãi Erik. “Mua hoa tặng cậu ta, hay bao cao su, gì cũng được! Lạy Chúa, Erik, anh nên cảm ơn mẹ anh đã cho anh bản mặt xinh trai đến thế chứ không thì với kiến thức hẹn hò nghèo nàn của mình đến giờ này chắc anh vẫn còn zin!”

Giờ thì đến cả mẹ anh cũng bị lôi vào mớ hỗn loạn này.

Raven dậm chân bỏ đi trước khi Erik kịp phản bác. Anh quyết định sẽ không giận cô, mặc dù mấy người khách bực bội ở bàn bên đang trách anh về mọi thứ, và cô lại chừa hóa đơn cho anh thanh toán. Cô đang trong tình trạng tồi tệ với phần dưới chảy máu nên có thể tha thứ được khi cô thô lỗ một chút… chắc vậy. Erik không thể đặt mình vào tình huống của Raven để đồng cảm với cô vì anh chẳng có âm đạo.

Anh nhìn tờ bướm chói lọi trên tấm khăn trải bàn trắng và thở dài trong niềm thương hại bản thân.

Trước bảy giờ, Charles đã chuẩn bị hầu hết mọi thứ cần cho sự kiện. Hai cánh cửa kính luôn đóng nay rộng mở, bên trong đã có vài cặp đôi đang ngồi, nhỏ giọng tán gẫu trong niềm vui sướng pha lẫn tò mò.

“Cậu chắc cho khách ngồi thành vòng tròn là ý tưởng hay ho đấy chứ?” Moira nghi hoặc hỏi trong khi pha rượu punch. “Trông giống liệu pháp nhóm cho người nghiện tình dục hơn là lớp học.”

“Hình tròn giúp người ta bình tâm. Ví dụ tốt nhất là những ai cố gắng giao tiếp với vũ trụ,” Charles nghiêm túc đáp, nhìn chăm chăm quả trứng rung mình vừa cầm lên. “Em đang tính bảo họ cầm mẫu đồ chơi mátxa trưng bày này rồi bấm nút cho nó rung mỗi khi muốn phát biểu. Chị có nghĩ đó là ý tưởng hay không?”

“Chị chẳng biết ý tưởng có hay hay không nhưng chắc chắn chị được trận cười no bụng. Cứ vậy đi.”

Vì vậy Charles bưng một thùng đồ chơi ra cửa và phát cho những người vào cửa hàng. Đó là lúc cậu thấy Erik đang đứng lẫn trong hàng. Anh mặc một chiếc áo cổ chữ V trắng (màu quá hợp với anh luôn) đơn giản nhưng cực kỳ nóng bỏng và áo khoác da, tay đút túi quần jean và mang vẻ mặt rất cương quyết.

“Erik.” Charles cười rạng rỡ khi anh đứng trước cậu. “Anh đến rồi.”

“Như đã hứa.” Erik cúi đầu và mỉm cười. Charles thấy mình khó nhìn nụ cười của anh được lâu, do đó cậu bóp tay Erik khích lệ, nghiêng đầu và nhìn bên cạnh anh.

“Ừm, người đi cùng anh đâu rồi?”

“Tôi đi một mình.” Erik cau mày khi quét qua cái thùng Charles cầm như thể nó chứa mìn cần tiêu hủy gấp. “Cái gì trong này vậy?”

Charles “ồ” một tiếng vui vẻ rồi thò tay vào đáy thùng, lục lọi một chút rồi lôi ra một thanh silicon màu xanh lá, to cỡ bàn tay rồi dúi vào tay Erik.

“Mời gặp Patchy Paul,” Charles nói. “Nó cũng đến từ Đức. Lát nữa nếu muốn phát biểu thì anh ấn công tắc để nó rung.”

Bàn tay Erik run lên nhè nhẹ giống như Charles vừa bỏ phân chó vào tay anh.

“Tôi không nghĩ mình có cơ hội phát biểu đâu, Charles, hay là cậu—” anh cố nói một cách bình tĩnh, khiến Charles muốn phá lên cười nhưng cậu kìm lại.

“Chắc anh nên vào trong tìm chỗ ngồi đi. Sắp bắt đầu rồi,” Charles nhẹ nhàng ngắt lời và đẩy nhẹ lưng Erik trước khi quay ra chào một cặp đôi ở cuối hàng. Cậu liếc nhìn Erik ngần ngại bước đi rồi đứng giữa vòng tròn do ghế xếp thành mãi đến khi một cặp đôi trẻ mời anh ngồi cạnh. Chỉ khi đó Erik mới chịu ngồi xuống — với động tác đứng đắn quá mức cần thiết — và chỉ ngồi hết 2/3 diện tích mặt ghế.

Charles cười trước tư thế của Erik đến hai má đau nhức; đây chắc là cảnh tượng cậu thích nhất trong tuần.

Lớp bắt đầu lúc 7:30 tối, người ta đã ngồi kín hết mọi chỗ trống trong cửa hàng. Đám đông khuấy động khi vỗ tay hoan nghênh sự xuất hiện của người nói, Emma Frost, một người phụ nữ xinh đẹp có mái tóc vàng tự nhiên cùng những đường cong chết người. Với vẻ ngoài như thế, cô thậm chí chẳng cần quyến rũ bất kỳ người đàn ông nào mới khiến anh ta quỳ dưới chân cô, nhưng cô cũng là tác giả của nhiều cuốn tiểu thuyết gợi tình bán chạy và sách tham khảo về đời sống tình dục lành mạnh.

Charles đã đọc vài cuốn trong số đó ở cửa hàng và mất ba tuần thương lượng với đại diện của cô mới có được cơ hội tổ chức sự kiện này.

“Xin chào, tôi là Emma Frost,” Emma cất lời chào một cách duyên dáng rồi ngồi xuống chiếc ghế cao Charles đã chuẩn bị và vắt chéo đôi chân dài đi bốt trắng. “Tôi là người có trật tự và trong chuyện tình dục cũng như vậy. Các bạn phải cân nhắc cảm nhận của đối phương chứ không chỉ sự phát tiết của riêng mình. Tôi thấy các bạn đều có thanh mátxa, tốt. Vui lòng lát nữa nhớ dùng nó nếu các bạn có thắc mắc.”

Charles liếc sang Erik và thấy anh khá bình tĩnh, Patchy Paul đặt trên đùi.

“Được rồi.” Emma hài lòng khi thấy phản ứng tích cực từ đám đông. “Đầu tiên, các bạn vui lòng bắt cặp và tôi sẽ làm mẫu cách mátxa thư giãn.”

Đám đông tản ra rời tụ lại. Do hơn 80% người đến hôm nay đều có đôi có cặp nên không có gì ngạc nhiên khi Erik bị bỏ lại một mình trong góc. Charles nhận thấy tình huống xấu hổ của anh sau khi mọi người đều đã tìm được bạn bắt cặp, và cậu đang định nói với Emma thì cô cũng nhìn đến Erik.

“Tôi không có—” Erik lên tiếng, ngập ngừng. Emma giơ lòng bàn tay về phía anh, đầu ngón tay vẽ một vòng cung đến Patchy Paul anh đang cầm, ý định của cô rõ rệt như một màn tra tấn. Erik ném ánh nhìn sang Charles cầu cứu, cậu bất lực ra hiệu cho anh bật nó lên.

Vì thế Erik buộc phải tìm công tắc của Patchy Paul dưới cái nhìn chằm chằm của mọi người. Mang khuôn mặt của người đứng trước đao phủ, anh giơ vật đang đều đặn rung trong tay lên.

“Vâng, thưa anh?” Emma nhẹ nhàng đáp. “Anh có thắc mắc?”

“Tôi không có bạn bắt cặp,” Erik nói, đầu hàng.

Emma quay qua và nhìn thẻ tên Charles đeo.

“Cậu có thể bắt cặp với anh ấy, Charles,” cô nói, khoé môi đỏ thẫm nhếch lên trước một Charles đang lặng đi vì bất ngờ. “Tôi tin tối nay chúng ta cũng có nhiều cặp đôi đồng tính; điều này sẽ làm một ví dụ tốt.”

Nghe tiếng cười đồng tình từ đám đông, Charles không còn lựa chọn nào khác ngoài bước đến bên Erik, người trông vừa bình tĩnh hơn nhưng cũng vừa hoảng loạn hơn.

“Tôi xin lỗi,” Erik thì thào.

“Không sao, tôi rất sẵn lòng…” Charles đang định an ủi anh thì Erik lắc đầu.

“Không, ý tôi là tôi xin lỗi, tôi không biết tắt cái này.” Anh đau đớn đưa Patchy Paul đang rung bần bật cho Charles. Charles phì cười rồi tắt hộ anh.

Để tỏ lòng biết ơn như một quý ông, Erik nhường ghế cho Charles (hoặc anh chỉ muốn đưa Patchy Paul cho người khác). Cậu thật sự không cho rằng đó là ý hay vì giờ Emma thông báo người đứng phải mátxa cho người ngồi, điều này tức là Erik sẽ đặt những ngón tay đẹp đẽ, gợi tình lên người cậu — ôi không, cậu không nên nghĩ tiếp; nghĩ tiếp sẽ chỉ làm mọi thứ tệ hại hơn thôi.

Hai bàn tay Erik đã chạm vào vai Charles, không quá mạnh cũng không quá nhẹ, và chúng rất tự nhiên phủ lên toàn vai cậu. Charles cảm nhận được những đầu ngón tay vờn qua xương đòn, nhưng khi cậu xoay nhẹ đầu sang nhìn, hai tay Erik hoàn toàn bất động. Rồi cậu nhận ra nhịp tim quá nhanh đang khiến toàn thân mình run rẩy.

Cậu phải cố hết sức mới hạ xuống nhiệt độ bỏng rát trên má trong khi Erik nghiêm túc tuân theo hướng dẫn của Emma, ấn xuống cổ và phía sau tai cậu bằng sức mạnh được kiểm soát hoàn hảo. Cậu vô cùng biết ơn vì vị trí hiện tại không cho phép Erik nhìn thấy mặt cậu.

“Tôi làm cậu đau à?” Erik hơi cúi, giọng xen lẫn lo âu; hơi thở ấm áp lan ra cạnh vành tai Charles.

“Không, không, không, ổn mà. Cảm ơn anh,” Charles hốt hoảng đáp.

“Bởi vì tai cậu đỏ lên kìa.”

Bỏ mợ.

Charles bất đắc dĩ nói với anh thật nhỏ rằng chắc do máy lạnh bật không đủ mạnh. Erik có vẻ nới lỏng, đứng thẳng lên và quay lại tra tấn ý chí của Charles bằng những ngón tay dài ấm áp. Cảm giác rất dễ chịu. Thật ra cảm giác hơi dễ chịu quá mức, nhưng không thư giãn tý nào, vì những ngón tay Charles quấn quanh Patchy Paul sắp bẻ nó thành hai khúc rồi.

Cuối cùng, giọng nói của Emma đình chỉ sự tra tấn cậu đang chịu; cô yêu cầu mọi người đổi chỗ. Charles bật dậy khỏi ghế, lẩm bẩm lời cảm ơn Erik, và anh nhìn cậu với một nụ cười rạng ngời.

“Cái này thú vị hơn tôi mong đợi,” Erik vui vẻ nói, ngồi xuống ghế và đưa lưng về Charles.

Thì đó là điều chúng tôi muốn mà. Charles lặng lẽ thở dài, đặt tay lên vai Erik. Cậu không ngạc nhiên khi cảm thấy cơ bắp cứng rắn, với những đường gân rõ ràng mà đầu ngón tay cậu dễ dàng nhận thấy. Và cậu lại ngửi thấy mùi nước hoa anh dùng; thế này thì đúng là không bao giờ kết thúc được.

“Tôi cứ tưởng cảnh sát nào cũng có vụn bánh donut dính trên cà vạt chứ*,” Charles đùa với hy vọng giải tỏa căng thẳng, “nhưng có vẻ anh đang làm rất tốt việc giữ dáng.”

Cơ bắp Erik căng lên dưới lòng bàn tay cậu. Anh hơi quay mặt, khuôn mặt nhìn nghiêng đẹp như một pho tượng.

“Chỉ là…” Anh ngừng lại, quay đầu về vị trí cũ. “Tôi dành ra ít thời gian chạy bộ.”

“Tôi thà xơi phân chó còn hơn đến phòng tập.”

“Không cần đến phòng tập đâu, chỉ chạy vài dặm trong Công viên Trung Tâm thôi. Khi thời tiết đẹp thì cậu cũng nên đi chạy đi.”

“Có khi lần tới chúng ta có thể đi cùng nhau.”

Charles nói mà không kịp suy nghĩ, và trong mấy giây Erik không đáp lại, cậu cố nhớ xem liệu mình có dùng sai từ để khiến lời mời thân thiện, đơn giản mang nghĩa gì khác hay không.

“Tất nhiên rồi,” cuối cùng Erik nhẹ nhàng đáp và cúi đầu xuống trong cảm giác thư giãn, để lộ phần gáy mềm mại. Suýt nữa Charles đã muốn hôn chỗ da ở đấy.

May là Emma chặn đứng thôi thúc điên rồ của cậu. Cô sẽ giảng giải cách mátxa tiền liệt tuyến đúng bởi vì nó có thể được áp dụng giữa cặp đôi đồng tính lẫn cặp đôi dị tính. Charles nhận ra rằng cậu cần phải phát tài liệu đã in trước khi nuối tiếc rời bỏ vai Erik và chạy vào trong cửa hàng.

Moira đang ở đó, quan sát Charles va phải và làm đổ thùng trứng tự sướng với ánh mắt ngạc nhiên.

“Cậu làm sao vậy?” cô hỏi. “Có thật là họ đang giao tiếp với vũ trụ không?”

Charles ngồi xổm xuống để bỏ những quả trứng lại vào thùng, cậu thở dài nặng nề.

“Em đã yêu rồi,” cậu nói, “nhưng giờ em phải phát tài liệu in sẵn về mátxa tiền liệt tuyến.”

Moira xoay ghế lại để đối diện Charles.

“Bên ngoài có rượu punch đó Charles, tiền liệt tuyến có thể đợi,” sếp cậu dịu dàng nói. “Chị hy vọng không phải Emma Frost; nếu phải thì cậu đành ôm trái tim tan vỡ thôi.”

“Không phải,” Charles nói, chán nản. “Là anh chàng gay vị-dưa-hấu.”

“Nội từ ‘gay’ thôi là cậu được lợi thế lắm rồi, cưng ạ,” Moira nói ngay. “Chưa kể cậu có khuôn mặt xinh thế này.”

“Thật sao?”

“Giả vờ không biết là cùi bắp lắm đấy, Charles ạ. Cậu biết chính xác cách để đôi mắt xanh lơ đó phát huy tối đa tác dụng quyến rũ khi yêu cầu chị tăng lương đấy thôi.”

Charles cười thành tiếng. Moira đưa cậu xấp tài liệu in sẵn.

“Đi ra nói chuyện với anh ta đi rồi sau khi vụ này xong, rủ anh ta đi ăn rồi mátxa tiền liệt tuyến cho nhau.”

Charles thậm chí không có tâm trạng chỉ ra cô đã nhảy cóc bao nhiêu bước.

“Nhìn chỗ bao cao su đó xem. Nếu ảnh có bạn trai rồi thì sao?”

Moira nhún vai. “Ai bảo bông có chậu rồi thì cậu không thể đập chậu cướp bông?”

Đúng là sự thông thái Charles cần trong cuộc đời mình.

Do Charles đã đi được một lúc, đám đông bắt đầu di chuyển về phía bàn đặt tô rượu punch, nói chuyện và giới thiệu bản thân với nhau. Erik rút về một góc, rút điện thoại ra và bấm số.

[911 nghe. Vui lòng cho biết tình huống khẩn cấp.] Giọng lười nhác của Raven truyền lại.

“Raven, anh đây,” Erik nhỏ giọng.

[Erik? Sao thế? Anh bị trấn lột à?]

“Không, anh chỉ muốn nói em biết mọi chuyện đang diễn ra suôn sẻ,” Erik vui vẻ nói. “Bọn anh vừa thực hành mátxa thư giãn. Anh được bắt cặp với Charles vì anh đến một mình, nhờ lời khuyên của em.”

Đầu dây bên kia im lặng.

[Erik, đây là số điện thoại khẩn cấp.] Raven bình tĩnh nhắc nhở anh. [Anh gọi số điện thoại khẩn cấp chỉ để nói với em cuộc hẹn của anh đang diễn ra suôn sẻ?]

“Phải. Anh biết tối nay em trực. Điện thoại em tắt rồi.”

[Tuyệt, giờ mình thành bạn thân trọn đời rồi nhỉ.] Raven nói bằng giọng đều đều. [Anh chưa quên là mọi cuộc gọi khẩn cấp đều được ghi âm phải không?]

“Ôi, anh không nghĩ họ theo dõi tất cả các cuộc điện thoại vô ích đâu.”

[Em muốn chữ ký của Emma Frost.] Raven nói.

“Anh sẽ không tự làm bẽ mặt bằng cách xin chữ ký đâu.”

[Anh muốn biết điều gì bẽ mặt hơn không? Là em gửi đoạn đối thoại này đến cửa hàng cho Charles.]

“Em nên thấy xấu hổ với thân phận cảnh sát, Raven ạ.”

[Anh nên thấy xấu hổ với thân phận trai tân, Erik ạ.]

“Anh không phải—” Erik đang định tăng âm lượng để phản bác thì vai bị ai đó chạm nhẹ. Anh quay lại và thấy Charles đang đứng sau lưng, chuẩn bị phát cho anh một tập tài liệu in sẵn kèm một nụ cười. Erik lập tức gác máy, làm lơ tiếng Raven thét đòi chữ ký ở đầu dây bên kia.

“Mọi việc ổn chứ?” Charles lo lắng hỏi. Erik quá bận nhìn chằm chằm dấu ngón tay đỏ đỏ trên vùng cổ trắng tái của cậu nên không nghe được câu hỏi.

“Ô, không có gì đâu. Đối tác của tôi ấy mà.” Erik cất điện thoại với vẻ bực dọc. “Cổ muốn tôi xin chữ ký của Emma Frost cho cổ.”

Charles đứng ngẩn ra một lúc lâu, đến khi vài người đi tới và tự lấy tài liệu trong tay cậu. Cậu bừng tỉnh với một cái rùng mình mãnh liệt.

“Tất nhiên rồi,” cậu nói vội, gạt một sợi tóc nâu hạt dẻ khỏi mắt. “Được, tôi có thể xin dùm anh sau khi buổi học kết thúc. Lẽ ra anh nên đưa cô ấy tới, dù sao thì lớp này được thiết kế chủ yếu cho các cặp đôi.”

“Đưa ai tới?”

“Đối tác của anh.”

Lần này đến lượt Erik đứng ngẩn ra một lúc lâu, rồi vẻ mặt xấu hổ của Charles khiến thứ gì đó lách tách trong đầu anh.

“Không, KHÔNG phải đâu, trời ạ,” Erik cười. “Ý tôi là đối tác trong đội, không phải đối tác trong quan hệ tình cảm.”

Charles ngưng vài giây trước khi khuôn mặt hiện lên biểu cảm vừa được khai sáng, rồi cậu mỉm cười; cậu cắn môi dưới theo thói quen, thả ra rồi cong khoé môi đến khi đường cong không thể lên được nữa, và hé đôi môi để lộ hàm răng trắng như ngọc trai. Erik cảm thấy như đang chứng kiến khoảnh khắc ngắn ngủi mà một đóa hoa cuối cùng đã nở sau khi chờ đợi cả vĩnh hằng; trái tim anh tràn đầy dũng khí ngớ ngẩn.

“Cậu có ngại ra ngoài với tôi một chút không?” anh hỏi, trước khi dũng khí biến mất. Charles thắc mắc trong im lặng bằng vẻ cau mày dù môi vẫn cười.

“Anh không muốn bỏ lỡ phần mátxa tiền liệt tuyến đâu, Emma là chuyên gia đấy.” Khi họ nhìn Emma đẩy ra một cái bàn có bánh xe bên trên là mô hình thân dưới của nam giới cực kỳ chân thực, Erik rất chắc chắn anh sẵn lòng bỏ lỡ phần này.

“Không lâu đâu.”

Anh thành công thuyết phục Charles theo mình ra bên ngoài cửa hàng. Vào mùa hè nhiệt độ về đêm không thấp nhưng có vài cơn gió nhẹ. Erik bảo Charles chờ ngay bên ngoài trong khi anh đi vòng quanh chiếc xe của mình đậu cách đó mấy bước, mở cửa và lấy thứ gì đó ra khỏi ghế sau. Anh chầm chậm bước lại. Charles đang đứng dưới cột đèn, trông cậu vừa thông thái vừa ngây thơ, vừa buông lỏng vừa tập trung, hệt như một bức tranh, một bức tranh không bao giờ thật sự hoàn thành bởi vì họa sĩ dành quá nhiều thời gian và tâm sức cố gắng làm cho nó hoàn hảo nhưng không bao giờ đạt tới hình ảnh trong tim mình.

“Tặng cậu,” Erik nói, gần như sợ hãi và đặt thứ xù xù đang cầm vào tay Charles.

Charles nhìn Erik, rồi nhìn xuống tay mình.

“Cái này là…” cậu nhẹ nhàng hé miệng.

“Bao cao su,” Erik đáp.

“Anh tặng tôi một bó hoa làm bằng bao cao su.”

Charles nhìn bó ‘hoa’ khổng lồ cần cả hai tay mới cầm nổi. Nó được làm bằng hàng trăm cái bao cao su cố định trên dây thép quấn ruybăng và được bọc lại bằng giấy màu hồng và xanh dương. Giọng anh đều đều, giống như đang liệt kê một sự thật. “Đó là bao cao su vị dưa hấu.”

Giờ thì Erik bắt đầu nghĩ đây là một món quà tệ hại; có lẽ không phải lúc nào Raven cũng đúng.

“Thật ra không phải tôi thích vị dưa hấu,” hoảng hốt khiến anh bắt đầu lảm nhảm những gì không đâu. “Chỉ là, tôi nghe được cậu nói với chủ cửa hàng lần đầu tôi bước vào đây, cậu nói đó là vị ngon, tất nhiên không phải tôi cố khuyến khích cậu dùng càng nhiều càng tốt—”

Charles ngước đôi mắt xanh và nhìn vào mắt anh, điều này không giúp Erik bình tĩnh lại tý nào.

“Tôi biết nghe như một tên theo đuôi thấy ghê,” Erik nói khô khốc. “Tôi biết ĐÂY là chuyện một tên theo đuôi thấy ghê làm. Tôi xin lỗi.”

Charles ngẫm nghĩ trong khi đầu ngón tay nghịch với giấy gói bao cao su.

“Anh biết không—” rồi cậu nhìn đi. Erik cảm thấy như ai đó rốt cuộc đã lấy đi ánh sáng chói mắt nãy giờ cứ chiếu vào mặt anh; nó khiến anh suýt nữa rơi lệ trong nỗi khuây khỏa. “Tôi có vài DVD phim down lậu ở nhà.”

“Hả?” Erik rất bối rối.

“Còn vài cuốn sách tôi không trả thư viện, thỉnh thoảng tôi chạy xe máy hay xe đạp mà không đội mũ bảo hiểm,” cậu mặc kệ Erik và nói tiếp, “hôm tôi gặp anh không phải lần đầu tôi không tuân thủ đèn đỏ đâu.”

Erik đứng trong bầu không khí đêm, ngơ ngác lắng nghe Charles liệt kê tất cả những trò ranh mãnh cậu đã làm trong quá khứ.

“Charles, cậu đang cố nói điều gì vậy?”

Charles có vẻ ngại ngùng; toàn khuôn mặt cậu gần như biến thành màu hồng, có thể do đèn đường hoặc thời tiết nóng nực.

“Ý tôi là,” cậu lí nhí, “anh nên, nếu anh muốn, anh có thể còng tay tôi.”

Sự thẳng thắn tấn công thần trí Erik như một trái bóng bay ra sân ngoài, khiến anh đứng hình khoảng mười giây.

“Đây có phải—” anh lắp bắp, cảm thấy ruột gan xóc nảy. “Đây có phải đùa không bởi vì tôi—”

“Hy vọng là không.” Charles phát ra một loạt âm thanh giống-tiếng-cười bất an. “Vì anh thấy đấy, thường thì tôi không hồi hộp đến mức này khi tán tỉnh.”

“Cậu đang tán tỉnh tôi à?” Erik ngỡ ngàng.

“Tôi đang cố làm anh nhận ra đây.”

Đầu óc Erik đang loạn xà ngầu vì sốc. Anh không biết mình nên phản ứng thế nào trước việc này, việc duy nhất anh có thể thực hiện theo bản năng là vươn tay ra và nắm tay Charles, lúc này đang cầm bó ‘hoa’, và bóp chặt đầu ngón tay ấm áp. Charles ngẩng mặt lên và mỉm cười với anh; ruột gan xóc nảy của anh giờ đang hát vang Hallelujah.

“Giờ thì sao?” anh thì thầm. “Chúng ta quay lại với bài mátxa tiền liệt tuyến?”

“Không,” Charles nhẹ đáp, cầm bó ‘hoa’ bằng một tay trong khi tay còn lại vòng quanh eo Erik, đẩy anh đi tới. “Tôi nghĩ mình có thể đi dạo.”

“Rồi sau đó?” Cánh tay Erik vòng quanh vai Charles.

“Mình có thể nói chuyện và tìm hiểu nhau.”

“Rồi sau đó?”

“Nhà tôi có một chai vang đỏ ngon đến khó tin.”

“Rồi sau đó?”

“Rồi sau đó có lẽ chúng ta có thể tìm ra vài cách khiến anh thích vị dưa hấu.”

Giọng họ nhỏ dần trong ánh sáng vàng mờ từ đèn đường trong khi hai cái bóng của đầu họ nhẹ nhàng chồng lên nhau.

Hết


Note:

*Ý Charles là nhiều cảnh sát hay ăn bánh donut và vì thế nên hay bị… dư cân.

 

 

[Dịch] Gõ cửa thiên đường (Cherik) (2)

Disclaimer: Nhân vật thuộc quyền sở hữu của những người đã tạo ra họ

Tên gốc: Knocking on Heaven’s Door

Link: https://joel7th.wordpress.com/2019/09/20/cherik-knocking-on-heavens-door/

Thể loại: BL, fanfiction, alternate universe

Fandom: X-Men: First Class (2011), X-Men: Movieverse

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Rating: Teen và lớn hơn

Nhân vật: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Professor X), Raven Darkholme (Mystique), Sebastian Shaw

Tóm tắt:

Ba lần Erik xuất hiện trong căn phòng thuần sắc trắng này, Charles đều ở đó. An ủi cậu, dỗ dành cậu rồi sau đó thúc giục cậu trở về nơi cậu đã xuất phát. Lần thứ tư, Erik quyết định ở lại bên Charles, nhưng Charles đã đi mất. Erik ngồi vào chỗ của anh, chờ anh trở lại.

Và Charles đã trở lại.

——–******——–

Capture

Mãi năm năm sau Erik mới gặp lại Charles. Trong năm năm, rất nhiều chuyện đã xảy ra, những chuyện tồi tệ, khủng khiếp đã khiến Erik mất nhà, mất gia đình và bị buộc chặt trên một tấm kim loại trong khi bị phơi bày dưới ánh sáng mù mắt từ cả tá bóng đèn trong phần lớn thời gian cậu tỉnh táo. Căn phòng nhốt cậu hầu như không có đồ đạc gì, trắng đến khắc nghiệt và rất lạnh lẽo; nếu cậu nghĩ về nó trong những giờ phút nhàn rỗi trì trệ khi tay chân không bị gắn vào thứ máy móc nào đó hay da bị những mũi kim xuyên thấu, cậu sẽ thấy nó không khác nơi Charles sống. Sự tương đồng khiến cậu rùng mình và cuộn người thành quả bóng trên tấm nệm mỏng — cũng trắng nốt. Cậu căm ghét nó làm sao.

Trắng là màu chiếc áo khoác phòng thí nghiệm và khẩu trang phẫu thuật của Sebastian Shaw khi bóng lão bao trùm Erik, lần nữa bị buộc chặt trên bàn khám để chịu đựng bất kỳ ý tưởng đồi trụy nào lão đang nghĩ đến. Tất cả đều nhân danh khoa học, như lão từng an ủi một Erik đang hoảng loạn, những ngôn từ dối trá. Đằng sao cặp kính gọng sừng, mắt lão dường như cũng trắng, thiếu vắng đồng tử hay con ngươi cũng như hết thảy cảm xúc khi chúng chuyên chú quan sát Erik. Chúng chứa đựng cảm xúc làm gì chứ? Lão là nhà khoa học, đã kết hôn với tham vọng khám phá và nằm trước mắt lão không phải một con người mà là một mẫu vật có giá trị. Một con chuột bạch quý giá nhưng có thể hy sinh vì mục đích khoa học. Nhà khoa học không thương cảm cho những con chuột bạch. Bàn tay đeo găng của lão với đến cái khay đặt trên bàn kế bên. Erik nghe thấy kim loại leng keng. Theo bản năng, cậu ngoái đầu lại để nhìn công cụ sắp sửa tiếp xúc với thân thể mình — Shaw không thiếu những thứ đó. Máu cậu đông lại trước cảnh tượng một cái cưa tròn cầm tay, răng cưa loé lên khi bắt sáng, mới tinh và sắc bén.

Hẳn là cậu sắp điên rồi.

Không, cậu điên thật rồi. Cơn đau khiến cậu phát điên, và nó trở nên tệ hại hơn rất nhiều lần bởi vì cậu không thể kêu thét, không thể giãy giụa trong tình trạng bị trói chặt và khoá miệng như hiện tại, và do đó không thể phát tiết dù chỉ một phân tử của khối lượng to lớn đè nén tâm trí cậu. Erik không có tâm trí bằng thép, và nỗi sợ lớn nhất của cậu là một ngày nào đó nó sẽ vỡ vụn trước những đợt công kích không ngừng. Có vẻ điều đó thật sự đang xảy ra, bởi vì chẳng có lý do hợp lý nào giải thích cho việc khuôn mặt đeo khẩu trang của Shaw biến thành khuôn mặt của Charles.

Bóng Charles bao trùm cậu, tương tự như Shaw. Anh đang đeo mặt nạ, một chiếc được vẽ lên bằng nỗi kinh hoàng tột đô. Đôi mắt xanh tối lại như đại dương vào một ngày bão tố. Môi anh run rẩy và anh cắn môi đến bật máu.

“Erik!” Charles hét tên cậu, một việc rất lạ vì trong những lần gặp trước, Erik chưa từng nghe anh lớn tiếng. Luôn nói năng nhẹ nhàng như một quý ông thuộc về thế kỷ trước. “Em nghe thấy anh không? Trời ạ! Trên người em nhiều máu quá!”

Erik thấy mình gật đầu, thậm chí một động tác nhỏ như vậy cũng rất đau. Nước mắt đọng nóng hổi quanh mắt và cậu chẳng quan tâm đến chuyện bẽ mặt trước Charles. Dù sao thì Charles cũng không thật, anh không thể nào là thật được. Chỉ là một mảnh từ thần trí vỡ vụn của cậu còn lại trong khi những mảnh khác đều bị cuốn trôi xuống xoáy nước đau đớn. Cậu để nước mắt tự do chảy. “Đau quá,” cậu nức nở, nhắm nghiền mắt. Phổi thắt lại và ngay đến hô hấp cũng khó nhọc. “Rất đau.”

Cậu cảm thấy nửa người trên được nâng lên và ôm lấy bằng hai cánh tay mạnh khỏe nhìn qua không hề sở hữu sức mạnh chúng có. Đầu cậu tựa vào vai Charles và khuôn mặt cậu chỉ cách cổ anh mấy phân. Mùi hương từ anh vờn trước mũi cậu, một mùi thanh thoát, dễ chịu của những bông hồng thấm đẫm sương. Erik hít một hơi sâu và dường như cơn đau vơi đi một chút.

Ấm, rất ấm. Như được trầm mình trong bồn nước nóng Mama từng đổ đầy cho cậu, trước khi cậu cho rằng tắm là một việc tốn thời gian và cố gắng vệ sinh thân thể càng nhanh càng tốt để có thể ra chơi cùng Mikael và những đứa trẻ khác. Cậu hé một mắt và cảnh tượng nhìn thấy khiến cậu đình chỉ hô hấp trong một giây. Cậu đang tỏa sáng, không, Charles đang tỏa sáng, cổ, vai và ngực, mọi chỗ anh tiếp xúc với Erik. Ánh sáng bao bọc cả hai người, ru cậu vào cảm giác an toàn lâu rồi cậu không cảm thấy. Thời gian như quay ngược và cậu lại là em bé ấp ủ trong vòng tay Mama, được bà nhẹ nhàng đung đưa và hát cho nghe khúc hát ru được mẹ bà truyền lại. Bàn tay cậu bấu lấy áo Charles trong khi cơn đau dần dần xói mòn đến khi những gì còn lại của nó chỉ là tiếng vọng yếu ớt trong đầu, trong tứ chi.

Như thế, ánh sáng tắt đi. Sự tỉnh táo cậu tưởng đã đánh mất giờ được trả về cho thần trí cậu.

Charles buông cậu ra và Erik lập tức nuối tiếc cảm giác tiếp xúc. Đôi chút mê muội, cậu nhìn xuống áo mình và thấy nó không chỉ vấy bẩn mà đã bị nhuộm đỏ. Trong lòng cuộn trào, cậu nghe thấy tim mình đập thình thình vào màng nhĩ. Cậu trộm liếc Charles và không kìm được hít mạnh một hơi bởi vì chiếc áo trắng tinh của Charles lốm đốm những vệt có màu tương tự.

“Em xin lỗi,” Erik lẩm bẩm, mắt nhìn xuống.

“Đừng xin lỗi,” Charles đáp. Cơn bão đã qua, ánh mắt anh lại trong trẻo; tuy nhiên, tàn dư của nó vẫn thấy được trên đôi môi bị cắn và quai hàm căng cứng. “Anh mới là người nên xin lỗi.”

“Em không muốn trở lại.”

Trở lại với khuôn mặt ác độc của Shaw, với những công cụ chọc ngoáy của lão, với thế giới chỉ toàn đau đớn và căn phòng không cửa sổ trống trải.

“Đau lắm. Em không thể tiếp tục được. Em không thể.”

“Anh biết, Erik.” Giọng anh khản đặc còn bàn tay run lên nhè nhẹ nâng cánh tay Erik, chính cánh tay đã gãy trong tai nạn năm năm trước. Anh nhìn dãy số xăm bên trong cánh tay chăm chú đến độ khiến cậu bé cảm thấy bị nỗi nhục nhã gây bỏng. Charles biết ý nghĩa những con số đó, biết chúng là bằng chứng in vào thân thể cho biết người mang tên Erik Lehnsherr đã bị hạ xuống thành một món đồ. Mỗi khi cậu nhìn chúng, dường như chúng sống dậy, cười nhạo cậu, và tất cả những gì cậu muốn là gí ngọn đuốc vào da. Cậu hơi rụt lại nhưng không giằng tay khỏi tay Charles khi những ngón tay mềm mại của anh chạm vào dãy số. “Anh biết chúng đã làm gì em, Erik,” Charles nói, nhìn vào mắt Erik. Một lớp hơi ẩm tráng lên mắt anh. “Anh thấy tất cả khi ngồi ở đây, nhưng anh không làm gì được. Anh xin lỗi em.”

Hai má Erik chưa kịp khô đã lại ướt.

Charles vòng tay ôm lấy thân hình gầy như cây sậy của cậu bé. “Dù rất đau lòng nhưng anh vẫn phải tiễn em trở về qua cánh cửa đó. Anh không thể giữ em ở đây. Em không thể ở đây vì em vẫn còn rất nhiều thời gian ngoài kia. Không ai hay thứ gì có thể cướp mất của em.”

Charles nâng khuôn mặt Erik trong tay và trước cú sốc nhẹ của cậu, anh nhón chân — sự thiếu thốn dinh dưỡng ở trại không cản trở cậu phát triển chiều cao — và hôn lên trán cậu. Môi anh mềm mại, đúng như Erik thỉnh thoảng mơ tưởng. “Em rất mạnh mẽ, Erik,” Charles nói, áp mặt vào ngực áo ướt đầm của cậu. “Mạnh mẽ hơn bất cứ ai anh biết. Em sẽ sống sót qua cơn ác mộng này. Em sẽ sống. Anh chắc chắn như thế. Một ngày nào đó cách hiện tại rất xa, chúng ta sẽ gặp lại nhau.”

Erik gật đầu, được niềm tin ở Charles thuyết phục. Tuy nhiên, điều đó không có nghĩa là cậu không thấy mất mát kinh khủng khi Charles buông cậu ra. Anh cầm lấy lòng bàn tay cậu rồi áp lòng bàn tay mình lên. Erik cảm thấy một thứ nhỏ và rắn trên da thịt mình. Khi Charles thu tay, cậu trông thấy thứ đó là một quân cờ vua. Quân vua đen.

“Tạm biệt, Erik.”

Giọng Charles còn vương vấn trong đầu sau khi cậu tỉnh dậy trong khối lập phương trắng toát, không cửa sổ được gọi là phòng cậu. Cậu đã được thay quần áo và thậm chí băng bó. Lệnh của Shaw, không nghi ngờ gì. Dĩ nhiên lão không muốn con chuột bạch ưa thích chết sớm rồi. Cậu nghĩ hẳn mình nên biết ơn vì chưa thiếu đi tay, chân hay ngón tay nào. Mỗi bận cậu tỉnh lại trong căn phòng này, nỗi sợ lại đay nghiến ruột gan cậu với suy nghĩ một bộ phận nào đó đã bị đánh cắp khi cậu bất tỉnh.

Erik cảm thấy thứ gì trong tay. Khi xoè bàn tay, cậu thấy một quân vua đen. Cậu nắm chặt quân cờ đen bóng vào lồng ngực đau nhức và hồi tưởng lời Charles, “Em sẽ sống sót qua cơn ác mộng này. Em sẽ sống.”

Cậu đã sống sót. Cậu đã sống.

Để giết Shaw.

Anh làm được rồi.

Anh đã giết được Shaw.

Mười hai năm. Anh đã dành mười hai năm đuổi theo cái bóng khó nắm bắt của lão khắp thế giới. Cuối cùng, Erik tìm được lão ở chính nơi lão tìm được anh, khi đó bị giằng khỏi vòng tay Mama, giãy giụa vào gào thét muốn bể phổi. Cái nhìn Shaw dành cho anh khi Erik dồn lão vào chân tường, bàn tay siết quanh khí quản của lão như gọng kìm, là thứ rượu mạnh anh tham lam uống lấy. Sao chứ? Chưa từng nghĩ tôi sẽ sống sót qua cuộc thanh trừng ông hạ lệnh xuống cơ sở nghiên cứu khi quân Đồng Minh đến sao? Phải, tôi đã đến rồi đây.

Dưới áo, quân vua đen nóng lên như thể có một hòn than trên ngực anh. Anh tận hưởng cảm giác bỏng rát nó đem lại.

Vẻ mặt méo mó của Shaw biến thành điệu cười điên cuồng và đến lượt Erik ngỡ ngàng. Anh đã quen nhìn thấy nụ cười kiêu ngạo vặn vẹo thành vẻ mặt méo mó vì đau đớn chứ không phải ngược lại. Shaw nắm cổ tay anh và Erik mong đợi một đòn tấn công từ kẻ đã bắt giữ và hành hạ anh. Không hề có. Trong giờ phút này lão trông thật già nua và yếu đuối, không giống mối đe dọa suốt những năm thiếu niên và vài năm đầu thành niên của anh. “Ta đánh giá thấp bản lĩnh của con rồi, con trai ạ,” lão thở khò khè. “Ta đã nghĩ con giống như những đứa con trai khác, yếu ớt, mỏng manh, dễ dàng sụp đổ. Nhưng con là một kẻ sống sót. Một nhà vô địch.”

“Không nhờ ơn ông đâu.”

“Không đâu, con trai, ta biến con thành con ngày hôm nay. Và ta vô cùng tự hào.” Mắt Shaw nheo lại. “Tệ quá, hôm nay cả hai ta đều xuống địa ngục.”

Môi Erik giãn thành một nụ cười. “Tôi không quan tâm” là lời đáp.

Thế giới biến thành màu trắng.

Khi đôi mắt hồi phục, Erik lại thấy mình trong căn phòng trắng. Cảm giác quen thuộc và nhẹ nhõm xoáy trong ngực và máu rần rần trong mạch. Anh mỉm cười. Đối diện anh là lưng ghế bành bằng da thuộc.

“Charles?” Anh gọi, nôn nóng thấy một đầu tóc nâu hạt dẻ được chải chuốt ló ra và đôi mắt xanh ấm áp lấp lánh cùng niềm vui. Đón mừng anh trở lại. Đón mừng anh ở lại. Lần này anh sẽ ở lại. Anh đã trả thù cho gia đình, cho Mama và cho bản thân, anh không còn vương vấn gì với thế giới tồi bại này nữa. Anh rút ngắn khoảng cánh trong vài sải chân, trái tim nảy lên trong khung xương sườn, và—

Cái gì? Hay chính xác hơn là ai?

Erik khựng lại, trái tim chùng xuống. Đây không phải Charles. Charles chắc chắn không phải một người phụ nữ xinh đẹp với những lọn tóc vàng gợn sóng thả xuống bờ vai trắng như sữa, để trần do chiếc đầm trắng suôn cô mặc. Mắt cô cũng có màu xanh dương, nhưng ở chúng không có đặc tính mê hoặc thuộc về riêng Charles. Erik sững sờ, không phải vì vẻ ngoài của cô gái, dù anh thừa nhận cô vô cùng ưa nhìn, mà bởi sự thật hiển nhiên rằng cô đang ngồi ở vị trí của Charles còn Charles thì không thấy đâu.

“Chắc cậu là Erik?”

“Charles đâu rồi?”

Họ đồng thời lên tiếng.

“Vậy là đủ trả lời câu hỏi của tôi rồi,” cô gái nói, ánh mắt tập trung vào Erik, khuôn mặt như búp bê khó dò. “Tôi gọi là Raven, em gái Charles.”

Erik chớp mắt. “Nhưng Charles chưa từng—”

Anh tự ngắt lời. Anh mới gặp Charles ba lần, cả ba đều trong những tình huống đặc biệt. Cũng dễ hiểu thôi nếu Erik không biết gì về người thanh niên dịu dàng ấy trừ việc anh rất ham đọc và anh chơi cờ vua.

Anh không bỏ qua bộ cờ vua trên bàn trước mặt Raven. Anh từng thấy Charles chơi một mình trên bàn cờ đó.

“Tôi không biết Charles có em gái,” Erik sửa lại.

“Đó là do anh ấy và tôi không thể ở cùng một nơi quá lâu. Charles từng gác cổng này còn tôi gác một cổng khác.”

“Cô nói ‘từng’. Chuyện gì đã xảy ra với Charles? Anh ấy đâu?”

Raven đang đeo một chiếc mặt nạ an tĩnh. Hoàn hảo và được chế tác tỉ mỉ nhưng vẫn là một chiếc mặt nạ. Erik đã học được cách phát hiện mặt nạ khi nhìn thấy một chiếc. Mục đích của mặt nạ dẫu sao vẫn là che giấu cảm xúc của người đeo. Anh thấy được mạng nhện gồm những vết nứt li ti trên mặt nạ của cô và cảm xúc bên dưới bắt đầu rỉ qua chúng. Cô cắn đôi môi đỏ thẫm, một thói quen cô chia sẻ cùng anh trai. Đôi mắt cô long lanh còn vành mắt đỏ lên. Cố gắng kìm nước mắt, Erik biết quá rõ. “Giờ anh ấy đang ở thế giới của cậu. Chuyển thế thành một người phàm để sống và khổ sở như mọi người phàm khác.”

Trái tim Erik lọt qua xương sườn và rơi xuống một vũng băng. Mặt đất dưới gót chân anh chấn động như thể một cái hố có thể mở ra bên dưới anh bất cứ lúc nào, và anh sẽ rơi vào vô tận.

Nếu Raven thấy sắc mặt anh chuyển sang trắng bệch, cô không bình luận gì mà nói tiếp, “Giảm bớt đau đớn cho cậu là một chuyện. Họ có thể dung thứ chuyện anh ấy nghịch ngợm chút đỉnh với một người phàm — dù sao anh ấy cũng là cục cưng của họ — chỉ cần không ảnh hưởng gì đến thế giới của người phàm. Nhưng họ không thể ngó lơ khi anh ấy can thiệp vào tuổi thọ của một người.” Giọng điệu Raven trở nên bén nhọn và cô nhìn thẳng vào mắt anh, màu xanh trong mắt là cơn bão câm lặng. “Cậu biết vậy nghĩa là gì không, Erik?”

Một cách vô thức anh siết chặt quân cờ trong lòng bàn tay. Anh có chút khái niệm mơ hồ về hướng cô đang nhắm đến và anh sợ phải nghe nó.

“Lẽ ra không ai sống sót khỏi vụ nổ Shaw hạ lệnh xuống cơ sở nghiên cứu của lão. Charles đã nhúng tay vào diễn biến của sự kiện và họ phạt anh ấy vì hành vi sai trái anh ấy phạm phải.”

Erik gật đầu, thấu hiểu. Nếu tin vào Chúa, anh đã cho rằng việc bản thân là người duy nhất sống sót là một kỳ tích. Nhưng anh không tin, và bằng cách nào đó, anh luôn biết việc mình được bảo vệ dưới một tấm kim loại, việc mình có thể bò ra khỏi đống đổ nát, việc cái lạnh buốt mùa đông cùng hàng tá vết cắt không giết chết mình, tất cả đều là Charles giúp anh. “Anh ấy nói tôi sẽ sống lâu. Không thể tin được anh ấy lại dối gạt tôi.”

Ánh nhìn của Raven dịu đi trước giọng nói run rẩy phản bội lời buộc tội anh vừa thốt. “Anh ấy không gạt cậu,” cô nói. “Cậu sẽ sống thật lâu. Nếu Charles có mặt ở đây, anh ấy sẽ nói sự can thiệp của mình chẳng qua chỉ là Vận Mệnh ra tay mà thôi.”

“Vậy tôi chỉ cần bước qua cánh cửa đó,” anh nói, ra dấu mơ hồ về hướng cánh cửa trắng dường như hoà tan vào bức tường, “và sống cuộc đời hạnh phúc, đủ đầy.”

“Đó là điêu Charles muốn cậu thực hiện. Có lẽ giờ cậu đã nhận ra nơi này không dành cho người sống.”

“Nhiều năm qua tôi đã săn lùng những kẻ sát hại gia đình tôi. Hôm nay tôi đã giết kẻ cuối cùng. Tôi đã bỏ lại tất cả trước khi đến đây. Tôi hoàn toàn không có ý định trở lại, nhất là sau khi biết Charles đã làm gì cho tôi.”

“Có một lựa chọn khác,” Raven nói, đôi chân đang vắt chéo thả ra và cô đứng lên. “Tôi sẽ không vòng vo: một là cậu trở về thế giới của mình, hai là cậu có thể ngồi vào chiếc ghế này và thay Charles làm người gác cổng. Họ yêu cầu một người thế chỗ. Tôi phải gác cổng của mình và tôi không thể ở hai nơi cùng lúc.”

Tim anh đập nhanh hơn khi anh ngẫm nghĩ lời Raven nói. “Mọi con người đều phải qua cổng này phải không?”

“Phải,” Raven đáp, ánh mắt dịch chuyển về khoảng trống bên cạnh. Ở đó có một thứ cô nhìn thấy nhưng anh thì không. “Họ phải đi qua cổng để đến thế giới bên kia. Không có ngoại lệ.”

“Tôi sẽ thế chỗ Charles,” Erik nói, nắm chặt tay. Như cảm nhận được quyết tâm từ anh, quân cờ ấm lên.

Raven chăm chú quan sát anh, cả người bất động. Một cái nhìn kéo dài, im lặng và không hề chớp mắt khiến anh hơi chợn dù hiện tại hầu như không thứ gì có thể cho anh cảm giác đó. Anh chịu đựng cái nhìn của cô bằng sự kiên nhẫn được rèn luyện. Khi cô cử động trở lại, Raven nhè nhẹ lắc đầu, một nụ cười nuối tiếc phớt qua những đường nét tinh tế trên khuôn mặt. “Khi chúng tôi gặp lại, và chắc chắn khi đó cách bây giờ rất lâu, Charles sẽ không thôi cằn nhằn tôi đâu. Anh ấy biết cậu sẽ chọn như thế nào và tôi có nhiệm vụ thuyết phục cậu đừng thế chỗ anh ấy.”

“Tôi sẽ bảo anh ấy rằng cô đã cố hết sức, nhưng than ôi.”

Từ lúc anh nhìn thấy Raven đến giờ, đây là lần đầu đôi mắt cô lấp lánh vì vui vẻ thay vì hơi ẩm. “Tôi nghĩ mình thích cậu rồi đấy, Erik. Giờ tôi đã hiểu vì sao anh ấy chấp nhất với cậu như vậy.”

Erik cười tủm tỉm. “Cô sẽ dạy tôi cách mọi thứ vận hành ở đây chứ, vì cô giống như tiền bối của tôi vậy mà?”

Raven phát ra một tiếng mũi giễu cợt. Cô bước đến, đôi giày cao gót phát ra tiếng lích kích trên sàn, và vỗ nhẹ vào vai Erik. “Cần gì phải dạy. Cậu sẽ nhanh chóng tự mình hiểu ra vấn đề thôi.”

“Về cơ bản thì tôi chỉ cần ngồi đây giết thời gian đến khi ai đó tới?”

“Về cơ bản là vậy,” Raven đáp. “Và gửi trả người đó về thế giới con người nếu chưa tới hạn. Những trường hợp như vậy rất hiếm nhưng không phải không có.”

Nháy mắt thay lời tạm biệt, Raven mờ dần rồi biến mất.

Erik ngồi xuống ghế bành và nghiên cứu ván cờ vua. Tất cả các quân đều được xếp gọn gàng và hiện diện, trừ một: quân vua đen. Anh lấy quân cờ bị thiếu đó từ dây chuyền quanh cổ rồi đặt nó vào chỗ. Nó hoà nhập ngay với đồng bạn.

“Cũng nên mài giũa kỹ năng của em trong khi chờ anh, Charles ạ,” anh lẩm bẩm.

TBC


Thật ra khi viết fic này, bạn Joel đã định lười biếng và xấu xa và để nó kết thúc ở đây luôn *icon cá mập đớp sóng*. Nhưng một hồi nghĩ lại thì không nỡ nên nó còn một phần epilogue nữa nhé.