[Dịch] Khi trời sáng mặt trời sẽ tỏa nắng (X-Men)

Tên gốc: The Sun Will Shine When Morning Comes

Tác giả: blarfkey

Nguồn: https://archiveofourown.org/works/7260574

Ngôn ngữ: tiếng Anh

Người dịch: Joel Freak

Thể loại:  fanfiction

Fandom: X-Men (Movieverse)

Pairing: Không có

Rating: Teen và lớn hơn

Nhân vật: Erik Lehnsherr (Magneto), Peter Maximoff (Quicksilver), Charles Xavier (Professor X), Raven Darkholme (Mystique)

Tóm tắt:

Nếu Erik và Peter là một biểu đồ Venn thì vòng tròn của họ sẽ không bao giờ giao nhau. Ngày nào Erik cũng cảm ơn Chúa vì điều đó. Peter không có tính nóng nảy. Nó không có thịnh nộ, không có bi kịch. Nó là ánh sáng trong khi Erik là bóng tối.

Hiện tại nó đang rên rỉ thảm thương trên xôpha vì thuốc đã hết tác dụng và cơn đau đầu đã trở lại.

“Con sắp chết,” Peter rên. “Ba, con sắp chết. Con không qua khỏi đâu. Con sẽ lên với linh hồn trên trời.”

Erik đảo mắt. Mỗi khi Peter gọi anh là “ba”, trong lòng anh lại có cảm giác vặn xoắn, vừa xúc động vừa đau đớn. Nó đâm vào anh như một chiếc móc câu.

**Chú ý: Bản dịch đã có sự cho phép của tác giả

IMG_3407

——–******——–

Mỗi ngày Erik biết thêm vài điều mới về con trai mình:

  1. Peter 27 tuổi.
  2. Nó có mối quan hệ yêu đương hết sức không lành mạnh với thức ăn ‘rác’ được sản xuất hàng loạt. Thứ duy nhất cứu nó khỏi một cơn đột quỵ ở tuổi 50 là tần suất vận động của nó.
  3. Và điều này là do nó không bao giờ chịu ở yên. Nhịp ngón tay, bẻ khớp ngón, đung đưa chân, đầu lắc lư theo nhạc, cái miệng không bao giờ ngậm lại.
  4. Nó lúc nào cũng phải có trò tiêu khiển. Chiếc máy Walkman luôn đeo bên hông, không thể tách rời, hệt như bà mẹ và đứa con sơ sinh. Khi xem tivi, cứ đến quảng cáo là nó đổi kênh.

Tất cả sự thật này hội tụ khiến cho cuộc sống của Peter cực kỳ khổ sở khi nó mắc chứng viêm dạ dày do virus. Erik biết ngay có chuyện không ổn khi Peter không có mặt tại bàn ăn sáng để rưới hết nửa chai mật đường lên bánh kếp. Anh tìm được Peter trong phòng thằng bé, đang ngồi ở mép giường và nhìn chăm chăm cái áo cầm trong tay mà chưa chịu mặc vào.

“Peter?” Erik gõ lên cánh cửa đang mở để thu hút sự chú ý của con trai. (Con trai. Anh có con trai.)

Peter không bao giờ chịu ngồi yên.

Thằng bé giật mình như nãy giờ đang nghĩ gì đó đến ngây người rồi đờ đẫn nhìn Erik. “Con thấy kỳ quá. Kiểu, kỳ lắm, lắm luôn.”

Giọng thằng bé phát ra như mật đường, mềm, chậm và hoàn toàn không giống tràng bắn liên thanh mà Erik đã quen. Trong vòng hai giây, anh bước những bước dài, lo lắng hết chiều dọc căn phòng và đặt tay lên trán Peter, thầm cầu nguyện rằng thằng bé không chơi thuốc quá liều chỉ vì nó thấy chán.

Nóng rẫy.

“Con bị sốt,” Erik bảo thằng bé. “Sốt cao đấy. Con nên nằm xuống đi. Ba sẽ lấy nhiệt kế.”

“Khôôông. Con không thấy mệt,” Peter tuyên bố, kể cả khi nó nặng nề dựa vào lòng bàn tay Erik.

“Nằm xuống.”

“Dưới nhà có bánh kếp,” Peter rên rỉ.

“Đây là lệnh.” Erik lườm Peter theo cách anh từng dùng để bắt Sean và Hank ngậm miệng khi hai tên đó quá om sòm. Nó cũng có hiệu quả tương tự với con anh.

“Hách dịch thế,” Peter lầm bầm, trèo lại vào chăn.

Erik tập trung một khắc và cái nhiệt kế từ phòng tắm nằm cuối hành lang bay đến.

“Há miệng.”

Peter thở phì một tiếng bực bội, khoanh tay trước ngực rồi mới để Erik đặt nhiệt kế vào miệng.

Cơn đau buốt thình lình tấn công Erik như một cú đá vào ngực.

Cái cau mày hờn dỗi trẻ con, hai cánh tay khoanh trước ngực, những ngón tay gõ gõ một cách mất kiên nhẫn và cách mà Peter lé mắt vì cố nhìn số chỉ trên nhiệt kế. Nó là hình ảnh phản chiếu của Nina, đứa trẻ cực ghét phải đo thân nhiệt.

Erik phải dành ra một giây để hít thở.

“102 độ F,” một phút sau Erik thông báo. Cao hơn anh tưởng. Anh dằn xuống cơn hoảng hốt đang dâng lên. Nina từng bị sốt cao hơn thế còn Peter đã là đàn ông trưởng thành rồi.

Con trai anh rên rỉ và ngả đầu lại xuống gối.

“Ba sẽ đi lấy cho con ly nước. Đừng rời khỏi giường đấy.”

Tất nhiên, nếu trong khoảng thời gian anh đi lấy nước mà Peter muốn chạy một vòng đến Manhattan rồi quay về thì Erik cũng không tài nào biết được. Erik bám lấy kim loại trong chiếc máy Walkman được đặt an toàn trên kệ đầu giường và theo dõi nó.

Anh tốn mấy phút lục các tủ mới tìm được ly. Anh chẳng biết thuốc để đâu vì anh chẳng bao giờ uống.

Charles, chúng ta có thuốc giảm sốt không?

Hiện tại thì không. Tôi e rằng tuần trước làm chúng ta hết sạch rồi.

Tuần trước có mấy học sinh bị sốt, ê ẩm người và ho sù sụ. Peter đã giúp chúng tiêu khiển bằng cách bật Walkman cho chúng nghe và nhảy múa, hoặc kể chuyện cười ‘cốc, cốc’ và đáp ứng những yêu cầu liên tục đòi gối, quạt, nước hay chăn. Nghĩ lại thì đó chắc là nguyên nhân dẫn đến tình trạng hiểm nghèo mà nó gặp phải hôm nay.

Ngay đến Peter cũng không chạy nhanh hơn bệnh nhiễm trùng.

Tôi sẽ bảo Raven đến cửa hàng mua một ít, Charles nói thêm.

Erik gật đầu theo thói quen dù biết Charles không thể nhìn thấy và rót nước cho Peter. Chiếc máy Walkman không hề di chuyển và đến lúc Erik trở lại, Peter đang ngáy và nhỏ chút nước dãi lên gối.

Có gì đó trong ngực anh thắt lại, như thể Peter thò mấy ngón tay xuyên qua xương sườn Erik và bóp chặt.

Thỉnh thoảng nhìn Peter khiến anh thấy đau. Erik chưa từng mong chờ đứa con trai này và thường thì sự thật rằng anh có Peter cho anh cảm giác không thực. Peter đã trưởng thành rồi; nó không cần Erik và Erik không góp phần nào vào việc định hình tính cách thằng bé. Họ là cha con trên danh nghĩa và trên mặt di truyền thôi. Erik chưa từng dỗ nó hay dạy nó đạp xe hay chứng kiến ngày năng lực của nó xuất hiện.

Anh không biết cả hai có thể tìm được gì từ nhau nhưng anh không thể cưỡng lại cảm giác bị thu hút về phía thằng bé.

Anh nhẹ nhàng đặt ly nước xuống và sau khi cân nhắc một thoáng, vuốt mấy sợi tóc khỏi miệng Peter và vén chúng vào sau tai nó.

Raven cười lớn khi Erik báo cô biết tình trạng của Peter.

“Đáng đời nó,” cô nói. “Nó bảo em 12 năm rồi nó chưa bị ốm lần nào. Nói nó chạy vượt mặt lũ vi khuẩn. Kiểu, đùa cmn em đấy à?”

Một nụ cười khiến khoé môi Erik giật nhẹ. Lẽ ra anh nên thấy khiếu hài hước của Peter thiếu chín chắn và dễ gây bực thay vì mới mẻ và thú vị.

“Mình hết thuốc giảm đau rồi. Anh cần em ra thành phố mua thêm.”

Raven nhướng mày. “Anh nói lại xem?”

Erik lườm cô và cô lườm ngay lại.

Đôi lúc anh nhớ hồi cô từng đi theo anh như một chú cún lạc mẹ.

“Em làm ơn,” anh nói bằng sự bình tĩnh giả vờ, “cho anh một ân huệ bằng cách ra tiệm thuốc mua mấy viên Tylenol để con anh khỏi chết vì sốt được không?”

Raven cười toét miệng và vỗ vào ngực anh. “Em rất hân hạnh đấy. Hơn nữa, nếu nó chết thì ai giúp em trêu Scott đây?”

Hẳn là có một đoàn tình nguyện xếp hàng rồng rắn ra tận ngoài cổng để được hưởng đặc ân đó. Erik cảm ơn cô rồi đi tìm Hank, người gần nhất với bác sĩ mà họ có.

“Bác sĩ McCoy,” Erik gọi sau khi tìm thấy Hank trong phòng thí nghiệm bên dưới trường.

Để giữ tình trạng thân thiện nhưng không quá thân thiết giữa họ, anh không bao giờ gọi Hank bằng tên. Hank chưa từng mến Erik, từ hồi Hank còn đang tuổi thiếu niên và mê tít Charles và hai bằng tiến sĩ Charles sở hữu còn Erik thì không biết cách bỏ đi giọng điệu đe doạ khi nói chuyện với bất cứ ai, nhất là từ hồi anh và Hank suýt lấy mạng nhau ở Pháp thì càng không.

Hank có thể ghét Erik nhưng Erik thì không ghét Hank. Bất kể những gì đã xảy ra giữa họ thì Erik vẫn tôn trọng Hank, trân trọng lối suy nghĩ thực tế của anh ta trong việc tạo ra các biện pháp đề phòng và anh cũng biết ơn sự bảo hộ và che chở Hank dành cho Raven. Anh không bực vì Hank căm ghét anh bởi vì thẳng thắn mà nói thì Erik đáng nhận lấy cảm xúc đó. Không phải ai cũng phi lý như Charles và tính lạc quan không bao giờ cạn của mình.

“Gì vậy Erik?” Hank thở dài.

Anh ta đang phác thảo một chiếc máy bay mới trên giấy can. Erik nghĩ về việc đề nghị giúp một tay lắp ráp nó nhưng anh không rõ Hank có cho phép anh hay không.

“Peter bị sốt 102 độ F. Tôi nghĩ nó bị lây từ các học sinh khác nhưng tôi không chắc chắn.”

Hank nhìn lên, cặp kính xệ xuống mũi. “Để tôi lấy ống nghe. Nó ở trong phòng à?”

Erik gật đầu. “Đang ngủ. Nhưng có trời biết trong bao lâu và nó có vẻ không khoái ở yên trên giường.”

Một nụ cười nhỏ, chần chừ hiện lên môi Hank rồi biến đi nhanh đến nỗi có lẽ Erik đã tưởng tượng nó.

“Đừng lo. Tôi sẽ xem cho nó.”

“Cảm ơn, bác sĩ.”

Cơn sốt không nghiêm trọng. Theo lý thì Erik đã biết điều này rồi, thế nhưng anh không thể thả lỏng khi Hank chưa chính thức thông báo. Cơn sốt — và cơn ho Peter mắc phải — sẽ kéo dài hai, ba ngày rồi bớt, giống như với các học sinh khác.

“Vậy là tui không chết phải không? Tui có thể rời cmn khỏi cái giường này?”

“Chắc chắn là không được,” Hank nói. “Cậu cần uống nhiều nước và nghỉ ngơi trên giường, không thì bệnh sẽ trở nặng và cậu phải cần kháng sinh.”

“Tui không nằm trên giường cả ngày được! Không có gì để làm hết á!”

Hank cười hiền từ với Peter và cúi gần lại. “Đọc sách đi,” anh ta nói, vỗ nhẹ đầu Peter và rời khỏi phòng.

“Anh ta chơi với Raven nhiều quá rồi,” Peter lầm bầm. “Bị cô ta làm hỏng mất rồi.”

Erik nhìn tấm lưng Hank xa dần với thứ gì tương tự niềm tự hào.

“Thằng ranh đó đâu rồi?”

Raven đứng ở lối ra vào bếp, một tay xách túi đồ mua được còn một tay nắm lại thành đấm.

“Nó không ở trong phòng?” Erik ngước lên khỏi nồi xúp đang khuấy trên bếp.

“Trời đất ơi, Erik, anh đánh mất con rồi à?”

Raven chỉ đùa thôi, một nụ cười tự mãn xoắn lấy môi cô, nhưng cú điếng người đến từ một ký ức hoảng loạn khiến Erik tê liệt. Anh nuốt nó xuống và hít sâu một hơi.

“Bác sĩ McCoy bảo nó nằm nghỉ trên giường. Anh đang nấu xúp cho nó.”

“Anh trông đợi vào việc nó ở yên? Anh có biết con anh không vậy?”

Erik ngạc nhiên vì câu nói của Raven khiến anh đau xót đến chừng nào. Nhắm mắt, Erik tìm nơi phát ra tín hiệu quen thuộc của chiếc Walkman…

“Nó ở căn phòng nhỏ dùng để thư giãn ấy.”

Peter đang vùi mình trong ổ chăn trên ghế xôpha. Một bộ phim truyền hình mở oang oang trên tivi trước mặt nó. Nó lườm cả hai người đầy thách thức, và trông nó giống một con cú con giận dữ đến mức Erik phải cắn lưỡi để ngăn mình không cười.

“Con không đọc cuốn sách quái nào hết,” nó nói trước khi Raven và Erik kịp mở miệng.

Erik giơ tay đầu hàng. “Ba có dám kêu con đọc đâu.”

Raven dùng bàn chân hẩy hẩy đầu gối nó. “Xê ra nào, Gonzales.”

Cô ngồi vào chỗ Peter chừa ra và nó lập tức gác chân lên đùi cô. Erik tưởng cô sẽ gạt ra nhưng cô lại đặt tay cả cánh tay lên chân nó và búng ngón tay để lấy điều khiển từ xa. Họ tạo thành một bức tranh rất dễ chịu, hai người có thể yên tĩnh ngồi cạnh nhau mà không bị quá khứ ám ảnh.

Erik giao Peter vào bàn tay tài giỏi của Raven vài tiếng trong khi anh hoàn thành vô số việc lặt vặt và tự nhủ cảm giác vặn xoắn trong lòng mình chắc chắn không phải ghen tỵ.

Đến đêm, thuốc hết tác dụng và cơn sốt trở nặng. Peter run lẩy bẩy trên xôpha, nắm chặt tấm phủ đan (do bà của một học sinh trong trường làm) vào ngực nhưng Erik vẫn cảm thấy cơn sốt của thằng bé qua lớp trang phục. Dù sao thì anh cũng chịu đựng đủ phim hoạt hình và phim sitcom nhảm đủ cho một tối rồi.

“Để ba đỡ con lên giường.”

Peter gật đầu, không cãi, không nói thêm lời nào. Điều này khiến Erik lo lắng hơn cả cơn sốt. Anh quấn chăn quanh người Peter và đỡ nó xuống xôpha.

Họ loạng choạng đi lên cầu thang, cánh tay Peter quàng qua vai Erik còn người nó run lên như chiếc lá trong gió.

Erik xếp chăn thành chồng sau khi Peter yên lặng trườn vào giường, sau cùng xếp cả chăn từ giường mình lên trên cùng. Da Peter vốn đã trắng, giờ mang vẻ xanh xao bệnh hoạn càng nổi bật nhờ độ bóng mờ của mái tóc bạc. Erik cho Peter một liều Tylenol và bắt thằng bé uống gần hết ly nước trước khi nó ngả đầu xuống gối đánh phịch, mắt nhắm nghiền.

Lúc này, Erik sẽ ngồi xuống mép giường Nina, gạt nhẹ tóc con bé sang một bên và đặt con búp bê cạnh nó. Anh sẽ hát cho nó hoặc kể nó nghe những câu chuyện mà trong đó nó trở thành Nữ hoàng của Vương quốc Muông thú.

Peter không cần búp bê, bài hát hay chuyện kể và Erik thấy mình đứng gượng gạo cạnh giường, không làm được gì.

“Cố ngủ một chút đi,” cuối cùng anh nói. “Nếu con cần gì thì ba ở cuối hành lang.”

Một cử động chớp nhoáng và tay Peter bấu chặt lấy tay anh, nóng như sắt nung.

“Đừng . . . đừng đi.”

Mắt Peter sáng rực vì sốt nhưng đờ đẫn, ánh mắt nó bám lấy Erik chặt như bàn tay nó.

“Con cần gì?”

“Con. . . con không muốn ở một mình.” Nó cười phì một tiếng và tiếng cười trở thành tiếng ho cay đắng. “Xin lỗi ba. Con . . . nói nghe như đứa bé nhưng . . . con chưa vào giờ bị ốm . . . mà không có mẹ bên cạnh.”

Erik ngồi xuống mép giường. “Mẹ con thường làm gì cho con?”

Peter lắc đầu. “Những việc con . . . không đòi hỏi ba sẽ làm cho con.” Nó cầm tay Erik đặt lên cái trán nóng bừng. “Thế này rất dễ chịu.”

“Con cần một cái khăn không?”

Thằng bé lại lắc đầu. “Ướt lắm.”

Erik ngồi tại chỗ, khum bàn tay đỡ trán Peter và một lúc sau thì đỡ lấy gáy nó. Da thằng bé nóng phỏng tay và anh phải tự nhắc mình cơn sốt không nghiêm trọng và nó sẽ hết sau một, hai ngày. Trong khi đó Peter vùi mình dưới đống chăn đến khi chỉ đầu nó ló ra.

“Mẹ hát cho con nghe,” một lúc sau Peter thì thào. “Thỉnh thoảng thôi. Mấy bài từ . . . rađiô. Ba. . .  không phải hát đâu.”

Một nụ cười mơ hồ lướt qua môi Peter với ý nghĩ đó.

Erik thấy mình tê liệt, hình ảnh của Nina hiện lên. Nina cuộn mình trên giường, mỉm cười khi anh vuốt tóc mái con bé và hôn chúc nó ngủ ngon, bài hát đó ngâm nga trong cổ họng cả hai. Anh nhắm mắt trước cảm giác xót xa mặn chát và buộc mình hít thở. Ở cạnh Peter quá nguy hiểm. Tại sao anh ở lại trường? Anh không sẵn sàng tiếp nhận điều này. Anh nên rời đi trước khi một trong hai người trở nên quá gắn bó.

Peter xứng đáng có một người cha không điên loạn và không hư hại.

Sau cùng, hơi thở của con trai anh dần bình ổn và nó nhắm chặt mắt. Nhưng Erik ngồi nguyên tại chỗ, cảm nhận trán nó hâm nóng tay anh như cái lò thiêu. Anh nên đi nhưng anh cho phép mình hưởng chỉ khoảnh khắc vụng trộm này thôi.

Chầm chậm và gần như vô thức, anh luồn ngón tay qua tóc mái Peter theo cách Nina từng thấy dễ chịu. Bài hát cất lên gần như quá nhỏ để nghe được, một tiếng ngâm nga không lời kéo lê qua dây thanh âm mỏi mệt. Và rồi giữa điệp khúc ca từ xuất hiện, bằng tiếng Yiddish nguyên bản, những từ chưa từng phát ra từ môi anh từ khi anh hát nó cùng mẹ. Anh hát hết cả bài rồi bắt đầu lại từ đầu, bằng giọng rõ ràng hơn.

Một nút thắt trong lồng ngực cởi ra và anh cảm giác như một con đê vỡ quét qua mình. Rùng mình, anh kết thúc bài hát, bóp vai Peter rồi ra khỏi phòng.

Charles tìm thấy anh đang ngồi bên đài phun nước, im lặng chịu đựng một cơn hoảng hốt, khuôn mặt chôn trong đầu gối trong khi lồng ngực co thắt. Anh tưởng mình không còn bị những phản ứng như thế này nữa.

“Erik?” Trong bóng tối giọng người bạn cũ của anh có vẻ ngập ngừng. Erik cảm nhận chiếc xe lăn dừng lại cạnh mình.

Một bàn tay, mềm mại và nhẹ nhàng, đặt lên vai anh. Hít thở đi, Erik.

Sự hiện diện của Charles bao trùm anh như làn nước ấm và Erik chìm vào nó giống như hơn hai mươi năm trước, khi những giấc mơ về cha mẹ anh khiến cả căn phòng khách sạn rung chuyển. Cuối cùng, hô hấp của anh dịu lại và cảm giác bức bối trong ngực buông lỏng.

“Tôi không thể ở lại đây,” anh thì thào.

“Tất nhiên là anh có thể,” Charles nói, nhưng trong giọng anh không có sự phán xét.

“Tôi chưa sẵn sàng làm cha trở lại. Tôi quá hỏng bét rồi.”

Bất kể En Sabbah Nur quả quyết điều ngược lại. Nhưng nếu như Erik toàn vẹn, một vị thần giữa đám côn trùng, một kẻ đập tan hệ thống, anh sẽ không ngồi ở sân sau của một ngôi trường cố gắng kiềm chế nước mắt vì đứa con đã trưởng thành của anh muốn nghe hát ru.

“Anh không hỏng bét,” Charles gắt. Anh bóp vai Erik gần như đau đớn. “Anh có khả năng chứa đựng rất nhiều tình yêu thương trong mình, và tôi biết dường như vũ trụ chỉ toàn trừng phạt anh về điều đó, nhưng tôi không nghĩ anh nên khoá chặt phần đó của con người anh.”

Cái đầu trọc của Charles phát sáng trong ánh trăng. Kể cả sau chừng ấy tuần, Erik vẫn thấy mình khựng lại khi nhìn thấy.

“Tôi không biết tôi còn khả năng cho nó điều nó muốn hay không,” Erik thở dài.

“Peter không giống Nina. Nó không có những mong muốn giống con bé. Sao anh không tìm hiểu những mong muốn đó là gì trước khi quyết định mình không thể đáp ứng chúng?”

Erik hơi chùn lại. “Anh nghĩ tôi sẽ từ bỏ nó.”

Charles nhoài người qua thanh tựa tay trên xe lăn đến khi Erik không thể né tránh ánh mắt anh nữa. “Tôi nghĩ rằng anh không thể chôn sâu và lờ đi nỗi đau của mình. Tôi nghĩ rằng anh có thể tìm được chút bình yên cho tâm hồn mình ở đây, nếu anh chịu cho phép bản thân cảm thấy như anh đáng nhận được điều đó.”

Đến sáng, cơn sốt của Peter đã hạ xuống và rơi vào tầm một trăm độ F. Erik biết bởi vì anh là người đầu tiên nhét nhiệt kế vào cái miệng méo xệch của Peter ngay sau bữa sáng gồm bánh mì nướng và mứt của thằng bé.

“Chỉ vừa đủ để khổ sở thôi,” Peter lầm bầm, ngả đầu mạnh xuống gối.

Erik thấy mình mỉm cười trước sự hờn dỗi trẻ con của Peter. “Con đang khỏe lại đấy. Chừng một, hai ngày nữa con sẽ có thể phóng quanh nhà và làm Scott phát khùng.”

“Con không muốn chờ lâu thế,” Peter rền rĩ.

“Nếu con dụ được Scott để nó có cảm giác tự thỏa mãn giả tạo thì trò trêu đùa kế tiếp sẽ càng vui hơn vì nó sẽ không lường trước được,” Erik chỉ ra.

Câu nói khiến Peter cười toét miệng, tuy nhiên đó là nụ cười mỏi mệt và không hiện lên trong mắt nó.

“Uống thuốc đi.” Erik đẩy tới một ly nước và hai viên Tylenol.

Peter nghiêm túc uống hai viên thuốc và nằm lại xuống gối.

“Vậy là, đêm qua ba hát gì cho con vậy?”

Erik lập tức ngưng cử động, tay vẫn còn cầm ly nước anh vừa đặt xuống tủ đầu giường. “Con nghe được à?”

“Gần như thế?” Peter nhăn trán. “Ý con là, lúc đó con nửa tỉnh nửa mê rồi nhưng con khá chắc con có nghe ba hát. Trừ khi là con mơ?”

Anh có thể nói dối. Bài hát đó là một sơ sót trong óc phán đoán. Peter đã 27 tuổi rồi. Nghe Erik hát ru sẽ là chuyện rất buồn cười với nó. Nó sẽ không hiểu được tầm quan trọng đằng sau bài hát đó. Nó sẽ không thèm quan tâm.

Nhưng ngay lúc này Peter đang có cái nhìn nói lên hy vọng mỏng manh, giống hệt cái nhìn trên nóc nhà hôm đó. Và Erik nghĩ sao lại không? Bài hát cũng thuộc về Peter như thuộc về Nina mà thôi.

“Đó là bài hát cha mẹ ba từng hát cho ba. Và cha mẹ, ông bà của họ trước đó.”

Peter nhướng lông mày. “Wow. Bài đó chắc chắn là hơn Over the Rainbow rồi. Cái đó — cái đó thật sự gớm đó nha.”

Gớm. Khúc hát ru truyền xuống mười thế hệ trong gia đình anh “gớm”. Nhưng Erik mỉm cười vì trong Peter-ngữ, “gớm” là khen ngợi, theo cách anh hiểu.

“Khi nào đó ba dạy con được không?”

Trong nỗi ngạc nhiên, nụ cười trên môi anh biến mất. Anh nghi ngại. Khúc hát ru này rất thiêng liêng. Erik là người duy nhất còn sống biết được ca từ của nó. Anh biết Nina sẽ luôn trân trọng sức nặng của một bài hát như thế. Anh vẫn còn đang tìm hiểu Peter.

“Có lẽ,” anh nói, và cái nhìn tò mò và tràn đầy hy vọng của Peter hướng xuống đùi nó.

Một khoảng lặng dài, khó nhọc bao phủ cả hai. Erik trăn trở giữa việc thay thế câu trả lời vừa rồi bằng một câu khả quan hơn và việc rụt xa khỏi bất cứ liên hệ sâu sắc nào trước khi quá muộn.

“Con sẽ đến phòng giải trí xem tivi và không ai có thể ngăn cản con,” Peter nói và một khắc sau, chiếc giường trống trơn, một cơn gió vờn qua tóc Erik.

Nếu Erik và Peter là một biểu đồ Venn thì vòng tròn của họ sẽ không bao giờ giao nhau. Ngày nào Erik cũng cảm ơn Chúa vì điều đó. Peter không có tính nóng nảy. Nó không có thịnh nộ, không có bi kịch. Nó là ánh sáng trong khi Erik là bóng tối.

Hiện tại nó đang rên rỉ thảm thương trên xôpha vì thuốc đã hết tác dụng và cơn đau đầu đã trở lại.

“Con sắp chết,” Peter rên. “Ba, con sắp chết. Con không qua khỏi đâu. Con sẽ lên với linh hồn trên trời.”

Erik đảo mắt. Mỗi khi Peter gọi anh là “ba”, trong lòng anh lại có cảm giác vặn xoắn, vừa xúc động vừa đau đớn. Nó đâm vào anh như một chiếc móc câu.

“Con sẽ không sao cả. Bác sĩ McCoy đang lấy thuốc giảm đau cho con.”

Peter nắm chặt cẳng tay anh. Thằng bé chưa bao giờ ngại đụng chạm. “Con cần ba viết đi chúc cho con. Con giao toàn bộ đĩa nhạc lại cho Kurt nhưng ba sẽ giữ cái máy Walkman. Ba phải tiếp tục sự nghiệp học tập về âm nhạc sau khi con qua đời. Con không muốn ba sống trong thế giới không có Rush.”

Erik ghét chiếc máy Walkman đó và gần như mọi tiếng ồn phát ra từ cặp tai nghe của nó. Nhưng anh không ngăn được nụ cười hiện lên khuôn mặt vì lúc này anh đã biết chiếc máy quan trọng thế nào với Peter. Anh trang trọng cúi đầu.

“Thế thì thật vinh hạnh cho ba. Bây giờ ba sẽ lấy cho con một ly nước.”

“Con ngấy nước lắm rồi. Con uống côca được không? Và thêm năm cái bánh Twinkie nữa?”

Đôi mắt Peter giống hệt mắt Nina khi con bé muốn ăn thêm một chiếc bánh qui sau bữa tối. Erik chưa bao giờ từ chối Nina được, và anh luôn tuồn cho nó một chiếc bánh snickerdoodle khi đắp chăn cho nó, sau khi Magda đã hôn chúc ngủ ngon con bé.

“Nước thôi,” Erik đáp chắc chắn và đi vào bếp.

Peter không phải Nina.

Peter không phải Nina.

Peter không phải Nina.

Thế nhưng Erik vừa bước hai bước khỏi bếp liền quay lại để lấy một chiếc bánh Twinkie từ tủ chạn (chỉ một cái thôi).

Điệu cười toét miệng Peter dành cho anh càng vặn cái móc câu sâu hơn.

Anh kiểm tra Peter vài lần trong ngày thứ hai tuy thằng bé không thiếu người đến thăm. Thật ra, Erik không cần kiểm tra Peter khi Kurt sẵn lòng dịch chuyển tức thời vào thành phố để mua thêm thức ăn ‘rác’ khi nhà hết bánh Twinkie còn Jean đánh tan cơn nhức đầu của nó bằng những ngón tay chậm rãi xoa bóp da đầu thằng bé.

(Peter nhất định đang tận dụng tình trạng bị ốm của mình và Erik thấy tự hào về nó một cách lạ kỳ.)

Nhưng mắt thằng bé sáng rực lên mỗi khi Erik bước vào phòng, do đó anh tiếp tục tìm lý do để nói chuyện với Peter đến quá nửa đêm, lúc mà mọi chương trình thú vị không còn phát sóng và các học sinh trong trường đều đã đi ngủ.

Cơn sốt chầm chậm hạ dần trong ngày và trán Peter chỉ âm ấm trên lòng bàn tay thăm dò của Erik. Nhờ Jean, cơn nhức đầu không quay trở lại, do đó anh và Peter cùng chơi một ván backgammon.

Thường thì Erik là người kiệm lời (trừ khi ở cạnh Charles) nhưng Peter dư khả năng lấp đầy khoảng lặng mà không cần đối phương trợ giúp gì nhiều.

Tối nay thằng bé im lặng đáng ngờ. Nếu không phải anh đã thấy hôm nay Peter rất hoạt bát thì có lẽ anh đã cho là vì nó đang bệnh. Những đường tạo ra do nét cau mày trên trán Peter khiến anh lo ngại cũng như việc nó không tỏ ra hả hê khi đá được mấy quân cờ của Erik ra khỏi bàn cờ.

Khi Peter cuối cùng đã chịu phá vỡ sự yên lặng, linh cảm của Erik đã đúng.

“Em con như thế nào?”

Ban đầu Erik không hiểu gì cả. Anh không quen người nào trong gia đình Peter, tại sao nó lại hỏi—

Nina.

Anh chưa từng nghĩ đến Nina với thân phận như thế. Anh không vội trả lời ngay.

“Em con rất ít nói. Yêu động vật nhưng cực kỳ nhút nhát trước con người. Con bé từng gọi mình là Công chúa Rừng và bạn thân của nó là một con nai.”

Rất đau, lạy Chúa, rất đau nhưng lại mang đến cảm giác giải thoát khiến Erik kinh ngạc. Anh cố mỉm cười nhưng nụ cười có cảm giác vụn vỡ và méo mó.

“Vậy là . . . không giống con tý nào,” Peter nói bằng giọng đều đều, thiếu vắng tính hài hước thường có.

Erik suy nghĩ một chút. “Ba không cho là vậy. Hai đứa đều ham đồ ngọt một cách thiếu kiểm soát. Ba thường tuồn bánh qui cho Nina trước khi con bé đi ngủ, dù Magda quả quyết nó sẽ bị sâu răng. Hai đứa đều thích chơi chữ. Và âm nhạc nữa. Nhà ba không có rađiô nhưng con bé từng tự sáng tác rồi hát cho ba nghe.”

Càng nghĩ anh càng thấy nhiều điểm tương tự: niềm vui của chúng trước những điều giản đơn, nhiệt tình của chúng với những thứ chúng hứng thú, những hành vi liều lĩnh của chúng (Nina từng leo 50 foot lên cây để giải cứu một con mèo hoang).

Sao trước giờ anh không nhìn ra nhỉ?

“Em con nghe dễ thương quá nhỉ,” Peter nói, vẫn rất yên lặng và nghiêm túc. “Chắc ba nhớ em lắm. Con xin lỗi.”

Anh nhắm mắt trước cảm giác đau xót của nước mắt nhưng vẫn không kịp ngăn một giọt rơi xuống. Nói anh nhớ Nina là quá nhẹ so với thực tế. Một phần của anh đã chết cùng con bé và Magda và nó sẽ không bao giờ quay lại. Nó là một cái hố, một cái giếng không đáy, và một vài ngày anh có thể đi men theo mép trong khi những ngày khác anh lọt xuống và không có chút hy vọng nào trở ra.

“Đây là một sai lầm.”

Erik vụt mở mắt. Peter cắn môi, nhào nặn khối súc sắc trong tay và không nhìn anh. “Lẽ ra con không nên cho ba biết. Con xin lỗi.”

“Sao con nói thế?” Erik hỏi, giọng anh giống như sỏi đá.

“Con có mười năm để làm quen với việc ba là ba con,” Peter nói, mắt vẫn dán vào khối súc sắc trong tay. “Ba chỉ có vài tháng. Thật không công bằng khi yêu cầu ba làm ba con quá sớm sau khi ba mất Nina. Hẳn là nó có cảm giác như con đang cố thay thế con bé.”

Làm sao Peter biết điều này? Làm sao Peter biết điều này khi Charles còn phải đọc suy nghĩ anh mới biết?

“Nhân tiện thì con không cố đâu. Con chỉ nghĩ . . . Dù sao thì con biết ba nghĩ ba nợ con tất cả những việc này nhưng ba không phải ở lại đây vì con đâu.” Peter ngước lên và đôi mắt nó quá lương thiện và con dao càng xoáy sâu hơn. “Nếu ba muốn rời đi thì ba nên đi. Không sao đâu. Thực ra . . . “ nó cắn môi. “Ba không thật sự còn nơi nào để đi nên con mới nên rời đi. Không sao hết mà. Con chắc là chuyển về với mẹ và kiếm một việc làm thực thụ hay thậm chí là đi học đại học và ba có thể gửi thiệp cho con vào dịp lễ Hanukkah hay gì đó.”

Suốt khi nói, giọng Peter càng lúc càng thắt lại, nó chớp mắt quá nhiều và đến lúc nói xong, nó cắn môi đến suýt bật máu. Nó sẽ không phơi bày sự yếu đuối trước Erik. (Có lẽ hai vòng tròn của họ rốt cuộc có giao thoa.)

Nếu Peter đâm một con dao làm bếp vào anh thì chắc là ít đau hơn.

Charles chỉ nhìn một thoáng vào tâm trí Erik và chấp nhận mọi điều về anh, tất cả mặt tối và mặt sáng của anh. Erik tin rằng Charles làm được vậy chỉ vì anh có khả năng ngoại cảm.

Nhưng Peter không có khả năng ngoại cảm.

Mối quan hệ này không bắt buộc phải tồn tại. Peter có thể lựa chọn không nói ra. Thay vào đó, nó tặng cho Erik tình cảm yêu thương và sự chấp nhận mà anh chắc chắn không đáng nhận.

Đúng là Peter chưa chứng kiến nhiều như Charles. Nhưng nó đã chứng kiến đủ. Nó dành thời gian để quyết định, và nó chọn Erik, kể cả khi một quyết định như thế thật điên rồ và ngu xuẩn và một ngày nào đó có thể khiến nó mất mạng.

Và nó sẽ nhận lại được gì? Tình yêu thương của Erik ư? Tình yêu thương của Erik là một lời nguyền. Không chuyện tốt lành gì xảy đến với bất cứ ai nhận lấy nó từ anh. Nó đã khiến Peter bị gãy chân rồi. Peter xứng đáng nhận những điều tốt hơn bất cứ đau khổ không thể tránh khỏi nào Erik sẽ giáng xuống đầu nó.

Những ngày gần đây, Erik trăn trở với quyết định đi hay ở. Nhưng hiện tại, biết được mình có được sự thấu hiểu hoàn toàn và sự cho phép rời bỏ đứa con trai này, lựa chọn đã không thể rõ ràng hơn.

Chúng sẽ phải dùng vũ lực nếu muốn tách anh khỏi bất cứ đứa con nào. Và nếu điều đó khiến Erik thành kẻ ích kỷ, thì cứ vậy đi.

Anh đứng dậy khỏi ghế và chuyển đến ngồi cạnh Peter trên xôpha. Bằng một cử động trôi chảy, thiếu vắng bận tâm hay xấu hổ, anh khoác một tay qua vai Peter và kéo thằng bé vào ngực. Con trai anh gần như lập tức thả lỏng khi dựa vào anh. (Một sự tin tưởng nhường đó. Từ đâu nó có sự tin tưởng nhường đó?)

“Ba không đi đâu cả,” anh vùi vào tóc Peter, nói. “Và con cũng thế. Làm ba của con không phải một gánh nặng hay sự trả nợ. Đó là đặc ân mà ba vinh dự nhận được.” Anh hít vào một hơi khiến bản thân run lên. “Con nói đúng. Đôi khi điều đó rất đau đớn với ba. Nhưng đến cuối cùng ba tin rằng nó xứng đáng.”

Ba chỉ cầu vũ trụ đừng trừng phạt con vì điều đó.

Thứ gì ướt ướt đáp xuống xương đòn của Erik.

“Peter?”

“Con không có khóc nha,” Peter gắt nhưng nó sụt sịt mũi và cổ áo Erik dần ẩm ướt. Thật nực cười, cả hai đều là đàn ông trưởng thành rồi nhưng Erik xoa những vòng tròn nhỏ trên lưng Peter và ngâm nga khúc hát ru như thể Peter mới năm tuổi và đang chịu một cơn ác mộng tồi tệ bởi vì hiện thời đây là cách duy nhất Erik biết để an ủi các con của mình.

Sau mấy phút, Peter hít vào những hơi thật sâu và đều và bình tâm trở lại. Nó tách khỏi Erik, mặt đỏ bừng vì khóc và nó tập trung quá sức vào việc sửa sang tóc tai hơn là trao đổi ánh mắt với anh.

“Wow. Cái đó thiệt. . . . xấu hổ. Xin lỗi vì con biến thành, kiểu, bé gái tiền dậy thì trước mặt ba. Đó không thường là phong cách của con. Con không thật sự . . . trông đợi điều đó.”

Erik nghiêng đầu sang một bên. “Con nghĩ ba sẽ rời bỏ con?” Anh không nhắc đến việc bản thân mình cũng nghiêm túc cân nhắc lựa chọn đó đến mức nào.

Peter nhìn anh với mức độ thách thức đáng kinh ngạc. “Con không muốn ba ở cạnh con nếu việc đó làm ba đau đớn.”

“Vợ và con ba bị sát hại. Dù ở cạnh con hay không thì ba cũng đau đớn thôi.”

“Đúng, nhưng con khiến ba đau hơn.”

Sau khi Peter thú nhận trên nóc nhà, nó đã nhận Erik làm cha với một sự nhiệt tình tức khắc và không có giới hạn. Có lẽ ban đầu việc này hơi quá sức với Erik nhưng anh đã nhanh chóng thích nghi. Bây giờ cũng chính đứa nhỏ đó lại lập luận chống đối mối quan hệ nó đã chờ mười năm để bắt đầu, chỉ vì nghĩ đến cảm nhận của Erik. Mặc kệ những nghi ngại đeo bám mới chỉ đêm hôm trước, Peter càng ra sức lập luận rằng nó nên rời đi, Erik càng muốn giữ nó lại đây. Sau cùng, Peter dịu đi hơn là kích động.

“Không đâu,” anh khẳng định với Peter. “Con làm mọi thứ . . . nhẹ nhàng hơn.”

Peter cúi đầu, nở nụ cười bẽn lẽn.

“Ba mừng vì con đã tìm được ba. Nhưng ba tự hỏi điều gì thôi thúc con đi tìm ba khi mọi điều con biết về ba đều . . . tiêu cực? Điều đầu tiên ba nói với con là ba đã giết tổng thống.”

Con trai anh nhún vai. “Chắc là tò mò? Ban đầu thôi. Con chỉ muốn nói chuyện với ba, xem xem ba thật sự là người thế nào.”

Ngạc nhiên là câu trả lời khiến anh thất vọng. Nhưng Peter nói tiếp.

“Và khi ba biến mất, con nghĩ mình đã mất cơ hội vĩnh viễn và điều đó làm con nhận ra con đã muốn cho ba biết đến mức nào. Sau đó ba xuất hiện trên bản tin và con biết dù gì đi nữa thì con cũng phải tìm được ba, kể cả khi ba bị khùng toàn tập.”

Trước nhận xét này Erik nhướng một hàng lông mày nhưng anh thấy mình không giận nổi. “Ba cố hủy diệt thế giới nhưng con vẫn muốn nói chuyện với ba?”

Peter thở dài, gãi gãi sau đầu.

“Cái này nghe thật thảm hại nhưng mà . . . rất lâu, rất lâu rồi con luôn muốn có một người ba. Đến tầm đó thì con không kén chọn người ba đó là ai nữa, chỉ cần ổng, ba biết đấy, nghĩ con cool là được rồi. Bên cạnh đó, con đã quan sát ba một thời gian. Ba không chỉ có—“

Đau đớn và giận dữ.

“—một cái đầu khùng hết thuốc chữa.”

“Ba nghĩ con rất cool,” Erik nói, từ “cool” gượng gạo trên lưỡi.

“Thì bởi đúng là thế mà. Con cool nhất.” Peter nghiêm trọng nói, nhưng nó và Erik mỉm cười với nhau.

“Rất tiếc ba phải nói rằng có thể ba sẽ khiến con thất vọng,” một lúc sau Erik nói, nụ cười phai dần.

Đó không phải khả năng mà là sự chắc chắn tuyệt đối. Nhưng Peter chỉ nhún vai với kiểu bất cần của nó.

“Không đâu. Ba cũng được mà.” Nó ra dấu về phía bàn cờ backgammon. “Ba muốn quay lại với việc bị con oánh cho không còn manh giáp không?”

“Ba để con thắng đấy. Như một người ba tốt nên làm.”

“Nào, ba không cần nói dối chỉ vì ba cảm thấy bất an với sự thật rằng con trai ba giỏi hơn ba về mọi mặt.”

Khi Erik dạy cho con trai anh khúc hát ru, Peter đòi học bằng tiếng Yiddish thay vì bản dịch tiếng Anh. Các âm tiết phát ra bị giọng nó làm cho méo mó và Peter sẽ không đoạt giải cuộc thi hát nào trong tương lai, thế nhưng bài hát nghe vẫn hay như anh nhớ.

Kết thúc


Bối cảnh trong fic là sau X-Men: Apocalypse và trong thời gian Erik ở lại xây trường cho Charles, Peter đã nói sự thật cho Erik biết.

Đoạn Erik hát ru con trong X-Men: Apocalypse

[Dịch] Mèo con, Tách trà và Yêu (Cherik)

Tên gốc: Of Kittens and Teacups and Love

Tác giả: Ren

Nguồn: https://archiveofourown.org/works/216525

Ngôn ngữ: tiếng Anh

Người dịch: Joel Freak

Thể loại: BL, fanfiction, hài, alternate universe

Fandom: X-Men: First Class (2011)

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Rating: Teen và lớn hơn

Nhân vật: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Professor X), Raven Darkholme (Mystique) và một số ‘nhân vật’ khác trong X-Men: First Class

Tóm tắt:

AU hiện đại với Charles và Erik sống chung trong một căn hộ. Charles học ngành tâm lý học, thích trà và cờ vua và cứ thích mang mèo hoang về nhà. Erik để Charles làm vậy vì chắc là có lẽ Erik hơi yêu cậu mất rồi.

**Chú ý: Bản dịch chưa có sự cho phép của tác giả. Bạn Joel đã gửi tin nhắn xin phép nhưng hai tuần rồi vẫn chưa thấy tác giả hồi âm (và có thể tác giả sẽ không hồi âm vì fic được viết khá lâu rồi). Trong trường hợp tác giả hồi âm và cho phép dịch, post này sẽ bị xóa để đăng lại bản dịch có sự cho phép.

——–******——–

Charles và Erik là bạn thân. Họ đã làm bạn thân từ năm nhất, khi Erik mới từ châu Âu đến Hoa Kỳ và không quen ai ở Harvard nhưng vẫn ghét hết vì thời điểm đó Erik ghét tất cả mọi người. Công bằng mà nói thì hiện tại cậu vẫn ghét hầu hết mọi người, nhưng cậu luôn thấy khó ghét nổi Charles, kể cả khi cậu ta căng thẳng với kỳ thi cuối khoá và đánh thức Erik lúc ba giờ sáng để đọc cậu nghe tên gọi và đặc tính chính của các chứng rối loạn nhân cách đến mức Erik tin chắc bản thân đang mắc phải ít nhất một tá trong số đó. Kể cả khi Charles lôi cậu đến hiệu sách lần thứ ba trong tuần và mua một lượng sách đủ để chất đầy một thư viện cỡ nhỏ và Erik chính là người phải khuân đống sách đó về nhà. Kể cả khi họ đặt bánh pizza và Charles mất 30 phút chọn tới chọn lui rồi cuối cùng bốc đại một món từ thực đơn và sau đó quyết định pizza nấm đơn giản của Erik trông ngon lành hơn nhiều. Cuối cùng Erik chịu thua ánh mắt cún con và đành chia nửa phần bánh của mình với Charles, đổi lại nửa đĩa ít giống pizza mà giống dứa và thịt xông khói và trứng và cà tím và thịt viên và ngựa vằn(?).

Charles giỏi vụ ánh mắt cún con lắm nhé. Cậu ta chỉ cần hướng đôi mắt xanh đến kỳ cục đó về phía Erik rồi nhìn cậu đăm đăm và bĩu môi, bởi vì lạy Chúa trên cao, Charles là loại người hay bĩu môi, và rồi Erik sẽ không tiếp tục giận cậu ta được. Như lần đầu họ gặp nhau, khi Erik cáu giận với mọi người và mọi thứ đến mức sẵn sàng quay trở lại Ba Lan, nếu cần thì bơi qua Đại Tây Dương cũng được, và tất nhiên cậu không moi ra nổi chút thiện ý nào với mấy đứa sang chảnh học khoa tâm lý tình cờ nghe được trận to tiếng giữa cậu và trưởng khoa và xin lỗi vì quá tự tiện nhưng có lẽ cậu ta sẽ đưa ra được giải pháp cho vấn đề chỗ ở mà Erik đang gặp phải. Mãi đến ngày nay, Erik vẫn không biết vì sao mình chấp nhận đề nghị dọn đến sống chung nhà với Charles. Cậu hay có cơ hội hối hận với quyết định của mình (thường là ba giờ sáng hôm trước ngày thi cuối kỳ) nhưng đồng thời cậu cũng không rõ mình sẽ sống sót thế nào trong mấy năm qua nếu không có Charles.

Charles già đáng mến và đáng tin cậy. Erik đã cố cảnh báo cậu ta. Cậu không phải là bạn cùng phòng tốt tính nhất, cậu hay tự kỷ lại ít nói, Charles mới vừa gặp cậu… Tất cả ý kiến phản đối của Erik đều vô ích. Charles gần như ép Erik dọn đến sống chung với mình, bằng sự bướng bỉnh, lịch sự, sẵn lòng giúp đỡ và bình tĩnh đến phát bực. Erik đã muốn hét lên rằng mình có nhiều vấn đề, chết tiệt, cậu không phải người tốt, cậu đã làm vài chuyện gớm bỏ mợ. Charles là người tốt và cậu ta không đáng phải có một người như Erik trong cuộc đời mình. Charles chỉ nhìn Erik đăm đăm như thể đọc được suy nghĩ của Erik và nói rằng mình chưa từng gặp ai như Erik và cậu nghĩ hai người họ có thể trở thành bạn tốt.

Đó là lý do Erik và hai cái vali của cậu xuất hiện trong căn phòng trống ở căn hộ của Charles, mà thật ra nó không hẳn là căn hộ mà là biệt thự mini thì đúng hơn, bởi vì thể loại sinh viên gì lại sống ở nơi có ba phòng ngủ, một thư phòng, một phòng ăn, một phòng khách và hai phòng tắm? Riêng cái bếp thôi đã rộng hơn một số nơi Erik từng ở. Charles nhìn hai cái vali của Erik và hỏi khi nào Erik sẽ mang đồ đạc còn lại đến, Erik trả lời là chỉ có chừng đó thôi, đồng thời nhớ ra rằng lúc đó có vẻ như cậu có rất nhiều thứ cần mang theo và có khi cậu nên mua vali to hơn và bỏ lại cái vali thứ hai. Nhưng trên hết Erik lo rằng Charles coi cậu là một ca từ thiện, như kiểu cậu là một con mèo hoang Charles tha về nhà chỉ vì trông nó đáng thương và không có khả năng tự vệ.

Trừ việc hiện tại Erik biết Charles có cảm giác đó với tất cả mọi người. Cậu ta như kiểu anh hùng đeo mặt nạ xông pha cứu thế giới ấy, nhưng thay vì đồ bó loè loẹt thì cậu ta mặc áo sơmi ủi phẳng phiu, áo khoác len và găng tay hở ngón. Và vào lúc nào đó trong năm đầu cả hai sống chung, cậu ta đúng là đã tha về nhà một con mèo con vô chủ. Nó là một cục lông màu sẫm, không to hơn nắm tay của Erik và Charles thành kính ôm nó trong tay và thủ thỉ với nó như thể nó là tạo vật xinh đẹp nhất trần đời.

Cậu ta lập tức hỏi, thậm chí là nằn nì, liệu cả hai có thể nuôi con mèo hay không. Erik bị giằng xé dữ dội vì cậu không thích động vật, kể cả những động vật đáng yêu muốn chết như con mèo nhỏ này, chúng phiền toái và chúng ngáng đường. Nhưng cậu đâu thể bảo Charles được hay không được làm gì trong chính nhà của cậu ta, mặc dù đúng là Charles đang xin phép còn Erik chẳng hiểu cậu ta xin phép làm gì khi Erik chỉ là đứa ở ké. Lúc nào cậu cố thuyết phục Charles rằng mình rất sẵn lòng trả một nửa tiền thuê nhà, Charles liền đổi chủ đề. Sau đó Erik biết được thật ra gia đình cậu ta sở hữu cả toà chung cư, và điều này rất đáng bực vì Erik dám chắc mình còn không đủ tiền thuê một nơi chỉ tốt bằng nửa thế này còn Charles thậm chí còn không để cậu đóng tiền điện. Erik đã trả đũa bằng cách mua tặng Charles ấn bản đầu tiên của Christopher Isherwood mà cậu tìm được trên eBay vào Giáng sinh, và Charles đã vui đến mức nhảy tưng tưng khắp phòng và suýt đạp phải đuôi Moira.

Vì họ đã giữ con mèo để nuôi, hiển nhiên rồi. Trước nhiệt tình thấy rõ trên mặt Charles, Erik chẳng nói được gì, và sau đó, Raven về nhà, trông thấy con mèo và liền xoắn xuýt với nó. Thế rồi Erik phải đối diện với hai cặp mắt cún con cộng thêm một cặp mắt mèo con, cậu đành thở dài và nói nuôi thì nuôi vậy và đi tra Google để biết nên cho mèo ăn gì và làm sao phát hiện mèo nhà mình là đực hay cái. Hoá ra là mèo cái và họ đặt tên nó là Moira. Đặt tên cho con mèo là quyết định khó khăn nhất họ từng gặp phải. Raven muốn đặt tên nó là Nightprowler*, một cái tên nghe khá nực cười, nhưng Charles muốn đặt tên nó theo tên một nhà khoa học nổi tiếng đã chết từ đời nào và điều này còn nực cười hơn.

Hai anh em đã cãi nhau được gần một tiếng trong khi Erik ôm laptop nằm dài trên xôpha để con mèo nghịch sợi chỉ xúc ra khỏi tay áo và thấy mình hơi phát rồ vì đọc blog về mèo do các bà cô cuồng mèo viết. Sau đó Charles quay sang Erik và hỏi cậu sẽ đặt tên nó là gì hả bạn tôi? rồi Raven lườm cậu và Erik chưa bao giờ thấy mình bị dồn vào thế bí như lúc này. Cậu không thể chọn phe Charles hay phe Raven mà không bị người còn lại cạch mặt cả đời vì hiển nhiên đặt tên mèo là chuyện trọng đại. Lẽ ra cậu nên về phe Charles vì Charles là bạn thân của cậu nhưng Erik cảm thấy theo thông lệ thì nên để em gái được nuông chiều chọn tên thú cưng. Không hẳn là Erik quyến luyến đặc biệt Raven hay gì, nhỏ chỉ là em gái kế của Charles, người hâm mộ Taylor Swift và trang điểm đậm đến nỗi thỉnh thoảng mặt nhỏ xanh lè và khiến Charles phát khùng vì cậu ta hoàn toàn không quản nổi nhỏ.

Erik tuyệt đối không theo phe nào trong cuộc cãi vã tên mèo này nên cậu nói đại cái tên đầu tiên hiện ra trong đầu. Moira, cậu nói, và biến Nhị Quốc phân tranh thành Tam Quốc phân tranh. Nhưng rồi Charles ngẫm nghĩ một lát và quyết định cái tên đủ sang với tiêu chuẩn của mình, cậu thích nó và cậu sẽ tỏ ra là người cao thượng hơn và từ bỏ quyền đặt tên mèo. Cuối cùng, vì Raven thuộc thiểu số nên nhỏ đành nhượng bộ và để họ gọi con mèo là Moira, dù Erik khá chắc khi cả hai không có nhà, Raven sẽ gọi Moira là Nightprowler. Sau đó cả bọn đến cửa hàng thú cưng để mua sữa đặc biệt cho mèo con hay bất cứ thứ gì mèo con cần và tất nhiên họ tay xách nách mang về nhà nào là thức ăn cho mèo, đồ chơi cho mèo và giường cho mèo đủ để nuôi một đội quân mèo của riêng mình.

Hoá ra đó là điều may mắn vì trong vài tháng tới, Charles đã lãnh nhiệm vụ nhặt nuôi toàn bộ mèo hoang ở Massachussets. Sau Moira là Emma, một con mèo trắng như tuyết và luôn cho Erik ấn tượng nó đang ra vẻ cao cao tại thượng với cậu – một điều đáng nể với một thứ cao chưa đến bắp chân cậu. Tiếp đến Azazel và Riptide, hai đứa không may mắn thoát khỏi kỹ năng đặt tên của Raven. Riptide lông xám, không có đặc tính gì nổi bật và luôn yên lặng trong khi Azazel bự thù lù, lông màu đỏ cam và thích ngủ trên chân Erik khiến cậu thường thức dậy với hai bàn chân mất cảm giác. Rồi sau đó là Shaw. Erik tin chắc Shaw là nòi giống của quỷ dữ, được gửi lên từ địa ngục để gây họa cho thế gian. Shaw nhắm giết Erik, điều đó đã quá rõ ràng ngay từ lần đầu Erik nhìn vào đôi mắt vàng xấu xa của nó.

Cậu đã cố giải thích với Charles nhưng Charles chỉ cười vào mặt cậu và vuốt ve con quái vật lông đen xấu xa trong khi bảo Erik đừng ngớ ngẩn như vậy. Erik rất bực bởi vì không ai có quyền nói cậu ngớ ngẩn cả, đặc biệt là thanh niên lớn tướng thích nhặt mèo về nuôi và cho rằng thêm bạn tôi vào sau mỗi hai câu – bình thường như cân đường hộp sữa nhé – là chuyện chấp nhận được bất kể đến việc mỗi lần cậu ta dùng hai từ đó thì Erik lại thấy hơi quặn bụng. Vì thế Erik trừng mắt với Shaw, nó cũng trừng mắt lại với cậu, và cậu nói, thôi được, con quỷ sứ này có thể ở lại nhà chúng ta. Để cảm ơn, Shaw cắm móng vuốt vào tay Erik và định vồ cậu.

Charles cực kỳ hối hận về việc này, cậu trừng mắt với Shaw và lặp đi lặp lại mèo hư trong khi Erik nắm chặt cánh tay bị thương và cố ngăn máu chảy, đồng thời cố ngăn bản thân không giết con mèo chết bầm kia vì dù sao nó cũng là mèo của Charles và Charles chắc sẽ buồn. Sau đó, Charles thấy máu trên tay Erik và mặt cậu tái mét khiến Erik tốn rất nhiều sức mới thuyết phục được cậu đừng gọi 911. Thay vào đó, Raven bị sai đến tiệm thuốc tây gần nhất và rõ ràng là nhỏ thừa kế thói quen mua sắm của Charles vì nhỏ về nhà với cả đống bông băng và thuốc sát trùng. Erik cố nói với Charles rằng cậu từng bị nặng hơn thế này nhiều nhưng Charles không nguôi đi tý nào cho đến khi cậu quấn băng kín từ cổ tay đến khuỷu tay Erik. Cuối cùng, Charles để Erik gọi bữa tối từ nhà hàng bán thức ăn mang đi cậu ưa thích.

Đến lúc này thì Erik đã chấp nhận sự thật là nhà họ đã biến thành một dạng trại cứu trợ mèo con cơ nhỡ. Thực ra thì là nhà Charles nhưng đó không phải là điều quan trọng nữa. Erik khá chắc Charles sẽ bĩu môi cậu đến chết mới thôi nếu cậu manh nha có ý định dọn ra ngoài. Erik cũng chẳng có ý định dọn ra ngoài đâu, cậu thích sống chung với Charles, mặc kệ dăm ba con mèo cuồng sát. Charles rất yên lặng, không bao giờ nghe nhạc to, hay chính ra là bất cứ nhạc gì được sáng tác trong vòng 100 năm qua. Cậu ta gọn gàng, gần như sắp thành người mắc chứng ám ảnh với sự gọn gàng, nhưng Erik cũng y như thế nên cậu không có gì phàn nàn. Cậu ta thậm chí còn biết nấu ăn một chút, vừa đủ để đảm bảo cả hai không chỉ sống bằng thức ăn mua về từ nhà hàng bán thức ăn mang đi.

Một tối nọ Erik nói rằng cậu nhớ món chłopski posiłek mẹ nấu và ngay hôm sau, Charles trở về từ chuyến viếng thăm hiệu sách hàng ngày với một cuốn công thức nấu các món Ba Lan. Rõ ràng khái niệm tra cứu bằng Internet thay vì mua thêm đồ đạc không rõ ràng lắm với cậu ta. Sau đó cả hai phải đi mua sắm bởi vì ngoài vài chai bia và hộp kem trộn mẩu bánh quy sôcôla yêu thích của Raven thì tủ lạnh của họ hầu như trống không. Erik di chuyển xe đẩy trong khi Charles chạy loanh quanh như một đứa trẻ hưng phấn quá độ và vờ rằng cậu ta phân biệt được thanh tỏi tây nào ngon còn thanh nào không ngon. Erik bỏ đồ vào túi đựng có thể tái sử dụng phù hợp với xu hướng bảo vệ môi trường trong khi Charles tán tỉnh cô thu ngân xinh xắn và hoàn toàn thất bại trong việc xin số điện thoại và vì vậy, Erik trêu cậu suốt chặng đường đi bộ về nhà.

Họ đứng cạnh nhau thái rau củ trong khi Raven ngồi trên bàn ăn và nhấm nháp mấy mẩu thịt xông khói và Charles bị giằng xé giữa việc mắng nhỏ vì ăn vặt trước bữa làm ngang bụng và tự mình ăn thử một ít. Erik không có mấy nỗi ăn năn kiểu đó và chiếm hết chỗ thịt xông khói còn lại, kết quả là cả hai phải thay thịt xông khói bằng giămbông. Sau đó họ tranh cãi về thời gian nấu bởi vì họ không thể nhất trí cho đến khi nó ngả màu nâu chính xác có nghĩa là gì. Erik cãi rằng nâu thì cũng có nâu này nâu kia và ghi thời gian chung chung như thế thì sao không ghi hẳn ra cần nấu cái xúc xích chết tiệt đó bao nhiêu phút cho rồi.

Cuối cùng họ có một thứ có vẻ không phải chłopski posiłek chính gốc nhưng ít ra nó ăn được và họ không hủy căn bếp trong quá trình làm, tuy đống lộn xộn họ tạo ra dường như không tương xứng lắm với bốn phần ăn. Bởi vì hiển nhiên mãi đến khi làm xong cả hai mới đọc đến dòng chữ in ở cuối trang. Vì vậy họ đành mời Hank, cậu trai sống ở hộ kế bên đang crush Raven, một chuyện Erik thấy khá buồn cười. Bọn mèo ăn phần thức ăn còn lại và Azazel hình như béo lên sau một đêm.

Sáng hôm sau Erik phàn nàn điều đó với Charles. Có vẻ không công bằng lắm khi Azazel cứ lấy cậu làm gối trong khi nó có hẳn một chiếc giường cho mèo cực kỳ thoải mái ở góc phòng khách. Azazel cũng chưa bao giờ làm phiền Raven hay Charles và đó là điều Erik thấy bất công. “Chắc là nằm ngủ trên người cậu dễ chịu lắm, bạn tôi ạ,” Charles lầm bầm và hiện tại là sáng sớm, cậu chưa uống trà còn đôi mắt thì hơi thiếu tập trung, do đó Erik không phản bác mà chỉ đưa cậu một ca Earl Grey. Mấy cái ca đều vẽ hình mèo, Raven đã làm chúng tại lớp mỹ thuật của nhỏ. Ca của nhỏ có con mèo xanh dương, ca của Erik có con mèo vàng còn ca của Charles có con mèo đỏ. Cậu ta sở hữu hai cái ca vì cậu ta uống trà suốt ngày và ngại phải rửa trong khi đang bận chuyện gì đó.

Charles cực kỳ đam mê chuyên ngành của mình, và đó là tâm lý học. Cậu ta có khả năng kỳ lạ với việc đọc người khác và có thể cho bạn biết bạn đang nghĩ gì, đôi khi ngay cả chính bạn cũng không biết mình đang nghĩ đến điều đó. Erik đã quen kiềm nén toàn bộ cảm xúc của mình trong lòng nhưng điều đó trở nên thật khó khi Charles chỉ cần liếc nhìn là có thể đoán ra ngay Erik đang vui hay bực hay mệt như thể một trò ảo thuật vậy. Tiếp theo, nếu Erik đang vui và sẵn lòng lắng nghe, Charles sẽ huyên thuyên về một bài giảng đặc biệt thú vị hay cuốn sách gần đây nhất mình đọc; còn nếu Erik đã trải qua một ngày tồi tệ và không muốn lắng nghe thì họ sẽ lôi bàn cờ vua ra và chơi trong im lặng đến khi tiếng lách cách của quân cờ cuốn sạch mọi thứ khác trong đầu Erik.

Erik học ngành kỹ sư. Cậu không quá hăng hái với ngành mình học, tất nhiên là không thể bằng cấp độ của Charles, nhưng đa số các khoá học đều thú vị còn các giáo sư đều giỏi. Chuyên ngành ban đầu cậu chọn là vật lý nhưng cuối cùng cậu quyết định chọn thứ gì đó thực dụng hơn và ít mang tính lý thuyết hơn. Charles không thật sự hiểu quyết định của cậu; cậu ta tin tưởng hoàn toàn vào việc bạn nên học ngành mình yêu thích nhất, nhưng với gia cảnh giàu có như thế thì Charles không bao giờ phải lo về viễn cảnh việc làm tương lai. Erik không ghen tỵ với cậu vì nếu có một người đáng được hưởng cuộc sống được nuông chiều thì người đó chính là Charles, người tiêu phần lớn tiền của mình vào sách, trà và thức ăn cho mèo.

Bên cạnh đó, ngoài tiền ra thì gia đình Charles không cho cậu được gì nhiều. Charles không thích nói về việc đó và Erik cũng không thích hỏi, nhưng mấy năm qua cậu nghe được đủ để biết Charles và Raven không đến từ một gia đình hạnh phúc. Cha họ luôn làm việc còn mẹ thì quá bận rộn với cuộc sống của riêng mình để dành thời gian cho con đến mức việc chăm sóc hai đứa trẻ bị khoán cho chính bản thân chúng cùng một chuỗi dằng dặc những bảo mẫu và giáo viên. Điều này là lý do vì sao Charles không muốn về thăm nhà vào kỳ nghỉ đông hay kỳ nghỉ xuân, và khi buộc phải về vào kỳ nghỉ hè, cậu rất khổ sở và rủ Erik đi cùng mình và Raven.

Erik nhận lời ngay vì không hẳn là có ai đó mong chờ cậu về nhà ở Ba Lan. Cậu cũng không chắc mình còn gọi Ba Lan là nhà được không, cậu có cảm giác nó chỉ là nơi cậu từng ở sau Đức và trước Harvard. Nó không có cảm giác là nhà, không giống căn hộ cậu ở chung với Charles và Raven. Do đó cậu ở cùng họ suốt mùa hè và cuối cùng cũng hiểu ra vì sao Charles luôn cho rằng căn hộ của họ quá nhỏ. Dinh thự của gia đình cậu rất to. Erik chắc sẽ bị lạc khi tìm đường đến phòng vệ sinh nếu phòng cậu không có phòng vệ sinh riêng. Nhưng nơi này rất lạnh lẽo và cha của Charles vắng nhà còn mẹ thì hoàn toàn chán ngấy con trai. Bà ta khiến Erik muốn hét lên bà không thấy cậu ấy rất thông minh hay sao, bà không thể giả vờ ít ra là mình quan tâm được à. Điều tồi tệ nhất là Charles và Raven không mong chờ khác biệt gì từ mẹ mình và chỉ nhìn chăm chăm mấy đĩa thức ăn một cách vô hồn.

Đêm đó Erik trằn trọc trên chiếc giường bốc cọc khổng lồ được gần một tiếng trước khi bỏ cuộc và gõ cửa phòng Charles. Charles cũng không ngủ, cậu mở cửa, trên người mặc một chiếc áo ngủ rất buồn cười khiến Erik cười nắc nẻ. Charles lôi Erik vào phòng trước khi cậu đánh thức cả nhà và cãi rằng áo ngủ mặc cực kỳ thoải mái và hoàn toàn hợp mốt, và Erik đáp rằng chắc Charles từ thời đại nào đó xuyên không đến đây và sự thật này sẽ lý giải được nhiều điều về cậu. Charles bĩu môi và lo về bầy mèo con ở nhà và liệu Hank có đối xử tốt với chúng không. Erik nghĩ bây giờ họ nên gọi lũ mèo là ‘mèo’ vì không có thứ gì bự như thế mà vẫn gọi là ‘mèo con’ được và cậu lo hơn về việc Shaw không vồ chết Hank khi cả hai vắng nhà.

Sau cùng họ xem một phim James Bond với âm thanh gốc bị tắt và Erik ứng khẩu hầu hết các đoạn thoại và làm cho bộ phim hài hước hơn nhiều. Đặc biệt khi Charles cũng tham gia mấy cảnh giường chiếu và bất ngờ bộc lộ khả năng nói câu hai nghĩa (và nghĩa thứ hai là 18+) mà Erik đến giờ mới biết cậu sở hữu. Họ đối đáp với nhau bằng những lời càng lúc càng khó đỡ cho đến khi Erik thêm vào những tiếng ‘chụt, chụt’ và Charles cười phá lên đồng thời úp mặt vào gối để giảm âm lượng. Sáng hôm sau, ở bàn ăn sáng, Erik nhờ Charles đưa hộ hũ mứt cam bằng giọng nhái Sean Connery hết mức có thể. Cả hai bật cười và cả bàn cùng nhìn hai cậu như thể cả hai bị thần kinh. Sau vụ đó, ở lại dinh thự này thêm một tháng không có vẻ quá khó khăn nữa.

Dẫu thế, Erik vẫn vui khi trở lại Harvard vào tháng chín. Không phải vì cậu nhớ lũ moè đâu, mình Charles nhớ thôi và cậu ta càng lúc càng thần kinh với những tin nhắn và cuộc gọi cho Hank với nội dung nói với chúng là tôi và Erik chào chúng, bọn tôi sắp về rồi và bọn tôi nhớ chúng lắm. Erik chắc chắn không chào chiếc gì bọn mèo cả, nhưng cậu nhớ sự yên tĩnh của căn hộ cùng với việc không phải đi hết hai cầu thang mới từ phòng ăn lên tới phòng ngủ, cả việc cậu làm bữa sáng trong khi Charles pha trà, cố gắng ngăn cơn ngáp, và vờ như không biết cậu ta thức trắng cả đêm viết bài luận. Erik biết Charles không ngủ vì cậu nghe thấy tiếng gõ bàn phím lạch cạch từ phòng kế bên, tường mỏng như vậy đó, nhưng cậu cũng vờ không biết và ngăn Charles bỏ sữa vào tủ chạn và bỏ đường vào tủ lạnh.

Trên hết, Erik nhớ quan rượu ở góc đường, nơi cả hai la cà gần như mọi tối thứ sáu. Họ đến đó thường xuyên đến nỗi cô nàng bartender Angel biết tên họ và cô nàng đã rót sẵn hai cốc bia và nói chào Charles và Erik ngay khi họ bước vào cửa. Erik ngả người ra ghế và cười mỉm trong khi quan sát Charles cố gắng tán tỉnh một cô nàng xinh xắn nào đó bằng mấy câu về tâm lý học cũ mèm mà giờ Erik đã thuộc nằm lòng. Sau đó Charles bỏ cuộc và trở về bàn với Erik rồi yêu cầu Angel rót lượt bia thứ hai. Cô nàng Angel đó cũng được, tuy Erik nghĩ ánh mắt cô ta gian gian. Charles khăng khăng Erik không ưa Angel vì lúc đầu cô nàng đã cho rằng họ cặp bồ với nhau. Đó là chuyện khá xấu hổ và Angel đã đỏ bừng mặt khi Charles và Erik giải thích rằng họ chỉ là bạn, cô nàng lắp bắp xin lỗi và hai anh lúc nào cũng đến cùng nhau và hai anh sống chung và hai anh nói về mấy con mèo cùng nuôi và xin lỗi vì tôi tưởng bở. Charles nghe Angel xin lỗi với khuôn mặt dần đỏ lên và Erik nghĩ, tất nhiên là lỗi của bọn moè rồi.

Chỉ vì cậu là gay còn Charles tán tỉnh mọi sinh vật đi bằng hai chân không có nghĩa họ là một cặp. Hay họ nên là một cặp. Hay họ có cân nhắc về việc trở thành một cặp. Kể cả khi họ có nguyên một gia đình mèo được nhặt về nuôi và cùng đi sắm đồ chơi mới cho mèo rồi cãi nhau ngay tại lối đi giữa các kệ hàng bởi vì Erik không muốn Charles chiều hư lũ mèo hơn những gì cậu đã làm và Charles giơ ra thứ gì đó mềm xù phát ra tiếng chút chít và nói nhưng mà Erik cái này màu xanh dương và tụi nó sẽ thích và chỉ một cái này thôi mà. Kể cả khi họ quá rành đơn đặt món của nhau, bao gồm đơn đặt món pizza điên rồ của Charles, và họ luôn gắp trộm thức ăn từ đĩa của nhau và tranh giành miếng há cảo cuối cùng mỗi khi đặt món Trung Hoa. Kể cả khi Charles về nhà trong trạng thái mệt lử vào mỗi thứ ba vì phải học suốt tám tiếng và hầu như không được nghỉ giải lao và cậu gác chân lên đùi Erik và Erik sẽ xoa bóp bàn chân cho cậu và rồi Charles thở dài thỏa mãn và tuyên bố sẽ yêu cậu trọn đời.

Thôi được, có lẽ là có. Có lẽ Erik từng nghĩ đến chuyện đó, một hai lần gì đó, và nghĩ thật lặng lẽ bởi Charles và khả năng đọc ý nghĩ kỳ quái của cậu ta không phải dạng vừa đâu. Erik từng nghĩ sẽ cho Charles biết cậu chắc là có lẽ hơi yêu cậu ta nhưng rồi cậu thật sự chẳng làm gì với việc đó cả vì nó có vẻ là một ý tưởng siêu tồi. Charles là điều tuyệt nhất từng đến với cậu, mặc kệ lũ moè và chứng nghiện trà của cậu ta cùng sự thật là cậu ta lôi Erik đi xem mấy phim dở ẹc chỉ để họ có thể cùng quăng bỏng ngô vào màn hình. Erik không muốn liều lĩnh đánh mất tất cả những điều đó bằng cách biến quan hệ của họ trở nên gượng gạo với một lời tỏ tình không đúng thời điểm. Và cho dù Charles có ngân ngấn nước mắt và nói tôi đã yêu cậu kể từ lúc tôi nhìn thấy cậu, bạn tôi ạ, chúng ta cưới nhau rồi sống trong dinh thự to vật của gia đình tôi và mở trại nhận nuôi mèo cơ nhỡ đi thì sao nào?

Theo tiêu chuẩn của đa số người khác thì họ đã là một cặp rồi. Họ đã hẹn hò vô số lần, có thể nói như vậy. Có lần Erik đưa Charles đến sở thú vào dịp sinh nhật vì xét từ việc cậu ta nuôi cả một bầy mèo thì rõ ràng là Charles rất thích động vật. Charles đã so sánh cậu với một trong những con cá mập ở thủy cung và Erik chẳng hiểu lý do vì sao nhưng cậu nghĩ cá mập là những sinh vật tuyệt vời. Do Erik không nói được cậu nghĩ Charles giống động vật nào nhất nên cậu nói đại điều gì đó về nhỏ và lông xù và có cặp mắt to và thích ôm và cậu thấy xấu hổ cực kỳ và liền đi mua kem để tránh điệu cười của Charles. Khi đi xem phim Charles luôn ngồi bên phải Erik để có thể thó mấy miếng bỏng ngô của Erik sau khi đã ăn hết phần mình, và Erik vờ như không phát hiện.

Họ ở chung, giặt đồ chung vì nếu không Charles sẽ phải giặt riêng đồ trắng và đồ màu, họ cùng đi bộ đến lớp, cùng học trong thư viện, cùng ăn trưa kể cả khi việc đó không thực tế chút nào vì họ học ở hai khu nằm ở hai phía đối nhau trong khuôn viên trường. Họ ngủ riêng nhưng đó là chi tiết không mấy quan trọng vì họ ra vào phòng nhau suốt. Ban đầu Erik thấy phiền với việc Charles hầu như không bao giờ gõ cửa trước khi bước vào phòng cậu nhưng thật ra Erik cũng chưa bao giờ thật sự muốn cấm cửa Charles. Thỉnh thoảng họ cùng ôn thi, nằm ườn trên một chiếc giường với ngổn ngang sách giáo khoa xung quanh, cho đến khi cả hai cùng ngủ gật và thức dậy vào sáng hôm sau càm ràm rằng Erik ngáy còn Charles đạp cậu trong lúc ngủ.

Khác biệt duy nhất trong tình huống giả định Charles yêu Erik điên cuồng sẽ là họ ngủ với nhau. Không phải Erik chưa nghĩ đến việc đó. Một hai lần gì đó, thật, thật, thật lặng lẽ, cảm thấy chóp tai mình đỏ bừng bởi vì cậu đã thấy Charles suýt khỏa thân vài lần, trên người không có gì ngoài đôi vớ và chiếc quần đùi sau một đêm say xỉn, hoặc trên người chỉ quấn chiếc khăn tắm, nhỏ nước đầy sàn nhà và phàn nàn về nước lạnh và máy nước nóng bị hỏng, hoặc mặc quần bơi ở bể bơi khi cậu lôi Erik tới và nhờ cậu giúp bôi kem chống nắng bởi vì da Charles trắng đến nực cười. Đây thường là thời điểm Erik dừng suy nghĩ về Charles suýt-khỏa-thân vì theo lối nghĩ đó chỉ có sự điên rồ cùng một ca đau bi hoành tráng.

Do đó họ tiếp tục vờ rằng không phải lúc nào họ cũng cư xử như một cặp đôi đã kết hôn lâu năm và họ cùng làm mọi thứ và họ luôn là bạn hẹn của nhau trong mọi sự kiện, đến mức khi Charles được mời đi đâu người ta không nói dẫn theo bạn hẹn của anh mà nói dẫn theo Erik và ngược lại. Bởi vì cũng không phải ngoài nhau ra họ không có người bạn nào khác. Erik có vài người học cùng lớp mà cậu chơi được, thêm vài người bạn khác cậu quen ở phòng tập, nhưng rồi sau đó cậu bắt đầu lôi Charles đến phòng tập và thế là chuyện Charles đi cùng Erik và hội bạn mỗi khi Erik và hội bạn rủ nhau đi chơi trở thành điều hết sức tự nhiên. Charles thì có cả đống bạn, cậu quen tất cả mọi người trong trường, nhớ hết tên, sinh nhật và màu sắc họ thích. Điều này làm Erik khó hiểu hết sức vì đây cũng là cậu Charles thỉnh thoảng đọc sách mê mải đến quên ăn. Nhưng Charles quen hết mọi người và muốn đi chơi với mọi người và cậu luôn đưa Erik đi cùng, kể cả lần mọi người trong lớp triết hiện đại của cậu muốn đi hát karaoke và Charles chẳng biết bài nào nên cuối cùng đành song ca cùng Erik và ‘chế’ phân nửa lời bài hát.

Một tối nọ cả hai đang ngồi trên xôpha xem liền tù tì cả bộ Doctor Who và chắc là Erik uống nhiều hơn bình thường bởi vì Raven qua nhà bạn ngủ và cả hai không phải tỏ ra gương mẫu cho ai ngoài lũ moè, và lũ moè thì bị chiều đến hư nát luôn rồi. Erik rót đầy lại ly của Charles, chỉ một ngón tay quanh phòng và nói exterminate, exterminate trong khi Shaw gườm gườm nhìn cậu còn Charles thì cười khúc khích. Và chắc là do rượu hoặc do Doomsday là một tập phim quá buồn, hoặc do Erik cố hết sức nhưng không tìm ra từ nào khác diễn tả tình trạng tay chân họ quấn lấy nhau ngoài ‘ôm ấp’, hoặc do cái cách mà môi Charles cong lên trong ánh sáng dịu phát ra từ màn hình tivi. Có khi sau này cậu sẽ biện hộ rằng lúc đó cậu bị điên tạm thời.

Vậy là Erik nhoài người tới và nói chắc là có lẽ tôi hơi yêu cậu rồi và rồi cậu có hẳn ba giây để phát hoảng trước khi Charles cũng ngả người về phía cậu và đáp tôi yêu cậu từ lúc mới nhìn thấy cậu rồi, bạn tôi ạ. Và không hề có lời hứa kết hôn hay lập trại mèo cơ nhỡ nhưng có rất nhiều hôn hít trên xôpha trong cái nhìn chằm chằm thờ ơ của lũ mèo cho đến khi họ té khỏi ghế và quyết định di cư về phòng Charles và đóng cửa lại để tránh lũ mèo xoi mói và Erik nghĩ lũ moè nên biết điều và đi lo chuyện của chúng thì hơn. Sau đó Erik khám phá ra bao năm qua cậu đã lỡ mất những gì vì không lên giường với Charles.

Họ thức dậy lúc sáu giờ sáng trong tình trạng quấn lấy nhau bởi vì đêm qua Charles quên kéo màn sáo xuống và trong đêm cậu ta cũng giành luôn cái chăn nhưng Erik không hề thấy phiền. Vài tiếng sau đó, sau khi họ cuối cùng đã chịu rời giường, Erik làm bữa sáng còn Charles pha trà và nói họ sắp hết đường rồi và họ nên thêm đường vào danh sách hàng tạp hoá cần mua. Erik khẳng định họ mới mua đường và cho rằng Charles nên ngưng bỏ quá nhiều đường vào trà, và thế là họ tranh cãi về chuyện đó đến lúc Raven về nhà.

Điều tuyệt nhất là không có gì kì cục với việc cặp bồ với bạn thân cả, hoặc có lẽ bởi vì họ là bạn thân nên mới không kỳ cục, tuy Raven khăng khăng rằng nguyên nhân thật sự là do bấy lâu nay họ đã cặp với nhau rồi, chỉ là họ mất nhiều thật nhiều thời gian để nhận ra mà thôi.

Chắc là con bé nói đúng.

Kết thúc


*Nightprowler (tạm dịch: Kẻ rình mò bắt mồi trong đêm — chỉ việc đây là con mèo) là chơi chữ từ Nightcrawler (tạm dịch: Kẻ bò trườn trong đêm — thật ra thì mấy biệt danh này để nguyên tiếng Anh thì hơn), biệt danh của Kurt và Kurt là con trai của Raven.

Mấy câu run-on dài trong fic là do câu tiếng Anh tác giả viết nó dài như thế. Câu nào dài quá bạn Joel mới tách ra thôi.

[Cherik] The Conqueror’s Prize

Disclaimer: Characters belong to their respectful owners

Fandom: X-Men: Movieverse

Rating: Teen and up

Pairing: Cherik – Erik Lehnsherr x Charles Xavier

Genres: Fanfiction, slash, alternate universe

Characters: Erik Lehnsherr (Magneto), Charles Xavier (Professor X), Raven (Mystique), Azazel, Janos Quested (Riptide), Kurt Marko

Warnings: some violence and strong language

Summary:

“You are here for one purpose only, Marko. Where is the prize you have promised me in exchange for your life, the Jewel of Westchester? Do you intend to keep me waiting?”

Erik defeated Kurt Marko and conquered Westchester. Kurt offered him a prize so that his life would be spared. The prize was Charles.


Kurt Marko rubbed his chubby hands together, finding them clammy. He had half a heart to wipe them at the front of his breeches but decided against it. He wasn’t the one to get worked up about appropriety, quite the opposite actually, but such gesture was a tell-tale sign of his anxiety rearing its ugly head, and he absolutely loathed to give the man before him the satisfaction of seeing the Lord Marko jittering with fear, though he doubted Lehnsherr had already, if the light quirk of his lips was any indication. His pale eyes were looking down on Kurt as the man himself was sitting on an elevated wrought-iron chair – or should he say ‘throne’, and Kurt couldn’t shake the feeling of being stalked by a shark, waiting with uncharacteristic patience for him to make one wrong move and spill his blood. Dozens snakes of sweat were slithering along his spine, sticking his dampened silk undershirt to his skin. He wished he hadn’t donned this particular ornate coat, made from finest wool and lined with fox fur. It was excellent in fighting the chill outside but here, inside, with the windows all bolted and the fire crackling in the fireplace, it was stifling. A few traitorous beads were forming at his brows as his heart was palpating and his breaths came out short and uneven. Kurt knew the heat wasn’t all to blame.

“So, my lord—” Kurt began, only to be rudely cut off.

“Save that shit for some actual lord. I am no noble.”

“As you wish, my liege—”

“I am not your liege, nor are you my vessel,” Lehnsherr said with a bored note. “I aim to keep it that way.”

Kurt rubbed his hands harder. “Then, if you would be so kind as to instruct me on how I should address you without offence.”

Lehnsherr sneered, casting a brief glance at the young woman by his right to find her expression mirroring his own. She was a lovely little thing, with dove’s eyes and wavy blond tresses tied in a high ponytail. Her shoulders, bared by her hairstyle and her scanty choice of attire, were covered in symmetrical tattoos. Kurt’s eyes were magnetized to the voluptuous curve of her bosoms for but a second before he forced himself to tear his gaze from her tempting flesh. She might look like a pretty bird perching on Lehnsherr’s shoulder and chirping to his tune but Kurt knew she was anything but. It was the tip of this woman’s sword he’d had the displeasure of getting acquainted with when she strode into the throne room, Lehnsherr’s men in tow.

“Bloody Erik. Erik The Berserker. The Foreign Barbarian. Mad Mongrel,” Lehnsherr said. “Anything you say behind my back you are welcome to say before my face.”

“I wouldn’t dare—”

“You are here for one purpose only, Marko. Where is the prize you have promised me in exchange for your life, the Jewel of Westchester? Do you intend to keep me waiting?”

“I have no such thought, sir. He’s right here, in this room,” Kurt replied, dipping his head in what he thought passed for a proper bow. But Lehnsherr wouldn’t be able to tell, would he? As one of his monikers suggested, he had never spent a minute of his life in a court and was thus unfamiliar with the formalities. Kurt gestured to his two servants waiting in a corner, who wore the Xavier family crest on their grey doublets. Mutely they carried out a stretcher on which was lying a young man clad in a simple but elegant milky garb cut precisely to accentuate his figure. His eyes were shut and his fine eyebrows were relaxed; he would look a fine painting of Sleeping Beauty if not for his bound wrists. They laid the stretcher down on the ground and retreated.

Kurt’s heart skipped a bear when he saw the blaze in Lehnsherr’s eyes. It did not stem from lust as Kurt would be familiar with lust and thus unnerved, but rather from rage. There were enough harrowing tales of Lehnsherr’s rage to keep a brave man awake at night, so Kurt knew better than to invoke it. He just had no idea in what way he had.

Fortunately Lehnsherr’s patience was rather short so he wouldn’t keep Kurt guessing. “What’s the meaning of this?” he growled, his features hardening as his eyes became twin blades aiming at the older man.

Kurt resisted the urge to resume rubbing his hands together. He inhaled a lungful and spoke, “That is Charles Xavier, the Lordling of Westchester and the Jewel you demanded.”

“I have eyes, Marko. Why is he lying there like a goddamned cadaver?”

“He is perfectly fine, I assure you. But the brat wouldn’t comply so some sleeping wine was in order. He’ll wake in another hour or two. The bondage is merely safety measure.”

“Careful, Marko,” Lehnsherr warned, his eyes traveling from Kurt to the unconscious young man. “The ‘brat’ outranks you in every way and he could easily have your tongue if he wished.”

As I could. The implication was clear.

“I am his father and until he turns 25, he’s under my authority.”

“Stepfather,” Lehnsherr said coolly. “And that is soon to change. Azazel, cut him free.”

A tall, imposing man with a scarred face stepped out from the shadow which he seemed to have blended in, gave his leader a light nod and approached the sleeping Charles. He spared Kurt no glance as he went on one knee and unsheathed his curved blade. He span it in his hand before bringing the blade down, severing the thick, leather knot in one neat cut.

The painting of Sleeping Beauty, now flawless.

Kurt eyed Lehnsherr’s henchman return to his post at his left side with ire. Anger flared in him, pressing his fear and anxiety down so that courage momentarily filled his breast. He lifted his chin and dared look Lehnsherr in the eyes. “If I were you, I would keep the cord,” Kurt said, slipping a mocking note in his tone. “He can be quite feisty when awake but it looks like you fancy them a tad feisty.”

Considering how Lehnsherr had displayed his temper so far, Kurt expected at least some threats and steeled himself for them; however, Lehnsherr seemed to entirely disregard his remark and turned to the young woman, whose name Kurt would later learn to be Raven – only Raven, no last name or title. “See to it that he’s cared for. If he wakes and needs anything, tend to it. Also, keep him calm until I come.”

Raven had a hand on her hip as she arched an eyebrow. “In your sleeping quarter, I guess?”

“Yes, Raven,” Lehnsherr said, exasperated but without menace. “On the bed as well. And with clothes.”

The last sentence was said almost as an afterthought.

Raven chuckled and patted his shoulder, her hand lingering on him a bit longer than necessary. “Sure, Erik. As you wish.” With that she left his side, gesturing with her long, nimble fingers for two men to carry Charles and follow her. Erik watched her back until she disappeared from sight, a look as close to fondness as it could get softening his steely features.

“Sir, about our deal…”

When Lehnsherr’s attention returned to Kurt, so did the shark look. The air in the chamber condensed and suddenly Kurt’s collar felt too tight on his throat. He wanted to loosen it but was afraid in doing so he’d loosen his courage as well.

“It’s not a deal, Marko, because a deal suggests a fair exchange between two parties with equal footing, which is definitely not what we have here.”

His anger and courage had already fled, leaving him sagged in the layers of his clothes. “But, sir, I thought if I brought you my stepson—”

“And I agreed to let you get out of Westchester with your head and limbs intact.” A beat. Lehnsherr’s hard-cut mouth stretched into a humorless smile, showing a hint of his teeth. “You’re allowed to take the same things you bought with you when you stepped foot on Westchester’s shore.”

Kurt sucked in sharp breath and a tremor shook him to his core. Hiding in his wide sleeve, his right hand squeezed his left so hard he could hear his bones groan in protest. The pain should keep them from trembling and him from passing out. “You can’t possibly do that!”

“Oh, but I can, Marko. Need I remind you that you were squashed in the battle? Everything that belonged to you, if they ever belonged to you at all, is now mine. And if I want you to go with only the clothes on your back and a single horse, you will do. That’s considerably more generous than you ever were with those you forced into exile.”

Kurt gnashed his teeth and his right hand released its left counterpart to ball into a fist. Every of Lehnsherr’s word was salt rubbing into his gasping wound, and it stung all the more because it was glaring truth. Kurt had lost the battle even before it began due to his soldiers’ conspiracy: when Lehnsherr’s savages charged, they dropped their swords and shields; those who refused, few as they were, were either subdued by their own peers or slain by their enemies. It was nothing sort of extraordinary that an army which had gained a notoriety across the continent for bloodlust and destruction had managed to conquer a land with minimum bloodshed.

Later, historians would put down in ink that Westchester had surrendered herself to the barbarian reign, even offering her ruler to be bent over and mounted like a brood mare. It was perhaps the only salve to Kurt’s wound that he would have no part in this massive shame.

“However, if you are so adamant in keeping your possessions, you are welcome to fight for them. Either of my captains, Azazel or Janos, will oblige you,” Lehnsherr said.

“Gladly,” Azazel replied curtly, punctuating with a grin bordering on mania. The long scar over his ice-colored eye looked like a blade itself, eager to strike. Beside him stood a dark-haired man wearing a scarless face that appeared to be carved out of marble. He nodded his silent agreement.

Kurt’s bowels clenched, threatening to empty out; he needed no mirror to tell his face had turned green. His palms sweated profusely. Although he didn’t knew this pair of men personally, he knew them – anyone who had clashed with Lehnsherr on the battlefield should, really. The Devil and The Whirlwind, and they were every bit ruthless as their nicknames suggested when they ripped through their opponents and added to Lehnsherr’s blood-soaked legacy. There was no man Kurt could bribe to challenge those two demons in a duel. As for Kurt himself, well, he wasn’t dull enough to not understand the odds.

“No, sir, I am content to have my head on my shoulders,” Kurt wheezed our, bowing, the air weighing on his shoulders and back. He felt very old and senile like all of sudden he’d aged a decade.

“Wise,” Lehnsherr commented dryly.

“I am to understand that my presence isn’t welcome here, so if you would excuse me, I will take my leave right now.”

He was about to turn on his heels when Lehnsherr’s voice entered his ears. “Not too hurried, Marko.”

Confused, Kurt looked up to Lehnsherr, who was having his left hand out, palm up. “Azazel.”

As though he got Lehnsherr’s order without having to actually hear it, Azazel took his blade by his belt and carefully placed it in his leader’s waiting hand.

A chilling premonition hit Kurt like a gale, nearly knocking him to the ground.

“I have no desire to see you in Westchester, or anywhere my power extends,” Lehnsherr said, gripping the handle of the blade. His gaze traveled along the edge as though examining its sharpness. A glint in his eyes spoke of approval. “A couple years from now, people may already forget how you look like, but I doubt they will ever not recognize a face specifically marked. So, a little gift for your safe departure.”

It was rare to have a quiet moment for himself with all the warring and conquering affairs taking the majority of his time but at the moment, Erik was reclining on his bed, covered by several animal pelts and thus adequately warm, a book propped on his abdomen. He was on page fifty and so engrossed in his reading like he had not been for a while. It was an interesting read, this warfare script he had unearthed from a deserted nook of Westchester’s grand library, with a crisp and to-the-point style that he much preferred over flowery superfluousness. Whoever wrote this – the author was anonymous, for safety purposes, perhaps? – had some intriguing points that Erik mentally took note for future reference. Considering its sorely neglected state when he had found it, this script might not have been touched by a human hand since forever, which explained Westchester’s military strength, or lack thereof. That and the fact that her de facto ruler was a lousy tactician at best and a spineless wimp at worst. Erik had gained no pleasure in defeating such a man, especially when his soldiers had mostly surrendered beforehand. Since Westchester’s capitulation, Erik had been contemplating several ways her defense and offense could be strengthened now that the usurper had been usurped and the power restored to her rightful ruler, who had been for years under his stepfather’s subjugation and yet somehow managed to thrive like an undercurrent.

At the moment, said ruler was the other occupant of Erik’s bed, slumbering soundly and showing no sign of waking so far. His profile, haloed by the candlelight, provided a much welcoming respite for his strained eyes when Erik stopped looking at the yellowed page and faded text. That proved to be a grievous mistake for he found it difficult to direct his attention back to the prose, distracted by Charles’s slightly parted lips. They looked parched, their usual glossiness lost by dehydration. Erik frowned, marked the page and set the book on the nightstand, where a jug of water stood with a wooden cup. He reached for the jug and poured some of its content over his fingers. Carefully he dabbed the liquid on Charles’s lips, relieving part of the dryness. A lock of chestnut hair fell on Charles’s forehead, and Erik brushed it aside, his fingers lingering on the young man’s smooth skin for a moment. No one, least of all Kurt, could have imagined Erik The Berserker capable of such tender care. Charles’s stepfather’s intention was clear that he had offered him as a whore for Erik to use and abuse as he pleased, and he would pass Charles to his captains and soldiers once he got fed up with the young man. The thought made Erik’s blood boil. As if he would permit any forms of violation to happen to Charles, not while he was still standing, armed or bare-handed; in fact, Erik would have anyone maimed or even decapitated for even thinking about laying a finger on Charles. Starting with Kurt Marko, probably. Allowing that slimy bastard to roam retribution-free was a decision Erik was starting to regret.

Charles suddenly stirred, alerting Erik. A breathless whimper escaped his lips as his brows creased and his eyelids fluttered. It took a few seconds for his eyes to open and he groaned, immediately bringing one hand up to seal them. “Water, please,” Charles pled.

Erik reached for the wooden cup and filled it with water. He helped Charles sit up and handed Charles the cup, which he downed in one gulp and choked. “Easy,” Erik said, patting his back. When Charles stopped coughing, Erik poured another cup, but this time he held the cup to Charles’s mouth to make sure the younger man wouldn’t drink too fast, a gesture Charles did not protest. Once his thirst was sated, Charles’s tongue darted out to lick his moist lips. He nursed the empty cup in his hands and beamed at Erik. “Thank you, my friend,” he said, leaning in to land a quick peck on the side Erik’s mouth. “How long have I been out?”

“Roughly two hours since Kurt brought you here. I don’t know before that.”

Massaging his temple, he muttered, “Damn. The stuff he used is potent. I felt something was fishy when my attendant brought the bloody wine in. Should have been more careful and listened to my gut instinct.”

Erik hooked a finger under Charles’s chin and fixed him an amused look. “Really, Charles? You fought so hard Kurt had to give you sleeping wine? You were that opposed to going to my side?”

“I had to keep up the ruse, alright? If I had been nonchalant about the whole ‘being sold to a brutal warlord to be a potential slave’ thing, Kurt would have suspected. Between his desperation and my crippled legs, I wouldn’t have stood a chance of survival.”

Erik scoffed. “That’s why I told you we should go with my initial plan. Stomping the castle, bringing Kurt to his knees, claiming you as my prize, done. No need for this ludicrous pretense.”

“That would have villainized you in my people’s eyes, my friend,” Charles said, shaking his head. “There should be only one villain in this tale and that is Kurt.”

Erik grinned, all teeth. “And you had me become the dashing hero to liberate Westchester from his tyranny. Can’t say I found the role agreeable.”

Charles smiled coyly and shrugged. “It worked well enough, didn’t it? My plan wouldn’t have succeeded if Kurt had been a decent ruler.”

“No, you’ve earned their love and trust over the years and they’d have listened to you anyway. That they had enough faith in you to surrender to an ill-reputed warlord is solid proof.”

Charles’s cheeks colored. “You don’t give yourself enough credits, my friend. After all, you did keep your promise of minimizing the casualties,” he said, cupping Erik’s face in his hands and for a moment it looked like he intended to press their lips together. The kiss didn’t come but Erik closed his eyes nonetheless, indulging himself in the warmth emitting from Charles. Erik had been born with a body temperature that was a bit lower than normal, resulting in his skin getting cool in certain places like his feet and cheeks so Charles’s body heat was always a delight. Then he noticed something: weren’t Charles’s skin a little too warm?

“Are you feeling alright, Charles?” He caught Charles’s wrists in one broad hand while the other brushed back his dark hair to touch his forehead. It was damp with perspiration and even warmer than his hands.

“Actually I’m not,” Charles said with a heavy sigh. “I’ve been feeling quite hot since I woke but I thought it was the fire. And there’s a tingling sensation under my skin, which has grown from uncomfortable to almost unbearable.” The blushes on his cheeks turned into crimson and he lowered his head as if to hide them. He looked like he would shift his legs if he could move them, but it might just be Erik’s imagination.

Erik frowned, putting his index and middle fingers under Charles’s jawline. “Your pulses are erratic and too fast. Your pupils are blown. Are you sure sleeping potion was the only thing Kurt put in your drink?”

Charles’s eyes widened and Erik could witness the exact moment realization started to dawn on his face. “Damn,” he gritted out, his fingers crumpling his sleeve like the act somehow could ease his discomfort. “I wouldn’t put it past Kurt to have pulled something like that. I’ve seen him do that enough with the poor wenches.”

Erik suspected he had an inkling of what Charles said; still, he asked, “What is ‘something like that’?”

“Aphrodisiac” was Charles’s curt answer.

“Fuck,” Erik growled, swinging his long legs over the bed.

Charles grabbed his biceps before he could move another inch; it never failed to amaze Erik how such frail-looking arm could hold such strength. “Where’re you going?”

“Fetch Janos. He’ll deal with this.”

“What?” Charles blurted out, his red-rimmed eyes wide as saucers and his mouth hanging open. ‘Outrageous’ was written all over his flushed face.

“He’s our unofficially appointed physician,” Erik explained, just now catching on Charles’s misunderstanding. “The best we have, actually. I’m going after Kurt myself, promises be damned.”

Charles’s grip, if possible, got even more forceful. There was a dull pressure and Erik wouldn’t be surprised to see a bruise there come tomorrow. “While I appreciate your defending my honor, I’d rather you stay here with me. It’s aphrodisiac, so I doubt Janos can do anything about it, no offense to his skills.”

That was a rather straightforward suggestion which Erik wasn’t too thickheaded to catch. His eyes lit up. “Are you sure about it? Because I’m pretty sure you were adamant about the ‘no copulation outside wedlock’ rule.”

Erik knew he’d questioned Charles out of pettiness but he couldn’t help it after several times having his advances subtly and outright rebuffed by Charles. It wasn’t that his feelings for the Lord of Westchester were unreciprocated as he had initially misinterpreted (and been wounded by it but Erik would never admit); it was just Charles’s strict upbringing compelling him to suppress his desires whenever they flared and more than once Erik had accused him of cockblocking himself. Charles had chided for his vulgarity but never rebuked.

Charles looked deadly cross and Erik would be slightly worried that Charles might murder him on the spot if it weren’t for his rosy cheeks, labored breathing and hoarse voice. Damn if he didn’t found an aroused Charles very arousing. Then he remembered that Charles had been drugged and felt mildly guilty.

“You’re seriously using that against me now? Or must I beg?”

Erik would conquer seven nations just to hear Charles beg but the wiser part of him – the part least affected by his rampant libido – reined his mouth just in time before he signed himself up for a lifetime of sleeping on the cold, hard ground. “Sorry,” he said, sitting back down the bed, his thigh touching Charles’s. Through the material of his breeches, he could still feel Charles’s feverish skin. “Just need to make sure you wouldn’t regret this later and smoother me when I’m in post-coital bliss. That would be an embarrassing, if somehow gratifying, way to go.”

Charles huffed and grabbed a fistful of Erik’s linen shirt, pulling him close, and Erik let him because the benevolent and peace-loving Charles acting aggressive and even violent was his Achilles heel. “I would regret it more if tonight I ended up having an aphrodisiac-induced death. That would be way more mortifying.”

Charles swiped his tongue across Erik’s lower lip. “And the smothering part wouldn’t happen if I wanted a second, perhaps a third or fourth, would it?”

Erik grinned from ear to ear. Even taking the richest land in the continent couldn’t plaster such a wide grin on his face like having Charles’s permission to ravish him to his heart’s content. The drug part somewhat dampened his enthusiasm, as he had always wanted their first time to be special and definitely not an emergency fuck, but he’d be damned if he allowed it to tamper his passion. So, he swept it to a corner of his mind to dwell on later – when he dealt with Kurt Marko properly, which involved a copious amount of blood and screaming, and focused entirely on Charles.

“I’d have to try my best then,” Erik said, and smashed his lips with Charles’s.

End